En el Rancho Karolyi, las gimnastas con sueños olímpicos soportaron un ‘entorno perfecto para el abuso’

Nueva Zelanda – Cuando era una niña que aspiraba a convertirse en una gimnasta de talla mundial, Jeanette Antolin volaba una vez al mes desde su casa del sur de California a Houston, donde se subía a un autobús de enlace y salía de la ciudad hacia los bosques profundos para llegar a un santuario de su deporte.

Este era el Rancho Karolyi, 2.000 acres a 170 millas al sureste de Dallas en los pinos del Bosque Nacional Sam Houston. Aquí acudía la élite de la élite de la gimnasia estadounidense con la esperanza de convertirse en la próxima Nadia Comaneci o Mary Lou Retton.

Era un lugar casi mítico a los ojos de chicas como Antolín, donde los legendarios entrenadores Bela y Martha Karolyi hacían su corte entre cabañas, dos gimnasios y una colección de animales que incluía ciervos domesticados, llamas, caballos, pavos reales y burros en miniatura.

Una vez dentro del rancho, toda la mística que albergaba dio paso a una realidad de entrenamientos agotadores, largas prácticas, críticas humillantes y un estilo de entrenamiento diseñado para imponer un compromiso absoluto con el estilo Karolyi.

No hay duda de que los métodos de los Karolyi contribuyeron a crear los mejores gimnastas del mundo. Bela y Martha Karolyi tienen los campeones olímpicos que lo demuestran.

Pero ahora hay acusaciones públicas, incluyendo reclamaciones en dos demandas, de que el severo entrenamiento de los Karolyi, de inspiración soviética -y el rancho secreto y aislado que construyeron- creó una cultura de miedo e intimidación que permitió al doctor Larry Nassar, el médico del equipo nacional de gimnasia femenina, abusar sexualmente de jóvenes gimnastas durante casi dos décadas.

Una de las demandas, presentada en California por Antolín, sostiene que un ambiente nocivo en el Rancho Karolyi permitió que se produjeran los abusos.

“Esto creó un ambiente tóxico, perfectamente adecuado para abusar sexualmente de forma sistemática de los niños menores, incluida la demandante, que estaban cautivos en EL RANCHO”, afirma la demanda.

Antolin dijo a The Dallas Morning News que la primera vez que fue invitada al rancho cuando tenía 14 años, “¡estaba extremadamente emocionada! Estaba emocionada por formar parte de un grupo tan exclusivo de chicas que iban a representar a nuestro país”

Llegó a temer sus viajes allí.

“Era casi como si fueras a la cárcel”, dijo Antolin. “Conducir hasta la cárcel. Así es como se sentía”

Se cierra el Rancho

El Rancho Karolyi está cerrado hoy, su supervivencia está en duda. El 18 de enero, USA Gymnastics, el organismo que gobierna el deporte, rompió los lazos con el rancho, poniendo fin a un contrato de arrendamiento a largo plazo para utilizar las instalaciones para entrenar a los gimnastas de élite del país.

“Nuestra prioridad más importante son nuestros atletas, y su entorno de entrenamiento debe reflejarlo. Estamos comprometidos con una cultura que empodera y apoya a nuestros atletas”, dijo Kerry Perry, presidente y director ejecutivo de USA Gymnastics, en un comunicado.

La decisión de cerrar el rancho coincidió con una audiencia de sentencia para Nassar en Michigan. Recibió entre 40 y 175 años de prisión tras declararse culpable de abusar sexualmente de siete niñas. Más de 150 mujeres se han presentado antes y después para decir que fueron víctimas de sus abusos.

Larry Nassar comparece ante el tribunal para escuchar las declaraciones de impacto de las víctimas tras ser acusado de abusar de niñas mientras era médico de USA Gymnastics y la Universidad Estatal de Michigan. Nassar se declaró culpable en el condado de Ingham, Michigan, de agredir sexualmente a siete niñas.
Larry Nassar comparece ante el tribunal para escuchar las declaraciones de impacto de las víctimas tras ser acusado de abusar de niñas mientras era médico de USA Gymnastics y de la Universidad Estatal de Michigan. Nassar se declaró culpable en el condado de Ingham, Michigan, de agredir sexualmente a siete niñas.(Scott Olson / Getty Images)

Antolin, miembro del equipo nacional durante cinco años, está entre ellas, dijo.

