Los expertos dicen que éste es el modo de transporte más seguro durante la COVID-19

Mientras la pandemia de coronavirus hace estragos en su quinto mes de cierres y eventos cancelados, la demanda acumulada tiene a muchos preguntándose sobre la forma más segura de viajar, entre las opciones que tienen más sentido ahora. Condé Nast Traveler ha consultado a expertos en medicina, viajes y estadísticas para sopesar los riesgos relativos de viajar en aerolíneas comerciales, Amtrak y coches privados durante esta pandemia, y en general están de acuerdo en cuáles son las mejores opciones.

Cabe destacar que estas recomendaciones suponen igualdad entre las opciones. Por ejemplo, algunos pueden no tener tiempo para conducir, mientras que otros pueden no tener el dinero para volar, y por supuesto no es una opción tomar un tren de California a Hawai. Pero para los viajeros que puedan elegir entre los tres, los expertos pueden ayudarles a decidir el método de transporte con el que se sientan más cómodos.

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Viajar o no viajar

Lo primero es lo primero: hay que determinar quién debe viajar, y si el viaje es incluso necesario. La Organización Mundial de la Salud ofrece consejos detallados sobre los “viajes esenciales” y enumera las personas que deben posponer o cancelar los viajes, incluidos los viajeros de edad avanzada y aquellos con enfermedades crónicas, condiciones de salud subyacentes y diagnósticos confirmados de COVID-19. Además, la página de los Centros de Control de Enfermedades “Consideraciones para los viajeros – Coronavirus en los EE.UU.” afirma: “Los viajes aumentan las posibilidades de contraer y propagar el COVID-19. Las personas con mayor riesgo de padecer una enfermedad grave deben tomar precauciones adicionales.”

“Creo que todavía estamos aprendiendo mucho sobre la capacidad de este virus para transmitir la infectividad, además de que la propagación de la infección presintomática es desalentadora”, afirma Chris Hendel, investigador médico de larga trayectoria asociado al Centro Familiar Gehr de Ciencia e Innovación de Sistemas de Salud de la USC.

Lo que sigue son desgloses aplicables a los tres modos de viaje: avión, tren y carretera.

Los pros y los contras de los viajes en avión

El riesgo de contraer el virus cuando se viaja en avión comienza en el aeropuerto. Los CDC señalan en su página web que “los viajes en avión requieren pasar tiempo en las colas de seguridad y en las terminales de los aeropuertos”, lo que “puede ponerle en estrecho contacto con otras personas y con superficies que se tocan con frecuencia.” Una vez a bordo del avión, el distanciamiento social podría ser difícil, dependiendo de la política de la aerolínea. En los vuelos abarrotados, en los que podrías tener que sentarte a menos de dos metros durante horas, tus posibilidades de riesgo de exposición podrían aumentar.

Pero también hay buenas noticias. “La mayoría de los virus y otros gérmenes no se propagan fácilmente en los vuelos debido a la forma en que el aire circula y se filtra en los aviones”, según los CDC. Esto se debe a que la mayoría de las aeronaves de las flotas de las aerolíneas cuentan con filtros HEPA (aire de partículas de alta eficiencia) de alta calidad que pueden eliminar hasta el 99,999% de las partículas transportadas por el aire. Esto proporciona una protección extremadamente eficaz, aunque no perfecta, contra los virus transmitidos por el aire. El contacto estrecho entre las personas a bordo en los pasillos o durante el embarque -especialmente si algunos pasajeros no llevan máscaras- puede significar la exposición cuando los pasajeros aéreos exhalan y, potencialmente, al virus también.

Aumentando estas preocupaciones es que el Departamento de Transporte de EE.UU. no ha ordenado ninguna regulación para los viajes aéreos comerciales en todo el país. En julio, el Departamento de Transporte publicó una serie de recomendaciones de 44 páginas para los viajes aéreos comerciales, pero como sólo son sugerencias y no son aplicables, los aeropuertos, las aerolíneas y los pasajeros del país se quedan con un mosaico de normas diferentes e ineficaces. En la práctica, esto significa que las políticas de las aerolíneas sobre el uso del velo varían, y en algunos casos no se aplican. Los miembros del Congreso, los sindicatos de auxiliares de vuelo y pilotos, así como los defensores de los pasajeros, están pidiendo al Departamento de Transporte que establezca protocolos uniformes, y Consumer Reports ha lanzado una petición que cuenta con más de 60.000 firmas.

Además, entre las cuatro mayores aerolíneas del país, actualmente dos -Delta y Southwest- bloquean los asientos del medio. Pero las otras dos, American y United, no los bloquean. A la confusión se suma el hecho de que estas políticas de asientos también varían entre las compañías más pequeñas y las extranjeras.

Esto es especialmente importante porque un estudio reciente del Dr. Arnold Barnett, profesor de Estadística del Instituto Tecnológico de Massachusetts, descubrió que en los aviones de reacción estadounidenses, “el riesgo de contraer COVID-19 de un pasajero cercano es de aproximadamente 1 entre 4.300”. En los aviones con los asientos centrales bloqueados, “ese riesgo se reduce a aproximadamente 1 de cada 7.700”, dice el estudio. De hecho, los riesgos de mortalidad por coronavirus para los viajeros aéreos son ahora “considerablemente más altos” que la amenaza de un accidente aéreo, según el estudio de Barnett, una conclusión bastante sorprendente teniendo en cuenta la habitual seguridad estadística de los vuelos comerciales.

Pájaros volando en formación detrás del tren
Los trenes tienen algunas ventajas de seguridad sobre los aviones.

