El aumento de las puntuaciones de inteligencia puede no alterar los rasgos del autismo

La presión de los compañeros: Los estudiantes autistas en las escuelas convencionales pueden camuflar sus rasgos en un intento de encajar con los demás estudiantes.
© PhotoAlto / Frederic Cirou

Las personas con autismo muestran mejoras significativas en la capacidad cognitiva desde los 12 hasta los 23 años, pero sus rasgos autistas permanecen estables durante este tiempo, según un nuevo estudio1. El estudio, que realizó un seguimiento de jóvenes autistas en Londres (Inglaterra), también sugiere que los adolescentes autistas que asisten a escuelas ordinarias tienen mejores habilidades sociales a los 23 años que los que asisten a escuelas especializadas.

El estudio no abordó por qué el tipo de escuela afecta a las habilidades sociales, pero trabajos anteriores han demostrado que estar en un aula ordinaria se asocia con un mejor rendimiento académico, independientemente del cociente intelectual (CI).

Los colegios ordinarios pueden dar a los estudiantes con autismo un entorno social más rico en el que aprender a adaptarse a los retos de vivir en un mundo neurotípico, dice Emily Simonoff, profesora de psiquiatría infantil y adolescente en el King’s College de Londres. O puede ser que los estudiantes autistas en las escuelas convencionales estén camuflando sus rasgos en un intento de encajar con otros estudiantes.

“Por supuesto, no son mutuamente excluyentes: ambos podrían estar ocurriendo y contribuyendo a la diferencia”, dice Simonoff.

El equipo siguió a 158 adolescentes autistas inscritos en el Proyecto de Necesidades Especiales y Autismo. Evaluaron el coeficiente intelectual de los participantes a los 12, 16 y 23 años y pidieron a los padres que calificaran los rasgos de autismo de sus hijos mediante la Escala de Sensibilidad Social; 126 de los participantes o sus padres completaron la evaluación final a los 23 años.

“Eso es impresionante en términos de retención durante esta ventana de tiempo”, dice Emily Jones, profesora de desarrollo cerebral y cognitivo en Birkbeck, Universidad de Londres, que no participó en el estudio. “No es masivo, pero es grande en comparación con otros estudios longitudinales que existen”.

Regresión temprana:

Los tests de inteligencia se ajustan a la edad, por lo que generalmente se espera que los cocientes de inteligencia se mantengan estables a lo largo de la vida de una persona. Pero los cocientes intelectuales de los participantes aumentaron con la edad incluso cuando sus rasgos de autismo se mantuvieron estables, descubrieron los investigadores.

Los 35 participantes cuyos padres informaron de una regresión en las habilidades lingüísticas a principios de la infancia mostraron el mayor aumento en el coeficiente intelectual, ganando unos 13 puntos de coeficiente intelectual en promedio, en comparación con unos 7 en todo el grupo. El trabajo apareció en diciembre en el Journal of the American Academy of Child & Adolescent Psychiatry.

“La explicación más plausible para mí es que los niños que sufren una regresión son aquellos cuya trayectoria, por lo demás subyacente, era de un desarrollo normal-alto en términos de cognición”, dice. “Entonces ocurrió algo que perturbó esta trayectoria – y también que causó el autismo”. Luego, a lo largo de la adolescencia, dice, estos participantes volvieron gradualmente a su trayectoria de desarrollo anterior.

De este modo, dice, la regresión temprana puede marcar una trayectoria de autismo única, distinta de la de los niños con un desarrollo cognitivo más lento pero más estable.

Un número creciente de investigadores rechaza la idea de que la regresión marque un subgrupo de niños autistas, diciendo en cambio que el inicio de los rasgos del autismo simplemente parece diferente en cada niño.

Algunos investigadores ofrecen otra explicación para el aparente aumento de la capacidad cognitiva de los participantes en el estudio.

“Hay factores sociales que intervienen en las pruebas de CI, y los niños autistas más jóvenes pueden no haber aprendido todavía qué es lo que el examinador quiere que hagan”, dice Uta Frith, profesora emérita de desarrollo cognitivo en el University College de Londres, que no participó en el trabajo.

La regresión temprana “puede haber llevado a estimaciones de CI más bajas en la primera ola de pruebas en este subgrupo”.

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