El rapero y el multimillonario: Cómo Ice Cube y la joyera Carolyn Rafaelian se unieron para pujar por un trozo de 10.000 millones de dólares de Disney

Carolyn Rafaelian y Ice Cube se unen para pujar por 21 cadenas deportivas regionales, un vestigio de … el acuerdo Disney-Fox.

Créditos de la imagen: Jamel Toppin para Forbes & Roy Rochlin/Getty Images

O’Shea Jackson Sr. es más conocido como Ice Cube, el artista de hip-hop con barba que saltó a la fama hace más de 30 años como miembro fundador del grupo de rap N.W.A. Pero cuando él y Carolyn Rafaelian se conocieron en su aireada casa de Venice Beach, de temática náutica, el año pasado, Rafaelian, la multimillonaria fundadora de la joyería Alex and Ani, pensó en un apodo diferente para él.

“Se levanta, coge su café y pone tres terrones de azúcar, quizá cuatro. Le dije: “No eres un cubito de hielo, eres un terrón de azúcar”, dice riendo. “No es un juego de palabras, es una de las personas más dulces y realmente con los pies en la tierra. En la industria y el entorno en el que se encuentra, ser así de sensato es muy refrescante. Fue una conexión instantánea”

Son una pareja improbable: el espiritual y despreocupado de Nueva Inglaterra y el actor y rapero de Los Ángeles. Pero han encontrado un ritmo, y el extraño dúo puede ser el que ate algunos de los últimos cabos sueltos en la megaadquisición de 21st Century Fox por parte de Disney, por valor de 71.300 millones de dólares, que se hizo oficial el 20 de marzo.

Con dinero del banco de inversión Macquarie Group y de la firma de capital riesgo Centerbridge Partners, la pareja planea hacer una oferta para comprar 21 de las cadenas deportivas regionales de Fox por 10.000 millones de dólares. La oferta ha sido presentada por Big3, de Ice Cube, una liga de baloncesto de 3 contra 3 formada principalmente por antiguos jugadores de la NBA en la que Rafaelian ya es inversor. Según las normas del Departamento de Justicia, Disney, propietaria de ESPN, debe desprenderse de estas cadenas en un plazo de 90 días a partir del cierre de la operación a finales de esta semana.

Rafaelian, Macquarie y Centerbridge aportarán 1.000 millones de dólares cada uno, mientras que Big3 pondrá entre 350 y 500 millones de dólares. El grupo emitirá deuda para el resto. Al parecer, Big3 se enfrenta a la competencia del multimillonario John Malone, compañero de Rafaelian, cuya empresa Liberty Media se asociará con el propietario de los Minnesota Twins, John Pohlad, y el multimillonario de capital privado Tom Gores en una oferta. La Major League Baseball también está en proceso de puja.

Las 21 cadenas por las que pujan tienen los derechos de emisión de 15 de los 30 equipos de la MLB, entre ellos los Diamondbacks de Arizona, los Tigres de Detroit, los Cerveceros de Milwaukee y los Marlins de Miami. Inicialmente, Disney buscaba unos 20.000 millones de dólares para un grupo de 22 cadenas, pero es poco probable que consiga esa cifra. (La 22ª cadena es la lucrativa YES Network, que emite los partidos de los Yankees y los Nets de Brooklyn, y se espera que se venda por separado por unos 3.500 millones de dólares). Aunque el flujo de caja de las cadenas deportivas regionales ha crecido en los últimos 19 años a medida que exigen mayores tarifas de transporte a los proveedores de cable, cualquier inversión en televisión lineal es arriesgada en la era del streaming y el cord-cutting.

Aún así, sobre el papel, es un buen negocio para Rafaelian y Ice Cube. “Si la compras por 10.000 millones de dólares, y la gente pensaba que valía unos 15.000 millones, no es un mal negocio”, dice John Tinker, analista senior de medios de Gabelli & Company. “Disney está entre la espada y la pared: Tienen que venderlos. No pueden sacarlos del mercado, así que no tienen tanta influencia.”

Pero, ¿qué hacen un rapero y un diseñador de joyas -ambos sin apenas experiencia en la gestión de una cadena- atrapados en la guerra de ofertas?

Todo comenzó en 2018, cuando Rafaelian fue abordada por su socio comercial y abogado Mark Geragos; él conocía al ejecutivo de entretenimiento Jeff Kwatinetz, uno de los cofundadores de Big3 y un abogado con el que Geragos había trabajado en numerosos casos de derechos civiles, incluida la demanda de Colin Kaepernick contra la NFL. Geragos, que ya apoyaba a Big3, pensó que podría ser una buena oportunidad de inversión para Rafaelian.

Fanadora del baloncesto de toda la vida (jugó en la escuela primaria y es aficionada a los Boston Celtics), Alex y Ani de Rafaelian ya tenía lucrativos acuerdos de licencia con la NBA, la NFL y la MLB. La Big3 -una liga profesional de tres contra tres con antiguos jugadores de la NBA, como Glen Davis, Corey Maggette y Chris Anderson, que se juega en lugares como el TD Garden y el Barclays Center- encajaba con la marca y la energía lúdica de Rafaelian. No tardó mucho en participar, invirtiendo una cantidad no revelada y haciendo que Alex y Ani patrocinaran la liga.