Massimo Zen

Los pros y los contras de viajar en tren

El tren ofrece ventajas para la salud que las aerolíneas no pueden. Muchas estaciones están al aire libre, hay menos embotellamientos para facturar y no hay controles de seguridad. Aun así, los CDC advierten de que “viajar en autobuses y trenes durante cualquier periodo de tiempo puede implicar estar sentado o de pie a menos de dos metros de otras personas”

La semana pasada, un equipo de investigadores de China y el Reino Unido publicó un extenso análisis sobre el riesgo de transmisión del COVID-19 entre los pasajeros de los trenes. “Nuestro estudio muestra que, aunque existe un mayor riesgo de transmisión de COVID-19 en los trenes, la ubicación del asiento de una persona y el tiempo de viaje en relación con una persona infecciosa pueden marcar una gran diferencia en cuanto a su transmisión”, escribió el investigador principal del estudio, Shengjie Lai, de la Universidad de Southampton.

En este sentido, Amtrak ya tiene una ventaja sobre la mayoría de los aviones comerciales, ya que no hay asientos centrales en sus trenes. Y una nueva iniciativa en los trenes reservados de Amtrak es que las reservas son limitadas, de modo que los pasajeros que viajan solos tendrán un asiento adyacente vacío. Además, Amtrak -al igual que muchas aerolíneas- afirma que ha tomado medidas como la mejora de la limpieza y la obligatoriedad de cubrirse la cara para los pasajeros y la tripulación.

Jim Mathews, presidente y director general de la Asociación de Pasajeros de Trenes, señala que un vagón de Amtrak cambia el aire entre 12 y 15 veces por hora, y suministra 15 libras de aire fresco por minuto por pasajero; el distanciamiento social y las máscaras también son factores críticos. En general, Mathews es optimista. “Confiamos razonablemente en que las medidas de Amtrak serán efectivas, con la condición de que se cumplan realmente.”

Los pros y los contras de viajar en coche

Cuando se trata de conducir, la ventaja obvia es que puedes controlar quién entra en el vehículo contigo. Pero los CDC advierten que puede haber otros riesgos imprevistos. “Hacer paradas en el camino para repostar, comer o ir al baño puede ponerle a usted y a sus compañeros de viaje en estrecho contacto con otras personas y superficies”, señala la agencia. Dicho esto, su propio coche puede proporcionarle mucha más protección que los medios de transporte públicos, suponiendo que viaje con miembros de su familia u otras personas que hayan sido examinadas o investigadas.

¿Pero qué pasa si no es su coche? En el caso de los vehículos de alquiler, grandes firmas como Avis, Enterprise y Hertz han prometido una mayor limpieza y distanciamiento social al facturar. Enterprise detalla 21 partes del automóvil que se higienizan, desde los espejos hasta los portavasos.

¿Qué medio de transporte es el más seguro para viajar?

Barnett, el profesor del MIT, amplió su análisis sobre los asientos centrales vacíos de las aerolíneas formulando un estudio estadístico sobre los viajes en coche, en exclusiva para Traveler. “Suponiendo que el conductor y los pasajeros no tengan COVID-19, el riesgo de mortalidad de un viaje de 1.000 millas provendría de los accidentes de coche”, afirma. “Suponiendo que los que viajarían en avión son conductores relativamente seguros, una estimación del riesgo vinculado a las muertes en automóvil en Estados Unidos por cada mil millones de millas recorridas en 2018 sería de aproximadamente una entre tres millones. Esta cifra es inferior al riesgo de muerte relacionado con el COVID asociado a un vuelo de 1.000 millas, que estimo en 1 muerte por cada 600.000 pasajeros si el avión va 2/3 lleno. La enorme ventaja en materia de seguridad de volar 1.000 millas sin escalas en lugar de conducir, antes del COVID, ha desaparecido a partir de agosto de 2020.”

Hendel de la USC está de acuerdo. “Si tienes que hacerlo -y puedes permitírtelo- creo que viajar en coche es la opción más segura ahora mismo, en parte porque no estás viajando con otra persona cuyo riesgo de infección puede ser desconocido”, dice. “Esencialmente no estás compartiendo el espacio para respirar con alguien que podría estar infectado. Pero, por supuesto, hay que tener mucha precaución a la hora de parar cuando se viaja en coche. Creo que los viajes en tren podrían tener una ventaja sobre los viajes en avión. En cualquier caso, todo el mundo debería llevar una mascarilla en el tren o en el avión”.

Y el Dr. Karl Neumann, experto en viajes pediátricos y fundador del sitio KidsTravelDoc.com, es contundente al evaluar los riesgos para los niños. “El Amtrak es mejor que los viajes en avión, pero los viajes en coche son mucho mejores que las aerolíneas y los trenes”, afirma. “Lo más importante es el espacio adecuado y las mascarillas”.

Otros consejos a tener en cuenta

  • Si se viaja en cualquier tipo de transporte público, las primeras salidas del día son las mejores, ya que es más probable que los aviones, los trenes y los autobuses estén muy desinfectados durante la noche.
  • Lleve mascarillas/recubrimientos faciales de repuesto, guantes, toallitas desinfectantes y desinfectante de manos (con al menos un 60 por ciento de alcohol).
  • En un avión o tren, limpie su área inmediata, incluidos los reposabrazos, los respaldos de los asientos, las mesas de bandeja, los cinturones de seguridad, las rejillas de ventilación, las persianas de las ventanas, los controles de luz, etc.
  • En un coche de alquiler, limpie los “puntos de contacto” como el volante, la palanca de cambios, las manillas y los mandos de las puertas/ventanas/asientos, los cinturones de seguridad, los espejos, los mandos de la radio y de los controles, las viseras, etc.

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