Das gebrochene Versprechen der Deiche, die New Orleans zum Scheitern brachten

Wie verblüffend, dass so viel Geschichte des Hurrikans Katrina in einem gerippten Betonfragment enthalten ist. Ich war Geschichtsprofessor an der Tulane University in jenem August 2005, als der Hurrikan die Stadt traf und Dutzende von Dämmen überrannt wurden. Wenn ich diesen Abschnitt der durchbrochenen Flutmauer zehn Jahre später betrachte – er stammt vom London Avenue Canal -, bin ich erstaunt, mich daran zu erinnern, dass ich dachte, diese zerbrechliche Barriere könnte die unterhalb des Meeresspiegels gelegenen Stadtteile von New Orleans vor dem “Big One” schützen.

Aus dieser Geschichte

Meine fehlerhafte Argumentation war, dass, wenn die Niederlande seit der verheerenden Flut von 1953 Meilen von der Nordsee zurückgewonnen hatten, die Nation, die Neil Armstrong auf den Mond brachte, sicherlich einen ähnlich zuverlässigen holländischen Werkzeugkasten von Deichen, Deichen, Pumpenhäusern und Flutmauern konstruiert hatte, um den lumpigen Stiefelabsatz von Louisiana zu schützen. Ich glaubte voll und ganz an das U.S. Army Corps of Engineers; schließlich bedeutete sein Vertrauen in die Lehren aus dem Hurrikan Betsy von 1965 und in die altmodische amerikanische Tüchtigkeit, dass New Orleans sicher befestigt war. Dass die vom Bund finanzierten Flutmauern unsicher und schlecht konstruiert aussahen, hat mich nie beunruhigt, denn in Amerika bauen wir Strukturen – denken Sie an den Hoover-Damm – auf die richtige Art und Weise. Es war meine Einbildung, dass New Orleans, eine Stadt mit enormem kulturellem Reichtum, der größte Hafen am größten Fluss der Nation, sicher war.

Auch wenn es im Nachhinein pervers erscheint, überzeugte mich meine Liebe zu New Orleans, mein Glaube an seine Besonderheit, Ende August 2005 nicht zu evakuieren, obwohl der Wetterkanal einen Fleck von furchterregender Dimension zeigte, der sich im Golf von Mexiko zusammenbraute.

Mein Haus im Garden District verlassend, machten meine Frau und ich eine vertikale Evakuierung mit unseren Kindern in die Eigentumswohnung im 15. Stockwerk meiner Schwiegereltern im One River Place, nahe dem French Quarter. Als der Sturm ankam, beobachtete ich, wie der weißgekappte Mississippi zurücktobte und die starken Winde das riesige Lagerhaus am Flussufer, in dem die Mardi-Gras-Wagen gelagert waren, auseinanderbliesen.

Nachdem die Winde abgeflaut waren, begab ich mich auf eine Inspektionstour durch das French Quarter. Mein Bauchgefühl sagte mir, dass meine Stadt, abgesehen von den strukturellen Schäden, die 130-Meilen-pro-Stunde-Winde überlebt hatte. Aber diese optimistische Einschätzung verflüchtigte sich bald, als ich in Richtung des Bywater-Viertels ging. Ein Kontingent der Stadtpolizei kauerte nervös zusammen und sah panisch aus. Sie sagten mir, dass der Industriekanal durchgebrochen sei, dass eine Katastrophe bevorstehe, dass der Big Easy bald überflutet sein würde. “Verschwindet von hier”, befahlen sie. “Schnell!”

In der Tat wurde Katrina die teuerste Naturkatastrophe in der Geschichte der USA. Die Flutmauern der Stadt wurden als hässliche Monumente schlampiger Ingenieurskunst entlarvt. Als sie aufbrachen, erfasste ein monströser Bann New Orleans. Brutale Verdrängung durchdrang jeden Bezirk. Nachts, ohne elektrischen Strom, herrschte eine düstere Unheimlichkeit. Bald stand der Hälfte der Häuser der Stadt das Wasser bis zur Traufe. Panik fegte durch die Stadtteile wie ein Präriefeuer. Überlebende des Sturms fürchteten Wasserwände, “giftige Suppe”, überflutete Straßen, zerstörte Häuser, Polizisten, die ihre Posten verließen, Plünderungen und Diebstähle.