El método de manipulación de Nassar era tan simple como oscuro, dijo Antolin a The News. En el rancho Karolyi, donde los entrenadores empujaban a las atletas hasta el agotamiento, Nassar se erigía en el único amigo de las chicas, con acceso total a las niñas y la confianza de los adultos.

La ex campeona de gimnasia Jeanette Antolin (centro), con la senadora Dianne Feinstein, participó en una conferencia de prensa con miembros del Congreso el 30 de enero de 2018, en relación con la legislación para exigir a los órganos de gobierno del atletismo amateur que informen sobre las acusaciones de abuso sexual.
La ex campeona de gimnasia Jeanette Antolin (centro), con la senadora Dianne Feinstein, participó en una conferencia de prensa con miembros del Congreso el 30 de enero. 30 de enero de 2018, en relación con la legislación para exigir a los órganos de gobierno del atletismo amateur que informen de las acusaciones de abuso sexual.(Chip Somodevilla / Getty Images)

“Tienes miedo de todos los adultos que te rodean”, dijo Antolín. Nassar “era tu amigo. Te animaba. Y te daba bocadillos porque no se te permitía llevar comida al campamento”

Mattie Larson, una ex gimnasta del equipo nacional, también ha nombrado a los Karolyis en una demanda.

“El completo alejamiento del mundo exterior, además de los adultos descuidados y negligentes, hacía que el rancho fuera el entorno perfecto para los abusadores”, dijo Larson en la audiencia de la sentencia de Nassar en Michigan.

The News hizo varios intentos de contactar con los Karolyis directamente y a través de su abogado de Houston, Gary Jewell, quien sólo repitió una declaración escrita que sus clientes hicieron a 60 Minutos de la CBS con respecto a Nassar.

“Los Karolyis nunca fueron conscientes de que el Dr. Nassar 1) realizaría cualquier procedimiento que ahora es objeto del presente litigio o 2) visitaría a los atletas en sus habitaciones sin supervisión”, dice la declaración.

A finales de enero, el gobernador Greg Abbott ordenó a los Rangers de Texas que investigaran las acusaciones de agresión sexual en el Rancho Karolyi. El estado de esa investigación no está claro, y los Rangers declinaron hacer comentarios.

El Congreso también está investigando cómo el abuso pudo seguir tanto tiempo sin ser detectado en USA Gymnastics. El Rancho Karolyi es un foco central en esa investigación. El Comité de Supervisión y Reforma Gubernamental de la Cámara de Representantes ha dado un plazo hasta esta semana para solicitar documentos a los Karolyi, así como a USA Gymnastics, el Comité Olímpico de Estados Unidos y la Universidad Estatal de Michigan.

Gigantes del deporte

El ascenso de los Karolyi comenzó en lo que sigue siendo una de las historias más queridas y duraderas de la gimnasia.

En los Juegos Olímpicos de 1976 en Montreal, el equipo desvalido de Bela Karolyi, procedente de la empobrecida y oprimida Rumanía, se llevó la medalla de plata. Los aficionados de todo el mundo quedaron cautivados por Comaneci, una niña de 14 años, balletosa pero poderosa, que consiguió el primer 10 perfecto de la historia olímpica.

Karolyi, con una sonrisa paternal y ojos brillantes, se convirtió en una leyenda instantánea de la gimnasia.

En 1981, Bela y Martha desertaron a Estados Unidos y se instalaron en Houston, atraídos por unos inversores que montaban un negocio de gimnasia del que Bela Karolyi acabaría haciéndose cargo.

Su fama aumentó durante los Juegos Olímpicos de Verano de 1984, donde fue el entrenador personal de Mary Lou Retton, la primera mujer estadounidense en ganar la medalla de oro en el all-around, además de otras cuatro medallas. Fue en esta época cuando Karolyi compró su primera parcela del rancho, un contrato de caza de 40 acres dentro del Bosque Nacional Sam Houston. A principios de la década de 1990, el rancho había crecido hasta alcanzar los 2.000 acres.

