Deutschlands World War I Debt Was So Crushing It Took Off 92 Years

Am Ende des Ersten Weltkriegs erkannten die Deutschen ihr Land kaum wieder. Bis zu 3 Millionen Deutsche, darunter 15 Prozent der Männer, waren getötet worden. Deutschland war gezwungen worden, eine Republik statt einer Monarchie zu werden, und seine Bürger waren durch den bitteren Verlust ihrer Nation gedemütigt.

Noch demütigender waren die Bedingungen der deutschen Kapitulation. Die Sieger des Ersten Weltkriegs gaben Deutschland die Schuld, den Krieg begonnen, schreckliche Gräueltaten begangen und den europäischen Frieden mit geheimen Verträgen gestört zu haben. Am peinlichsten aber war der Straffriedensvertrag, zu dem Deutschland gezwungen worden war.

Der Versailler Vertrag gab Deutschland nicht nur die Schuld am Krieg, sondern verlangte auch eine finanzielle Wiedergutmachung in Höhe von 132 Milliarden Goldmark, was heute etwa 269 Milliarden Dollar entspricht.

Wie – und wann – konnte Deutschland seine Schulden bezahlen?

Deutsche zerlegen Kriegsmaschinen außerhalb Berlins unter den Bedingungen des Versailler Vertrages Deutschland. Dieser Panzer ist in Wirklichkeit ein britischer Panzer, der von den Deutschen während des Ersten Weltkriegs erbeutet und in Dienst gestellt wurde.

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Niemand hätte sich träumen lassen, dass es 92 Jahre dauern würde. So lange brauchte Deutschland, um die Reparationen aus dem Ersten Weltkrieg zurückzuzahlen – dank eines finanziellen Zusammenbruchs, eines weiteren Weltkriegs und einer anhaltenden Debatte darüber, wie und ob Deutschland seine Schulden begleichen sollte.

Die alliierten Sieger verfolgten am Ende des Ersten Weltkriegs eine strafende Haltung gegenüber Deutschland. Intensive Verhandlungen führten zur “Kriegsschuldklausel” des Versailler Vertrags, der Deutschland als alleinige Schuldige für den Krieg identifizierte und zu Reparationszahlungen zwang.

Deutschland hatte den Goldstandard aufgehoben und den Krieg durch Anleihen finanziert. Die Reparationen belasteten das Wirtschaftssystem zusätzlich, und die Weimarer Republik druckte Geld, als der Wert der Mark sank. Bald schon erschütterte eine Hyperinflation Deutschland. Im November 1923 waren 42 Milliarden Mark den Gegenwert von einem amerikanischen Cent wert.

Während der Hyperinflation im Deutschland der 1920er Jahre entsprachen 100.000 Mark dem Gegenwert eines US-Dollars. Dollar.

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Schließlich mobilisierte sich die Welt, um sicherzustellen, dass Reparationen gezahlt werden. Im Jahr 1924 reduzierte der Dawes-Plan Deutschlands Kriegsschulden und zwang es, eine neue Währung einzuführen. Die Reparationen wurden weiterhin durch einen seltsamen Kreislauf gezahlt: Die USA liehen Deutschland Geld, um die Reparationen zu zahlen, und die Länder, die die Reparationszahlungen kassierten, verwendeten dieses Geld, um die Schulden der USA zu begleichen. Der Plan wurde als Sieg gefeiert – Charles Dawes, ein Bankier, der später Vizepräsident unter Calvin Coolidge wurde, erhielt für seine Rolle bei den Verhandlungen einen Nobelpreis.

Doch die Weimarer Republik hatte immer noch Probleme, ihre Schulden zu bezahlen, so dass 1928 ein weiterer Plan ausgearbeitet wurde.

Der Young-Plan sah eine Reduzierung der deutschen Kriegsschulden auf nur 121 Milliarden Goldmark vor. Doch der Beginn der Weltwirtschaftskrise sorgte für sein Scheitern und die deutsche Wirtschaft begann erneut zu zerfallen.