Nicht alles war düster. Tapfere Ersthelfer riskierten ihr Leben, um andere zu retten. Als sich 80 Prozent von New Orleans mit Wasser zu füllen begannen, wurden normale Bürger zu Superhelden. Yachten, Beiboote, Kanus, Flöße, Segelboote, Ruderboote und Skiffs – sogar ein schwimmender Wagen – wurden zu Notarztwagen, die zur Rettung von Menschen eingesetzt wurden, die in der Flutzone eingeschlossen waren. Indem sie ihr eigenes Leben aufs Spiel setzten, machten diese “Homeboys” die Nation stolz. Da die FEMA nicht anwesend war und die Nationalgarde von Louisiana ihre Ausrüstung in den überfluteten Jackson Barracks verloren hatte, traten ganz normale Louisianer auf den Plan und retteten ihre Landsleute. Es gab keine magische US-Kavallerie, die zur Rettung kam.

Die Flut verwandelte mich in einen investigativen Reporter. Verärgert über Präsident George Bushs Überflug und Bürgermeister Ray Nagins Lügen, sammelte ich Augenzeugenberichte, sortierte Trümmer und arbeitete mit Rettungsbooten in der Nähe des Memorial Medical Centers in Central City. Während ich mich an die Aufgabe machte, meinen Bericht über die Flut, The Great Deluge, zu schreiben, kam mein Freund Spike Lee mit Kamerateams in die Stadt, um seinen erschütternden HBO-Dokumentarfilm When the Levees Broke zu drehen.

Was Spike und mir bei unserer Zusammenarbeit klar wurde, war, dass Katrina, jedenfalls in New Orleans, eine von Menschen gemachte Katastrophe war. Mindestens 700 Mitbürger wären nicht gestorben, wenn das Deichsystem und die Pumpstationen ihre Arbeit richtig gemacht hätten.

Jetzt, am zehnten Jahrestag von Katrina, liegt ein Stück Betonbarrikade, das von Kuratoren der Smithsonian Institution nach dem Hurrikan eingesammelt wurde, fein säuberlich beschriftet im National Museum of American History. Es scheint ein starkes Symbol zu sein, um uns daran zu erinnern, wie töricht die Amerikaner waren, anzunehmen, dass eine fadenscheinige Mauer, die nur einen Fuß dick ist, stark genug sein würde, um die anschwellenden Fluten des Lake Pontchartrain zurückzuhalten.

Das Wort “Katrina” ist zu einem Euphemismus geworden, der für nationale Dysfunktion steht. Die gebrochenen Deiche haben dem Army Corps ein blaues Auge beschert und den Vorstellungen von amerikanischem Exzeptionalismus ein jähes Ende bereitet. Die Flüche der Korruption, der Apathie und des fehlgeleiteten bürgerlichen Vertrauens hatten einen schrecklichen Tribut gefordert. Wie blind waren wir, zu glauben, dass die Natur durch eine Menge gegossenen Betons auf matschigem Sand und Torfboden, der nicht richtig gewartet wurde, kontrolliert werden könnte. Seit Katrina sind Milliarden von Dollar in die Verbesserung der Flutkontrollinfrastruktur von Louisiana geflossen. New Orleans, so wurde mir gesagt, ist geschützt. Aber im Zeitalter des Klimawandels ist die Aussicht auf einen weiteren Hurrikan der Kategorie 3 sehr real. Lassen Sie uns sicherstellen, dass wir handeln, um zu garantieren, dass beim nächsten Mal die Deiche und Pumpenhäuser nicht versagen.

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