¿Fue Pedro el primer papa? Un amigo evangélico protestante dice que el emperador Constantino hizo el primer papa.

Sin duda, San Pedro fue el primer papa de la Iglesia Católica. Dado que la iglesia estuvo bajo la persecución del Imperio Romano hasta el año 313 d.C. y los historiadores oficiales romanos no se ocuparon de los asuntos de la iglesia, debemos confiar en el testimonio de los primeros padres de la iglesia.

San Ireneo (m. 202) en su Adversus Haereses describió cómo la iglesia de Roma fue fundada por San Pedro y San Pablo y trazó la transmisión del oficio de San Pedro a través de Lino, Cletus (también llamado Anacleto), Clemente y así sucesivamente a través de 12 sucesores hasta su propio día actual, el Papa Eleuterio. (Incluso en el Canon Romano, o la primera oración eucarística, se recuerda a San Pedro y a los apóstoles, así como a Lino, Cletus y Clemente, estos cuatro primeros papas de la iglesia que reinaron durante el primer siglo). Además, San Ireneo destacó la autoridad docente del papa: “Porque con esta iglesia (de Roma), debido a su origen superior, deben estar de acuerdo todas las iglesias, es decir, todos los fieles del mundo entero; y es en ella donde los fieles de todas partes han mantenido la tradición apostólica”. Aquí se reconocía el oficio del papa como instituido por Cristo para proporcionar liderazgo y enseñanza auténtica a toda la iglesia.

San Ireneo también destacó los problemas que surgieron en la iglesia de Corinto durante el tiempo del papa Clemente y cómo intervino por iniciativa propia para tomar medidas correctivas: “En el tiempo de este Clemente, habiéndose producido no pocas disensiones entre los hermanos de Corinto, la iglesia de Roma envió una poderosísima carta a los corintios, exhortándoles a la paz, renovando su fe y declarando la tradición que había recibido últimamente de los apóstoles.” Lo bonito de este incidente es que la iglesia de Corinto respetó la autoridad del sucesor de San Pedro, se arrepintió e hizo las correcciones oportunas. Además, San Eusebio (m. 339) señaló en su Historia de la Iglesia cómo esta carta fue recibida, leída y respetada en otras iglesias: “Clemente nos ha dejado una reconocida epístola, larga y maravillosa, que compuso en nombre de la iglesia de Roma y envió a la iglesia de Corinto, donde recientemente se habían producido disensiones. Tengo pruebas de que en muchas iglesias esta epístola se leía en voz alta a los fieles reunidos en los primeros tiempos, como ocurre en la nuestra.” Claramente, la iglesia en su conjunto reconocía la primacía y autoridad del sucesor de San Pedro.

Otro gran padre de la iglesia primitiva a destacar es San Cipriano de Cartago (m. 258). En su obra La unidad de la Iglesia católica, enseñó, después de citar Mateo 16:13-20: “Y de nuevo (Jesús) le dice (a Pedro) después de su resurrección: ‘Apacienta mis ovejas’. Sobre él construye la iglesia, y a él le da la orden de apacentar las ovejas; y aunque asigna un poder similar a todos los apóstoles, sin embargo fundó una sola cátedra, y estableció por su propia autoridad una fuente y una razón intrínseca para esa unidad. … Se da una primacía a Pedro, con lo que queda claro que hay una sola iglesia y una sola cátedra. Así también, todos son pastores, y se muestra que el rebaño es alimentado por todos los apóstoles de común acuerdo. Si alguien no se aferra a esta unidad de Pedro, ¿puede imaginarse que aún conserva la fe? Si abandona la cátedra de Pedro sobre la que se edificó la iglesia, ¿puede seguir confiando en que está en la iglesia?” Recuerde que la silla representa el oficio y la autoridad del papa que Jesús dio a San Pedro y a sus sucesores. Aquí también se reconoce el oficio del papa como instituido por Cristo para ser un signo de unidad y proporcionar liderazgo y enseñanza auténtica para toda la iglesia.

Muchos otros padres de la iglesia primitiva durante los tiempos de persecución, como Tertuliano (m. 250) en De praescriptione haereticorum y Orígenes (m. 254) en sus Comentarios sobre Juan, también dan fe del oficio, el papel y la autoridad de San Pedro y sus sucesores. Por supuesto, estos atributos se magnifican tras la legalización del cristianismo, y especialmente tras la caída del Imperio Romano y el consiguiente caos político. Sin embargo, nuestra Iglesia se enorgullece de contar con una línea ininterrumpida de sucesores legítimos de San Pedro que se mantienen en el lugar de Cristo como su vicario, y son una fuente fundamental de la unidad de la Iglesia.

Por una buena razón, el Concilio Vaticano II señaló que el Papa, el obispo de Roma y el sucesor de San Pedro, “es la fuente y el fundamento perpetuo y visible de la unidad tanto de los obispos como de toda la compañía de los fieles. En efecto, el Romano Pontífice, por su condición de vicario de Cristo y de pastor de toda la Iglesia, tiene una potestad plena, suprema y universal sobre toda la Iglesia, potestad que puede ejercer siempre sin trabas” (“Lumen Gentium”, n. 22, 23). Sin embargo, debemos recordar siempre que uno de los títulos oficiales del Papa, tomado por primera vez por el Papa Gregorio Magno (m. 604), es “siervo de los siervos de Dios”. Mientras pensamos en esta respuesta, que tengamos presente a nuestro Santo Padre, el Papa Benedicto XVI, y recemos por sus intenciones.

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