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Las primeras redes

Las primeras redes informáticas fueron sistemas dedicados a fines especiales, como SABRE (un sistema de reservas de líneas aéreas) y AUTODIN I (un sistema de mando y control de defensa), ambos diseñados e implementados a finales de la década de 1950 y principios de la de 1960. A principios de los años 60, los fabricantes de ordenadores habían empezado a utilizar la tecnología de semiconductores en productos comerciales, y en muchas grandes empresas tecnológicamente avanzadas existían tanto sistemas convencionales de procesamiento por lotes como sistemas de tiempo compartido. Los sistemas de tiempo compartido permitían compartir los recursos de un ordenador en rápida sucesión con múltiples usuarios, pasando por la cola de usuarios tan rápidamente que el ordenador parecía dedicado a las tareas de cada usuario a pesar de la existencia de muchos otros que accedían al sistema “simultáneamente”. Esto condujo a la noción de compartir recursos informáticos (llamados ordenadores anfitriones o simplemente anfitriones) en toda una red. Se preveían interacciones de host a host, junto con el acceso a recursos especializados (como superordenadores y sistemas de almacenamiento masivo) y el acceso interactivo de usuarios remotos a la potencia de cálculo de sistemas de tiempo compartido situados en otros lugares. Estas ideas se materializaron por primera vez en ARPANET, que estableció la primera conexión de red de host a host el 29 de octubre de 1969. Fue creada por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada (ARPA) del Departamento de Defensa de Estados Unidos. ARPANET fue una de las primeras redes informáticas de propósito general. Conectaba los ordenadores de tiempo compartido de los centros de investigación financiados por el gobierno, principalmente las universidades de Estados Unidos, y pronto se convirtió en una pieza fundamental de la infraestructura para la comunidad de investigación informática en Estados Unidos. Rápidamente surgieron herramientas y aplicaciones, como el protocolo de transferencia de correo simple (SMTP, comúnmente conocido como correo electrónico), para enviar mensajes cortos, y el protocolo de transferencia de archivos (FTP), para transmisiones más largas. Para conseguir comunicaciones interactivas y rentables entre ordenadores, que suelen comunicarse en ráfagas cortas de datos, ARPANET empleó la nueva tecnología de conmutación de paquetes. La conmutación de paquetes toma grandes mensajes (o trozos de datos informáticos) y los divide en piezas más pequeñas y manejables (conocidas como paquetes) que pueden viajar de forma independiente por cualquier circuito disponible hasta el destino final, donde las piezas se vuelven a ensamblar. Así, a diferencia de las comunicaciones de voz tradicionales, la conmutación de paquetes no requiere un único circuito dedicado entre cada par de usuarios.

Las redes comerciales de paquetes se introdujeron en la década de 1970, pero se diseñaron principalmente para proporcionar un acceso eficiente a los ordenadores remotos mediante terminales dedicados. En pocas palabras, sustituyeron las conexiones de módem de larga distancia por circuitos “virtuales” menos costosos sobre redes de paquetes. En Estados Unidos, Telenet y Tymnet eran dos de estas redes de paquetes. Ninguna de ellas soportaba las comunicaciones de host a host; en la década de 1970 esto era todavía competencia de las redes de investigación, y así seguiría siendo durante muchos años.

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DARPA (Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa; antes ARPA) apoyó iniciativas para redes de paquetes basadas en tierra y en satélite. El sistema de radiocomunicación por paquetes con base en tierra proporcionaba acceso móvil a los recursos informáticos, mientras que la red de paquetes por satélite conectaba a Estados Unidos con varios países europeos y permitía conexiones con regiones muy dispersas y remotas. Con la introducción de la radio por paquetes, la conexión de un terminal móvil a una red informática se hizo factible. Sin embargo, los sistemas de tiempo compartido seguían siendo demasiado grandes, difíciles de manejar y costosos para ser móviles o incluso para existir fuera de un entorno informático controlado. Por lo tanto, existía una fuerte motivación para conectar la red de paquetes de radio a ARPANET con el fin de permitir a los usuarios móviles con terminales simples acceder a los sistemas de tiempo compartido para los que tenían autorización. Del mismo modo, la red de paquetes por satélite fue utilizada por DARPA para conectar Estados Unidos con terminales de satélite que servían al Reino Unido, Noruega, Alemania e Italia. Sin embargo, estos terminales debían conectarse a otras redes de países europeos para llegar a los usuarios finales. Así surgió la necesidad de conectar la red de paquetes por satélite, así como la red de paquetes por radio, con otras redes.

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