Karolyi hizo limpiar el terreno de madera y maleza y construyó una casa con cabañas de madera y el primer gimnasio. Añadió pistas de tenis, una piscina y un campo de fútbol y dragó un lago para navegar. Él y Martha empezaron a organizar campamentos de gimnasia de verano en el rancho, atrayendo a miles de jóvenes para sesiones de una semana.

Empezó a traer a sus gimnastas de élite al rancho, y en 1989 había trasladado todas las operaciones de entrenamiento allí.

La racha de éxitos olímpicos de Karolyi continuó en los Juegos Olímpicos de Verano de 1996 en Atlanta, donde fue el entrenador personal de Kerri Strug y Dominique Moceanu, ambas miembros del equipo de gimnasia de Estados Unidos que ganó el oro.

Se retiró temporalmente después de los Juegos de 1996, pero fue atraído de nuevo al trabajo a finales de la década de 1990 después de que el programa de Gimnasia de Estados Unidos decayera.

Las gimnastas se alinean en el suelo al final de una sesión de entrenamiento en 2008 para escuchar a Martha Karolyi, entonces coordinadora del equipo nacional, en el rancho Karolyi, cerca de New Waverly.
Las gimnastas se alinean en el suelo al final de una sesión de entrenamiento en 2008 para escuchar a Martha Karolyi, entonces coordinadora del equipo nacional, en el Rancho Karolyi cerca de New Waverly.(Tom Fox / The Dallas Morning News)

Contratado como coordinador del equipo nacional en 1999, Karolyi exigía a todos los miembros del equipo nacional y a sus entrenadores que asistieran a campamentos de entrenamiento mensuales en su rancho. Cuando Martha Karolyi asumió el cargo de coordinadora del equipo nacional en 2001, el equipo siguió entrenando regularmente en el rancho.

En el rancho

Para entonces, los métodos de los Karolyi no eran ningún secreto. Pero oír hablar de ellos y experimentarlos eran cosas diferentes.

Antolin acudía regularmente a los campamentos del rancho. Bela Karolyi rara vez perdía la oportunidad de criticar su peso, dijo.

Un día en el gimnasio, “me agarró el trasero y me dijo que tenía que perderlo”, dijo Antolín.

Las comidas eran estrictamente supervisadas y los Karolyi registraban las maletas y las habitaciones en busca de signos de comida escondida, dicen las demandas. Los entrenadores acosaban rutinariamente a las gimnastas sobre su peso y las menospreciaban si se quejaban de las lesiones, alegan Moceanu y Antolín.

Moceanu llegó por primera vez al rancho en 1991.

“Recuerdo que cuando tenía 10 años me aterrorizaban estas personas. Ni siquiera me permitían pedir ir al baño. Así de asustados estábamos”, dijo Moceanu a The News.

Los atletas estaban totalmente acobardados mientras estaban allí, recordó.

“Las tácticas que se utilizaban con los gimnastas que entrenaban con los Karolyis eran el miedo y la intimidación”, dijo Moceanu, que ahora vive en Ohio con su marido y sus hijos.

Las niñas no podían hablar entre ellas. No se permitía sonreír, dijo Moceanu.

El equipo olímpico de gimnasia femenina de Estados Unidos de 1996, con Dominique Moceanu tercera por la izquierda.'s Gymnastics Olympic Team, with Dominique Moceanu third from left.
El equipo olímpico de gimnasia femenina de Estados Unidos de 1996. Gimnasia Femenina 1996, con Dominique Moceanu tercera por la izquierda.(John Mottern / Agence France-Presse)

La autora Joan Ryan pintó un alarmante retrato de los métodos de entrenamiento de los Karolyis en su innovador libro de 1995: Little Girls in Pretty Boxes: The Making and Breaking of Elite Gymnasts and Figure Skaters. Los Karolyis menospreciaban a sus jóvenes alumnas que se quejaban de las lesiones y las reprendían furiosamente por no ejecutar una rutina de forma impecable, escribió Ryan.

