El Cairo

Diseño de la ciudad

La organización del complejo metropolitano sólo es comprensible en el contexto de la historia de la ciudad. Las tres zonas más antiguas constituyen barrios pobres densamente poblados que prácticamente rodean un núcleo central relativamente occidentalizado. La mayor de ellas es la ciudad medieval construida bajo la dinastía Fāṭimí (909-1171), con sus extensiones anteriores al siglo XIX (Al-Jamāliyyah, Al-Darb al-Aḥmar, Bāb al-Shaʿriyyah y Al-Sayyidah Zaynab hacia el este y Al-Khalīfah hacia el norte). En esta zona densamente poblada se encuentran la mayoría de los monumentos históricos de El Cairo, como la mezquita de Baybars I en su extremo norte y la ciudadela de Saladino en el sur. Entre los principales bazares de la ciudad amurallada central se encuentra el Khān al-Khalīli, un amplio surtido de tiendas cerca de la mezquita de al-Azhar, así como varios mercados que ofrecen oro, artículos de cobre, textiles, alfombras, ámbar, especias y artículos de cuero. La principal vía norte-sur es Shāriʿ al-Muʿizz li-Dīn Allāh, que divide la ciudad vieja y a lo largo de la cual se encuentran las principales mezquitas y mercados. Perpendicular a esta calle está Shāriʿ al-Azhar; creada en la década de 1920 para unir la mezquita de ese nombre con la terminal de tranvías de la plaza Al-ʿAtabah al-Khaḍrā, Shāriʿ al-Azhar conecta ahora el casco antiguo con el distrito comercial central. La mayoría de las demás calles son estrechas, tortuosas y a menudo sin salida. El núcleo histórico de la ciudad fue declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1979.

El Cairo: Khān al-Khalīli bazar
El Cairo: Khān al-Khalīli bazar

Khān al-Khalīli bazar, El Cairo, Egipto.

Dennis Jarvis (CC-BY-2.0) (A Britannica Publishing Partner)

Otros dos barrios antiguos, Būlāq (al noroeste de la ciudad medieval) y Miṣr al-Qadīmah (“El Viejo Cairo”; al sur), sirvieron como suburbios portuarios de El Cairo antes de que la ciudad se expandiera para abarcarlos. Būlāq, una isla hasta 1340 y el principal puerto de la ciudad en 1560, acabó convirtiéndose en un distrito industrial a principios del siglo XIX. Además de sus barrios más pobres, el distrito es un centro de talleres, industria ligera y escuelas de comercio. Las mezquitas de Abū al-ʿAlāʾ y Sīnān Pasha se encuentran entre los pocos edificios históricos de Būlāq que han sobrevivido a un rápido proceso de aburguesamiento acompañado de la demolición de muchas de las estructuras más antiguas para hacer sitio a edificios residenciales y comerciales de gran altura. Los orígenes de Miṣr al-Qadīmah se encuentran en Al-Fusṭāṭ, fundado originalmente como campamento militar en 641 por ʿAmr ibn al-ʿĀṣ. En el corazón de Miṣr al-Qadīmah se encuentra la reconstruida mezquita de ʿAmr ibn al-ʿĀṣ, así como las numerosas iglesias coptas.

El distrito comercial central, denominado Wasṭ al-Balad (“centro de la ciudad”), está flanqueado por estos barrios más antiguos. El Wasṭ al-Balad incluye el antiguo distrito de Al-Azbakiyyah, la Ciudad Jardín y, más recientemente, Jazīrah, la isla en el mar. La principal vía de comunicación de la ciudad a lo largo de su eje norte-sur es la Kūrnīsh al-Nīl (la Corniche), una autopista paralela al río Nilo, construida en la década de 1950. A lo largo de la Corniche se encuentran el edificio de la televisión, el Ministerio de Asuntos Exteriores y varios hoteles; además, el Museo Egipcio está cerca. En Jazīrah, al otro lado del Nilo desde la Corniche, se encuentran la Torre de El Cairo, jardines públicos, un hipódromo, dos importantes clubes deportivos, varios hoteles importantes y algunas de las propiedades inmobiliarias más valiosas de la ciudad. Entre la imponente ribera del Nilo y los antiguos barrios del interior se encuentra una zona obrera de transición, desarrollada principalmente en el siglo XIX; la Biblioteca Nacional, el Museo de Arte Islámico y el palacio y los archivos presidenciales poblaron posteriormente esta región.

A lo largo del borde oriental de la metrópoli se encuentra el distrito de Al-Qarāfah (Ciudad de los Muertos), una zona única formada por una extensa serie de cementerios. En este vasto y polvoriento distrito de color ocre se encuentran las exquisitas mezquitas-santuarios y los mausoleos de los primeros líderes religiosos, como el imán al-Shāfiʿī, fundador de la principal tradición jurídica de Egipto. Los principales monumentos de estos cementerios orientales son de diseño mameluco, cada uno de ellos coronado por una cúpula lisa o estriada; las tumbas menores son construcciones más sencillas y rectangulares. Sin embargo, debido al rápido crecimiento demográfico que se produjo tras la independencia de Egipto en 1922, han surgido viviendas y comercios en la Ciudad de los Muertos, donde se calcula que viven más de un millón de cairotas, muchos de ellos sin servicios municipales ni dirección oficial.