Um die Katastrophe abzuwenden, verhängte Präsident Herbert Hoover 1931 ein einjähriges Moratorium für die Reparationszahlungen. Im Jahr darauf versuchten die alliierten Delegierten auf der Lausanner Konferenz, Deutschland alle Reparationsschulden zu erlassen, doch der US-Kongress verweigerte die Unterschrift unter die Resolution. Deutschland blieb weiterhin auf seinen Kriegsschulden sitzen.

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Kurz darauf wurde Adolf Hitler gewählt. Er stornierte 1933 alle Zahlungen. “Hitler war entschlossen, nicht nur nicht zu zahlen, sondern den ganzen Vertrag zu kippen”, sagte der Historiker Felix Schulz gegenüber Olivia Lang von der BBC. Seine Weigerung wurde als ein Akt des Patriotismus und des Mutes in einer Nation gesehen, die die Reparationen als eine Form der Demütigung betrachtete. Deutschland leistete während Hitlers Herrschaft keine Zahlungen.

Neue Wehrmachtsangehörige legen am 25. August 1936 ihren Eid ab. Das Wachstum von Hitlers Armeen war ein Verstoß gegen den Versailler Vertrag.

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Aber Deutschland war nicht dazu bestimmt, den Krieg zu gewinnen, und das Dritte Reich endete mit Hitlers Selbstmord im April 1945 und Deutschlands offizieller Kapitulation ein paar Tage später. Zu diesem Zeitpunkt befand sich das Land im Chaos. Millionen von Menschen waren vertrieben worden. Über 5,5 Millionen deutsche Kämpfer und bis zu 8,8 Millionen deutsche Zivilisten waren tot. Die meisten deutschen Institutionen waren zusammengebrochen, und die Bevölkerung stand am Rande des Hungertodes.

Die Alliierten forderten auch für den Zweiten Weltkrieg Reparationen. Sie wurden nicht in Form von Geld gezahlt, sondern durch die Demontage der Industrie, den Entzug von geistigem Eigentum und die Zwangsarbeit für Millionen deutscher Kriegsgefangener. Nach der Kapitulation wurde Deutschland in vier Besatzungszonen aufgeteilt und 1949 wurde das Land in zwei Teile geteilt. Eine wirtschaftliche Erholung, geschweige denn Reparationszahlungen, schienen unwahrscheinlich.

Zu diesem Zeitpunkt schuldete Westdeutschland laut Andreas Becker von der Deutschen Welle 30 Milliarden D-Mark an 70 verschiedene Länder und brauchte dringend Geld. Doch ein unerwarteter Hoffnungsschimmer brach durch, als Bundespräsident Konrad Adenauer 1953 mit einer Reihe westlicher Staaten ein Abkommen schloss. Auf der Londoner Schuldenkonferenz wurde Deutschland die Hälfte der Schulden gestrichen und die Zahlungsfristen verlängert. Und weil Westdeutschland nur zahlen musste, wenn es einen Handelsüberschuss erzielte, verschaffte das Abkommen Spielraum für wirtschaftliche Expansion.

Schon bald war Westdeutschland, gestärkt durch die Marshall-Plan-Hilfe und befreit von einem Großteil der Reparationslast, die am schnellsten wachsende Volkswirtschaft Europas. Dieses “Wirtschaftswunder” half, die Wirtschaft zu stabilisieren, und der neue Plan nutzte das Potenzial der Reparationszahlungen, um Länder zum Handel mit Westdeutschland zu ermutigen.

Noch dauerte es Jahrzehnte, bis Deutschland den Rest seiner Reparationsschulden abbezahlt hatte. Auf der Londoner Konferenz argumentierte Westdeutschland, dass es nicht für alle Schulden, die das alte Deutschland während des Ersten Weltkriegs gemacht hatte, verantwortlich sein sollte, und die Parteien einigten sich darauf, dass ein Teil der rückständigen Zinsen erst nach der Wiedervereinigung Deutschlands fällig werden würde. Als dies geschehen war, tilgte Deutschland langsam den letzten Rest seiner Schulden. Am 3. Oktober 2010, dem 20. Jahrestag der deutschen Wiedervereinigung, wurde die letzte Rate gezahlt.

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