Incluso los padres sabían que no debían quejarse, dijo Geza Pozsar, el antiguo coreógrafo de los Karolyis, que desertó con ellos en 1981 y trabajó con ellos hasta 2002.

“Sabían que si se quejaban, la niña estaba fuera”

En su demanda, Mattie Larson afirmó que las gimnastas que asistían a los campamentos del rancho Karolyi se entrenaban en condiciones “opresivas y emocionalmente abusivas”.”

Se trataba de una “mentalidad de ganar a toda costa, implementada a través del miedo y la intimidación”, afirma la demanda, que dejaba a las gimnastas vulnerables a un pederasta.

A pesar de las críticas cada vez más públicas, USA Gymnastics redobló la apuesta por los Karolyi, nombrando a Bela Karolyi coordinador del equipo nacional en 1999 y estableciendo el rancho como un lugar de entrenamiento clave para las gimnastas estadounidenses con sueños olímpicos.

A este entorno llegó Larry Nassar.

Médico y ‘amigo’

A partir de 1996, Nassar, osteópata, trató a las gimnastas más selectas de Estados Unidos. Ese trabajo le llevó a Texas.

De 1996 a 2014, Nassar fue el coordinador médico nacional de USA Gymnastics. Trataba rutinariamente a los atletas en el Rancho Karolyi, aunque no había obtenido una licencia médica de Texas, según la junta médica del estado.

Nassar se desempeñó como miembro de la facultad en el Colegio de Medicina Osteopática de MSU hasta septiembre de 2016. También trabajó para un conocido club de gimnasia en Lansing, Mich.

Moceanu recordaba haber visto a Nassar en los alrededores del rancho después de que Bela Karolyi asumiera la coordinación de los entrenamientos del equipo nacional.

Las gimnastas visitaban a Nassar para las citas médicas antes de los entrenamientos de la mañana, durante el descanso de media tarde o después del segundo entrenamiento.

A veces, Nassar se reunía con las chicas en una alcoba dentro del gimnasio. O visitaba a las chicas en sus habitaciones, recordó Antolín.

Mientras Nassar podía estar visitando a las chicas en su cabaña, los entrenadores se reunían en la casa de los Karolyis por la noche para beber y jugar a las cartas, dijo Pozsar.

Nadie entrevistado para este reportaje recordó haber visto guardias de seguridad o cámaras de vigilancia en el recinto.

Se sabe que Nassar se congraciaba con las chicas, dándoles en secreto caramelos, dijo Antolín, una golosina estrictamente prohibida que enfurecía a los Karolyis.

“Si alguien le hubiera visto dándole caramelos a una atleta, habrían dicho: “¡Oh, diablos, no!”. dijo Antolín.

Moceanu dijo que estaba entre las muchas chicas que recibieron tratamiento de Nassar en el rancho. Pero no fue una de sus víctimas. Moceanu dijo que, sobre todo, utilizaba a su tía como fisioterapeuta. “Era como mi masajista personal. Así que no le necesitaba tanto”, dijo.

Antolin sí se convirtió en una de las víctimas de Nassar, primero en un campo de entrenamiento en Nueva York una semana antes de los Campeonatos del Mundo de 1997 y más tarde en el Rancho Karolyi.

En Nueva York, Nassar abusó de Antolin en su habitación de hotel bajo el pretexto de tratarla, dijo.

Antolin tenía dolores y espasmos musculares en la espalda. Durante lo que pretendía ser un examen, Nassar la penetró con sus dedos, dijo. “Era como una cosa de masaje. Y empujando. Se suponía que iba a ayudar”, dijo.

“Recuerdo que me sentía incómoda, pero no había manera de que dijeras nada sobre un tratamiento, o un entrenamiento, o cualquier cosa que te dijeran que hicieras”, dijo a The News.

Nassar abusó más tarde de Antolín en el Rancho Karolyi, normalmente durante los “tratamientos” en su cabaña. En ese momento, no le pareció algo fuera de lo normal.

