Datos sobre las estrellas

Estrellas
spacetelescope.org/images/potw1550a/

Las estrellas son esferas luminosas hechas de plasma, un gas sobrecalentado enhebrado con un campo magnético. Están hechas principalmente de hidrógeno, que las estrellas fusionan en sus núcleos. Ese proceso libera energía, que empuja contra el peso de las capas exteriores de la estrella y la mantiene estable. La energía también se libera en forma de calor y luz, que se irradian al espacio. Las estrellas son los principales componentes de las galaxias, y estuvieron entre los primeros objetos que se formaron en el universo primitivo. La estrella más cercana a la Tierra es el Sol.

Datos sobre las estrellas

  • Hay 9.096 estrellas visibles a simple vista en todo el cielo. Para ver más, hay que usar un telescopio para revelar estrellas más débiles de lo que pueden ver tus ojos.
  • Sólo puedes ver unas 2.000 estrellas en una noche muy oscura a simple vista desde cualquier lugar de la Tierra. Para ello, es necesario observar en una noche sin luna y estar lejos de las fuentes de contaminación lumínica.
  • Los astrónomos estiman que hay un billón de estrellas en la Vía Láctea.
  • Las estrellas nacen en tandas en sus guarderías estelares. Con el tiempo, viajan por la Vía Láctea, lejos de sus guarderías.
  • La mayoría de las estrellas viajan por la galaxia con compañeras o en cúmulos. Pero no todas las estrellas lo hacen; nuestro Sol, por ejemplo, se desplaza por la galaxia sin compañía estelar.
  • Cuando se mira una estrella (o cualquier objeto en el espacio) se está viendo cómo era en el pasado. El Sol aparece como era hace 8,5 minutos. La vista de Alfa Centauri es de hace 4,3 años, mientras que el aspecto de Sirio es de hace más de 8 años.
  • Cuanto más masiva es una estrella, más corta es su vida. Una estrella muy masiva puede vivir sólo decenas de millones de años, mientras que una enana fría brillará durante miles de millones de años. Con una edad de unos 4.500 millones de años, nuestro Sol se considera de mediana edad.
  • La carta estelar más antigua fechada con precisión apareció en la antigua astronomía egipcia en el año 1534 a.C.
  • En el año 185 d.C. los astrónomos chinos fueron los primeros en registrar una supernova, que ahora se clasifica como SN 185.
  • La distancia más lejana desde la que se ha observado una estrella individual es de unos 100 millones de años luz desde la Tierra en la galaxia M100 del Cúmulo de Virgo.
    • Cómo se forman las estrellas

      La formación de las estrellas se produce en nubes de gas y polvo interestelares llamadas “nebulosas”. Estas nubes son en su mayoría hidrógeno molecular, y a menudo se denominan regiones HII. El proceso comienza cuando la nube es empujada a un movimiento giratorio, tal vez por una onda de choque de la explosión de una supernova cercana. Empiezan a formarse cúmulos que se calientan cada vez más a medida que ganan masa. Cuando la temperatura en el interior de un “objeto estelar joven” alcanza los 10 millones de grados Celsius, se inicia un proceso llamado “fusión nuclear” y nace una estrella.

      El nacimiento de una estrella puede durar millones de años y crear familias de estrellas. Los astrónomos ven ejemplos de formación estelar en nebulosas a lo largo de nuestra propia Vía Láctea y en muchas otras galaxias. La guardería estelar más famosa y cercana a la Tierra es la nebulosa de Orión, que se encuentra a unos 1.500 años luz de distancia y es visible para los observadores desde noviembre hasta abril de cada año.

      Cómo mueren las estrellas

      Las estrellas pueden “vivir” más tiempo que los seres humanos -desde decenas de millones hasta miles de millones de años-, pero en algún momento, ellas también llegan al final de sus vidas. La forma de morir de una estrella depende de la masa que tenga al terminar de formarse. Las estrellas con masas similares a la del Sol mueren de forma muy diferente a las que tienen 7 o más masas solares. Sin embargo, el proceso de muerte estelar comienza igual para todas las estrellas: se quedan sin combustible. Durante gran parte de su vida, una estrella fusiona hidrógeno para producir helio. Cuando éste se agota, la estrella fusiona helio y luego carbono. Cada nivel de fusión libera más energía, lo que calienta la estrella.