“La gente que la conoce está obsesionada con ella”, dice sobre la liga. “Todavía estamos haciendo lo nuestro para darla a conocer, pero hasta ahora no ha habido más que éxito año tras año. Ahora estos maravillosos jugadores tienen un hogar, y a la gente le encanta verlos. Los partidos son muy divertidos y están llenos de energía; es un ambiente totalmente diferente.”

Si Ice Cube y Rafaelian acaban consiguiendo las redes, emitirán partidos de la Big3 de Ice Cube, … una liga de baloncesto de 3 contra 3 formada principalmente por ex jugadores de la NBA en la que Rafaelian ya es inversor.

Fue después de invertir y en uno de estos partidos cuando finalmente conoció a Ice Cube -o Cube, como lo llama- en persona, y la pareja congenió de inmediato.

“Estábamos sentados en primera fila y no paraban de traernos comida: Había filetes y sándwiches. Ni siquiera sé de dónde la sacaron. No paraban de traerla. Al final empezamos a regalarla a la gente que nos rodeaba”, recuerda entre risas, y añade que su amistad y asociación no ha hecho más que crecer desde entonces.

Los dos colaboraron incluso en el diseño de los anillos de campeonato de oro blanco con incrustaciones de diamantes y rubí de Alex y Ani.

“Me gustaría dar las gracias a Alex y Ani por insistir en la máxima calidad durante el proceso de diseño y por crear algo tan genial y significativo para los jugadores”, dijo Ice Cube sobre el proceso.

Avance hasta junio de 2018, cuando el Departamento de Justicia anunció que para que el acuerdo Disney-Fox saliera adelante, Disney tendría que desprenderse de las cadenas deportivas regionales de Fox en los 90 días siguientes al cierre del acuerdo.

“Estaba prestando atención solo porque estaba viendo la legislación de AT&T”, dice Geragos, socio comercial de Rafaelian y también inversor de Big3. “Dijeron que querían una desinversión de las redes deportivas regionales, y eso desencadenó la discusión”

Big3, en ese momento, estaba terminando su contrato de dos años con la cadena nacional Fox Sports y buscando otras opciones de transmisión. Las redes deportivas regionales le proporcionarían una forma de retransmitir partidos, así como una manera de expandir su marca.

“Creo que no existen las casualidades: Todo está coordinado de forma estratégica y divina”, dice Rafaelian, que fue contactado por Geragos, Kwatinetz, Ice Cube y otros de Big3 poco después de que surgiera la idea de pujar. “No es una coincidencia; es algo que tenemos que aprovechar e ir a por ello. … Esta oportunidad es una entre un millón, o debería decir mil millones”.

Eso es exactamente lo que está comprometiendo en el acuerdo: 1.000 millones de dólares a través de una combinación de efectivo y deuda. Está dispuesta a apalancar una cantidad absurda, casi todo su patrimonio neto, en una estrategia para la red que todavía parece bastante vaga.

Al describir lo que ella y Ice Cube quieren hacer, hay un montón de palabras de moda e ideas flotando. Además de emitir partidos locales de la NBA, la NHL y la MLB, así como partidos de la Big3, planean crear contenidos que “pongan más sinergia en el mundo” y atraigan a una audiencia diversa y joven con programas de entrevistas, series centradas en la intersección de los deportes, la cultura y la política, y una visión premium de una cadena de compras. En general, esperan convertir las cadenas en un destino para algo más que los deportes locales, atrayendo así a mayores anunciantes.

Típicamente, las cadenas deportivas regionales se centran exclusivamente en el juego -emitiendo los partidos locales de béisbol, baloncesto o hockey- y llenando el tiempo circundante con reposiciones de antiguos partidos, entrevistas con los entrenadores y extensos comentarios. Es un riesgo aventurarse tan lejos del modelo tradicional de una cadena deportiva regional, pero podría funcionar.

“Estos chicos tienen una estrategia agresiva. Se están estirando y tendrían que hacerla crecer de una forma poco tradicional. Si lo hacen bien es enorme, pero definitivamente es más arriesgado”, dice el analista Tinker, quien añade que su plan significa que las cadenas no estarían en competencia tan directa con la ESPN de Disney, un movimiento que podría hacer al Big3 más atractivo que sus competidores durante el proceso de licitación.

Rafaelian cree que serán enormes.

“No estaría haciendo esto si no pensara que es una decisión de negocio inteligente en todos los aspectos”, afirma entusiasmada, negándose a ver el entorno del cord-cutting o su falta de experiencia en medios como un obstáculo demasiado alto para su estrategia. “El negocio de hace 10 años no es como el de ahora. Habrá diferentes vías y relevancia”

Los propios partidos proporcionan una cierta red de seguridad, ya que los eventos deportivos en directo siguen atrayendo a la audiencia televisiva. “Lo único que no se corta es la cadena que te da tu equipo local”, dice Tinker sobre los aficionados.

También cree en Ice Cube. La experiencia de Ice Cube en la música, la televisión, el cine y ahora, a través de Big3, el entretenimiento en vivo, le permite tener un conocimiento general del proceso creativo y de la próxima gran cosa, dice.

“La gente se pregunta: ‘¿Cómo se ha juntado este dúo de locos? Pero, ¿por qué no? Ahí es cuando ocurren las mejores cosas”, dice. “Lo mejor es cuando un grupo de personas de diferentes ámbitos de la vida que tienen algo que aportar -un corazón abierto, una mente abierta, un historial interesante- se unen para crear algo nuevo y emocionante”.

Sin importar lo que ocurra, Rafaelian irradia su característica positividad. “Cuando cambies de canal, éste será el que no puedas apagar”

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