“Era un tratamiento”, dijo Antolín. “Y la chica de al lado estaba recibiendo tratamiento; no te lo pensabas dos veces”

En un tribunal de Michigan durante la sentencia de Nassar, Mattie Larson dijo que fue agredida sexualmente en múltiples ocasiones por Nassar durante varios años, desde que tenía 14 años hasta que se fue a la UCLA a los 19. Los abusos ocurrieron en el Rancho Karolyi y mientras viajaba para las competiciones, dijo.

“Larry, confié en ti, creí que eras una persona amable”, dijo Larson en el tribunal. “Tu amabilidad era simplemente una estratagema para abusar de mí cada vez que tenías la oportunidad”

La ex miembro del Equipo Nacional de Gimnasia de Estados Unidos Mattie Larson se dirige al acusado de abuso Larry Nassar el 23 de enero de 2018. 23 de enero de 2018, durante su audiencia de sentencia en un tribunal de Michigan.
La ex miembro del Equipo Nacional de Gimnasia de Estados Unidos, Mattie Larson, se dirige al acusado de abuso Larry Nassar el 23 de enero. 23 de 2018, durante su audiencia de sentencia en un tribunal de Michigan.(Matthew Dae Smith / Lansing State Journal)

En su testimonio ante el tribunal, Larson también dijo lo alejado que estaba el rancho de la civilización.

“No hay servicio celular, está completamente aislado y eso no es un error”, dijo Larson el mes pasado en Michigan. “Así es como lo querían los Karolyis”

Describió el rancho como espeluznante y habló de los ataques de pánico que sufría justo antes de salir de su casa para asistir a los campamentos del equipo nacional en el rancho.

La medallista de oro olímpica Simone Biles, del suburbio de Houston, publicó el mes pasado un comunicado en Twitter en el que decía que también había sufrido abusos sexuales por parte de Nassar en el rancho.

Escribió que temía la idea de volver allí para entrenar para los próximos Juegos Olímpicos. “Me rompe aún más el corazón pensar que, mientras trabajo por mi sueño de competir en Tokio 2020, tendré que volver continuamente a las mismas instalaciones de entrenamiento donde fui abusada.”

El rancho fue cerrado a los pocos días de la declaración de Biles.

¿Qué sabían los Karolyis?

Cuando Antolín se enteró de las acusaciones contra Nassar, su primera reacción fue de simpatía: por Nassar.

“No conocía toda la historia”, dijo.

Entonces Antolín se enteró de una demanda contra Nassar que involucraba a Jamie Dantzscher, una amiga íntima a la que conocía desde que tenían 12 años. Habían asistido a la UCLA y vivieron juntas durante un tiempo.

Antolin llamó a Dantzscher.

“Me preguntó sobre mis tratamientos con Larry. Y se lo conté. Y ella dijo: ‘Jeanette, eso no es un tratamiento'”, recordó Antolin.

“Me preguntó: ‘¿Llevaba guantes? Y le dije que no.”

Al final de esa llamada telefónica, dijo Antolin, ella “era un desastre”

“Estaba triste. Estaba enfadada. Estaba angustiada. No sabía qué hacer”, dijo.

“Fue muy duro. Fue horrible. Fue como si tu mejor amigo te apuñalara por la espalda. Y que te afecte durante toda tu vida adulta”

Cuando se le preguntó si cree que los Karolyis conocían los tratamientos de Nassar, Antolín dijo que los Karolyis sabían todo lo que ocurría en el gimnasio “hasta lo que metíamos en las maletas. … Me resulta muy difícil creer que no supieran lo que estaba ocurriendo”

Moceanu está de acuerdo en que los Karolyis “sabían todo” lo que ocurría en el rancho, incluso “quién roba una pequeña rebanada de pan o un pequeño panecillo”, dijo.

Y como adultos en un campamento de gimnasia, era responsabilidad de los Karolyis saber lo que estaba pasando, dijeron Moceanu y Antolín.

“Ellos eligieron tener nuestros campamentos de entrenamiento del equipo nacional en su rancho. Debería haber sido su prioridad número uno asegurarse de que sus instalaciones eran un lugar en el que los niños iban a estar seguros”, dijo Antolín.

El redactor Jori Epstein contribuyó a este informe.

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