      En las estrellas similares al sol, el aumento de calor hace que se hinchen hasta convertirse en estrellas gigantes. Los planetas cercanos se ven envueltos por la estrella en expansión. Con el tiempo, la atmósfera estelar exterior se desprende, creando una nube de gas en expansión alrededor de la estrella. Esto se denomina “nebulosa planetaria”. Lo que queda de la estrella se encoge y se enfría lentamente. Finalmente, la estrella moribunda se convierte en una enana blanca.

      Las estrellas mucho más masivas que el Sol continúan el proceso de fusión hasta que llegan a un punto en el que el núcleo se colapsa. Las capas exteriores también colapsan sobre el núcleo y luego rebotan hacia el espacio en una explosión catastrófica llamada supernova.

      Cuando las estrellas mueren, todos los elementos que crearon en sus núcleos se dispersan hacia el espacio, para formar parte de las nubes interestelares de gas y polvo. Esos elementos químicos son los materiales semilla para nuevas generaciones de estrellas, planetas y vida.

      Tipos de estrellas

      Los astrónomos clasifican las estrellas en categorías según sus características espectrales, es decir, la información que contiene la luz que irradian. Las categorías generales son O, B, A, F, G, K, M, R, N, T, Y, y agrupan a las estrellas (y objetos estelares) por sus temperaturas, luminosidades y colores. Por ejemplo, las estrellas de tipo O y B son de aspecto azulado y suelen estar entre las más calientes, entre 30 y 40.000 Kelvin. Las estrellas de tipo A son de color blanco azulado y tienen temperaturas en torno a los 9.500 K. Las estrellas de tipo F son de color blanco y no superan los 7.500 K. Las estrellas de tipo G son de color blanco amarillo y rondan los 5.900-6.000 K. En el extremo más frío del espectro, las estrellas K y M son de color naranja y rojo, respectivamente, y oscilan entre los 5.300 y los 3.800 grados Kelvin.

      Los objetos estelares más fríos son las estrellas R, N, T e Y, que incluyen las enanas marrones (objetos demasiado calientes para ser planetas y demasiado fríos para ser estrellas).

      Los astrónomos clasifican además las estrellas por características como su velocidad de rotación y su metalicidad (cuántos elementos más pesados que el hidrógeno y el helio contienen). Además, utilizan alguna otra información específica sobre su luminosidad o la existencia de elementos químicos exóticos en la atmósfera de la estrella.

      Las estrellas se representan en un gráfico de color-luminosidad llamado Diagrama de Hertzsprung-Russell. Las estrellas en su fase de combustión de hidrógeno caen en una línea curva llamada Secuencia Principal. Las enanas blancas, las gigantes y las supergigantes quedan fuera de esta secuencia, lo que indica que están fusionando otros elementos y, por tanto, se encuentran en fases avanzadas de evolución.

      Estrellas famosas

      El Sol

      La estrella más famosa de nuestro cielo es el Sol, la fuente de calor y luz que alimenta el sistema solar. Es una estrella de tipo G que se formó hace unos 4.600 millones de años. El Sol es una enana blanca y amarilla que continuará su fase de combustión de hidrógeno (es decir, “vivirá” en la secuencia principal) durante unos 5.000 millones de años más. Después, comenzará a fusionar helio, lo que calentará el Sol y hará que se expanda. El Sol puede formar una nebulosa planetaria y finalmente se encogerá hasta convertirse en una enana blanca. Seguirá enfriándose durante otros 10.000 a 15.000 millones de años.

      Sistema Alfa Centauri

      Las estrellas más cercanas a nuestro Sol se encuentran en el Sistema Alfa Centauri. Son visibles principalmente desde el hemisferio sur y las zonas más meridionales del hemisferio norte. Estas estrellas se encuentran a 4,3 años luz de nosotros. La más brillante es Alfa Centauri, que es una estrella doble que contiene una estrella de secuencia principal de tipo G similar al Sol. Se llama Alfa Centauri A. Su compañera es Alfa Centauri B, y es una estrella de tipo K algo más tenue que el Sol y con menos masa. La tercera estrella se llama Alfa Centauri C, o más comúnmente como Próxima Centauri. De las tres estrellas del sistema, es en realidad la más cercana a nosotros.

      Sirio (α Canis Majoris)

      La estrella más brillante de nuestro cielo nocturno se llama Sirio y es también la estrella más brillante de la constelación de Canis Major, el Gran Perro. Se encuentra a 8,3 años luz de nosotros. Sirio es el miembro más brillante de un sistema de dos estrellas; su compañera se llama Sirio B. Sirio A es una estrella de tipo A que “vive” en la secuencia principal. Tiene el doble de masa que el Sol y es más de 25 veces más luminosa. Sirio B tiene una masa ligeramente inferior a la del Sol y es una estrella enana blanca de poca intensidad.