El Cairo: Barrio de la ciudad de los muertos
El Cairo: Barrio de la Ciudad de los Muertos

El barrio de la Ciudad de los Muertos de El Cairo, Egipto.

Fuse/Thinkstock

Las periferias norte y oeste de la ciudad crecieron de forma espectacular en las dos últimas décadas del siglo XX. En Al-Jīzah (Giza) y en la isla de Al-Rawḍah, en la orilla occidental del Nilo, se encuentran barrios residenciales, los jardines zoológicos y botánicos, un museo agrícola y el campus de la Universidad de El Cairo. La Ciudad de los Trabajadores (Madīnat al-ʿUmmāl) es un proyecto de viviendas a gran escala en Imbābah, frente a Būlāq al otro lado del Nilo, mientras que la Ciudad de los Ingenieros (Madīnat al-Muhandisīn) se ha convertido en gran medida en el dominio de las clases medias de El Cairo. A partir de mediados del siglo XIX, la expansión hacia el norte condujo al desarrollo de los distritos de Rawḍ al-Faraj, Shubrā, Sharābiyyah, Al-Qubbah, Al-ʿAbbāsiyyah, Al-Maṭariyyah y Al-Zaytūn. Heliópolis, o Miṣr al-Jadīdah (“El Nuevo Cairo”), se convirtió en un importante lugar de desarrollo en los años 70 y 80, siendo testigo de un importante crecimiento de la población y de la expansión comercial. Desde entonces, los desarrollos urbanos han invadido cada vez más las tierras agrícolas, extendiéndose hacia la periferia del desierto; Heliópolis y la ciudad de Naṣr (un suburbio iniciado en 1958) son ejemplos de estos desarrollos basados en el desierto. En la franja más septentrional sigue habitando una población rural. Las viviendas informales suelen constituir una parte considerable de los distritos residenciales de El Cairo.

Las zonas más nuevas del área metropolitana de El Cairo incluyen una serie de pequeñas ciudades satélite construidas en zonas desérticas, como Madīnat al-ʿĀshir min Ramaḍān (Ciudad del 10 de Ramadán) al este y Madīnat Sittah Uktūbar (Ciudad del 6 de Octubre) al suroeste. Alrededor de la carretera principal que conduce a estas urbanizaciones han surgido costosas comunidades cerradas. Una serie de proyectos de viviendas de emplazamiento y servicios, en los que el gobierno diseña la subdivisión y proporciona las calles, las alcantarillas, la electricidad y las líneas de agua, también ocupan algunas ciudades satélite al oeste y al sur.

Los estilos de construcción en El Cairo están relacionados con el período histórico durante el cual se desarrolló cada barrio. En las secciones más antiguas, predominan las estructuras de dos a cuatro pisos, la mayoría construidas con ladrillo cocido cubierto de yeso y a veces apuntaladas con entramado de madera. Algunas tienen ventanas cubiertas con celosías de madera delicadamente torneadas (mashrabiyyah; véase moucharaby) y puertas de madera maciza elegantemente decoradas con incrustaciones, latón o clavos de hierro. Las viviendas tradicionales (de las que sólo quedan unas pocas intactas) se abren a patios con fuentes y tienen habitaciones separadas para hombres y mujeres; los talleres tradicionales y las posadas de los almacenes (khans) tienen galerías que dan a sus patios interiores.

Una ventana con celosía de moucharaby, El Cairo, Egipto.

Una ventana con celosía de moucharaby, El Cairo, Egipto.

Las partes de El Cairo construidas en el siglo XIX revelan influencias europeas exageradas: exteriores de piedra muy ornamentados, cúpulas y portales románicos. Aunque este estilo desgarbado e incongruente, oscurecido con el tiempo, predomina en la zona de transición, quizá los ejemplos más extravagantes sean el posterior Palacio de Sakākīnī y el palacio del barón Empain, fundador de Heliópolis. En los primeros barrios modernos, construidos en el siglo XX, el estilo arquitectónico es en parte parisino, con la mayoría de los edificios de altura moderada construidos con placas de hormigón. La arquitectura más cercana al Nilo está marcada por una mezcla de estilos, aunque en ella predominan las estructuras de hormigón con balcones y muros cortina de cristal.

En los barrios del oeste y del norte, los distritos más elegantes cuentan tanto con hermosos apartamentos de gran altura como con “villas” de una o dos plantas, con altos muros que encierran coloridos jardines. Las viviendas de la clase media-baja y de la clase trabajadora consisten exclusivamente en estructuras de hormigón de varios pisos sin ascensor, de color gris o amarillo-beige, a menudo con tiendas en la planta baja. Las zonas más pobres contienen estructuras similares, viviendas informales que a menudo quedan sin terminar en el exterior.

En la mayoría de los barrios, los talleres comerciales e industriales se encuentran dispersos entre las viviendas; esto ocurre especialmente en los barrios más pobres. Las casas de las zonas rurales periféricas de El Cairo suelen estar construidas con barro o ladrillo cocido, asemejándose a las viviendas tradicionales de los pueblos del interior.

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