      Sirio era utilizada por los antiguos como forma de marcar el cambio de estación y como ayuda a la navegación en los largos viajes por mar.

      UY Scuti: la mayor estrella conocida por su radio

      Una forma de expresar el tamaño de una estrella es por su diámetro, que suele escribirse en términos del radio del Sol. Los astrónomos teorizan que lo más ancho que puede tener una estrella es algo menos de 2.000 radios solares. Hay unas pocas estrellas que alcanzan ese tamaño, entre ellas una llamada UY Scuti. Es una supergigante roja que mide unos 1.708 radios solares (unos 2.400 millones de kilómetros). UY Scuti es una estrella variable, lo que significa que su brillo varía con el tiempo.

      R136a1: la estrella más masiva

      Otra forma de medir una estrella es por su masa, que se expresa en términos de masa solar. Los astrónomos han encontrado varias estrellas muy masivas, como la R136a1, que se encuentra en un cúmulo en la nebulosa de la Tarántula, en la Gran Nube de Magallanes (visible desde el hemisferio sur). Esta estrella tiene 256 veces la masa del Sol y forma parte de un sistema binario. Nadie sabe con certeza cuánto durará R136a1 y qué hará cuando muera. Algunos predicen que terminará en una explosión de supernova supermasiva cuando su núcleo colapse. También podría convertirse en una estrella de neutrones o en un agujero negro estelar.

      Vega (α Lyrae)

      Vega es una estrella familiar para la mayoría de nosotros y la más brillante de la constelación de Lyra, el Arpa. También forma parte de un asterismo llamado Triángulo de Verano, que está formado por Vega, Deneb (en Cygnus, el Cisne) y Altair (en Aquila, el Águila). Vega será nuestra estrella polar en el año 13.727 cuando el polo de la Tierra se procese para apuntar hacia ella. Los astrónomos descubrieron que Vega parece muy grande en relación con su masa. Esto se debe a que está girando sobre su eje muy rápidamente, lo que aplana a Vega. Vemos a Vega desde la dirección de su polo.

      Vega sólo tiene unos 400 millones de años, lo que es bastante joven. Es una estrella de tipo A y tiene aproximadamente el doble de masa que el Sol. No vivirá tanto tiempo como el Sol porque Vega agotará su combustible nuclear mucho antes.

      Betelgeuse (α Orionis)

      A menudo la gente se pregunta qué estrellas explotarán como supernovas. Hay varias estrellas supergigantes rojas conocidas que podrían morir de esta manera. Betelgeuse es una de ellas. Es la segunda estrella más brillante de la constelación de Orión, que es visible para los observadores de estrellas en gran parte del mundo desde noviembre hasta abril. Betelgeuse es una supergigante roja que se encuentra a unos 650 años luz. Nadie sabe con certeza cuándo sufrirá la transformación en supernova. Los astrónomos sospechan que podría ser en el próximo millón de años, que es bastante pronto en el tiempo cósmico.

      Antares (α Scorpii)

      Otra supergigante roja -llamada Antares- se encuentra en la constelación de Scorpius y es visible para los observadores de todo el mundo. Su nombre significa literalmente “igual a Marte (Ares)” en griego antiguo. Esto se debe a que su aspecto rojizo es similar al del planeta Marte, cuya órbita lo aleja unos grados de Antares (visto desde la Tierra). Antares se encuentra a unos 550 años luz de la Tierra, en dirección a la constelación de Escorpio. Esta estrella es unas 10.000 veces más brillante que el Sol y tiene hasta 18 veces la masa de nuestra estrella. También hay una estrella compañera llamada Antares B, que es bastante pequeña, quizás cuatro veces el radio del Sol y sólo unas 10 veces su masa. Al igual que Betelgeuse, Antares podría explotar algún día como supernova, y los astrónomos creen que eso podría ocurrir en los próximos 100.000 años.

      Rigel (ẞ Orionis)

      La estrella más brillante de Orión se llama Rigel, y es la séptima estrella más brillante del cielo. Rigel es muy brillante – unas 120.000 veces la luminosidad del Sol y es también una estrella variable. Tiene una compañera que es, a su vez, una estrella binaria que contiene dos estrellas de tipo B de la secuencia principal. Aunque se la denomina la segunda estrella más brillante de Orión, Rigel es en realidad la más brillante la mayor parte del tiempo. Su nombre proviene del término árabe “pie izquierdo de Jauzah”, donde Jauzah era el nombre propio de Orión.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *