Parque y Capilla de Precious Moments

Abundancia en la Capilla.
Los administradores recorren la Capilla.

Revisión de campo por parte de los editores.

Carthage, Missouri

En 1985 las figuras de colección más populares del mundo eran los Precious Moments. Sus niños con cabeza de bombilla, ojos de anime y casi sin boca -muchos de ellos representados como bebés ángeles con alas rechonchas- estaban en casi todos los gabinetes de curiosidades de las abuelas. El fundador y creador, Samuel J. Butcher, un antiguo conserje, era un multimillonario recién llegado.

Entonces Dios habló a Sam Butcher. Le dijo que alquilara un coche y encontrara un lugar donde Sam pudiera crear una obra maestra para el Señor.

El ángel pasea hasta la Capilla.
El ángel pasea hacia la Capilla.

El lugar resultó ser las afueras de Carthage, Missouri, y la obra maestra -inspirada en la Capilla Sixtina de Roma- es la Capilla de los Momentos Preciosos. Su interior ha sido pintado por Butcher con murales y frescos bíblicos, no obras maestras de Miguel Ángel, sino arte de dibujos animados poblados por niños de Precious Moments con cabeza de bombilla.

Sam pasó cuatro años pintando la capilla, y luego la abrió al público. Con el dinero que le llegaba de su imperio de coleccionables, rodeó su capilla con hectáreas de terreno similar a un parque, un museo de Precious Moments, un centro de convenciones, una “Fuente de los Ángeles” que ofrecía actuaciones musicales en directo, una “Isla de las Bodas” donde los visitantes podían casarse, y un mini centro comercial de tiendas de regalos de Precious Moments. Todo ello era gratuito.

Las arenas del tiempo (y los cambios en el gusto del público) acabaron por frenar al monstruo que era Precious Moments. En 2007 se cerraron la mayoría de las atracciones auxiliares del parque. Pero lo que queda sigue siendo gratuito, y su pieza central sigue siendo la capilla de Precious Moments.

Homenaje militar en las escaleras del cielo.'s steps.
Homenaje militar en la escalinata del Cielo.

Las visitas a pie a la capilla salen del minicentro comercial cada hora (Visitar la Capilla de los Preciosos Momentos es pan comido comparado con la Capilla Sixtina). Los grupos recorren un camino de cemento bordeado de estatuas de ángeles que llegan hasta la cintura, muchas de ellas dedicadas a niños muertos. El guía cuenta la historia de los trabajos de Sam: cómo pasó más de 500 horas de espaldas sobre un andamio de 9 metros de altura pintando 75 bebés ángeles en el techo. “El Sr. Butcher”, dijo nuestro guía, “rompía deliberadamente la mayoría de las costuras principales de su ropa, dejando espacio suficiente para trepar libremente”.

(El guía nos dijo que las dos preguntas más frecuentes en las visitas de Precious Moments son: “¿Dónde está la Sra. Butcher?”. -los Butchers están divorciados y ella vive fuera del estado- y, “¿De qué color es su perro?”)

Cristales de la capilla.
Cristales de la capilla.

Nuestro grupo contempló las pinturas de los Momentos Preciosos, que cubren casi todas las superficies interiores de la capilla, “más de 5.000 pies cuadrados de arte”, dijo nuestro guía. Dos bebés ángeles con linternas representan el pasaje bíblico: “Y Dios dijo: ‘Hágase la luz'”. Varios bebés ángeles, incluidos dos ángeles negros, juegan al baloncesto con la Tierra. Muchas personas, según nuestro guía, han tenido experiencias religiosas en esta capilla a base de figuritas de colección. Ningún bebé llora (“Nunca lo hacen”, dijo nuestro guía).

La pared detrás del altar está llena de la obra cumbre de Sam, Plaza del Aleluya. Representa a un niño muerto que llega al cielo. Varios bebés ángeles sostienen carteles en los que se lee: “Bienvenido a tu hogar celestial”. El letrero con “Bienvenido” se sostiene al revés, como hacen a veces los niños lindos. Otros en la Plaza del Aleluya retozan con adorables animales. En el centro del mural hay un Cristo ministrando. Es el único adulto representado en toda la capilla.

Sígueme.

Sam Butcher, al igual que George Lucas, ha retrocedido en el tiempo y ha modificado su obra maestra original, añadiendo versiones de Precious Moments de su madre, de militares y de otras personas fallecidas. Los jóvenes de nuestro grupo fueron invitados a sentarse junto al mural e “imaginarse” como parte de él. “Esto es muy triste”, dijo uno, un animador.

En una sala trasera llena de bancos, que sigue formando parte del recorrido, hay un homenaje al hijo de Sam, Philip, que murió en un accidente de coche. Una de las paredes está llena de un cuadro de la habitación de Philip. Sobre su cama vacía, en nubes hinchadas, unos bebés ángeles sostienen carteles que dicen: “Bienvenido a casa, Philip”. Philip tenía 27 años cuando murió, pero en ninguna parte de la habitación aparece como adulto.

En otras habitaciones se muestran fotos de personas fallecidas, en su mayoría niños, que han sido convertidas en caricaturas de Precious Moments. Sus retratos se ofrecen como referencia por si se quiere volver a entrar en la capilla para encontrarlos. Enormes libros de contabilidad encuadernados en cuero están llenos de mensajes escritos a mano por los visitantes a los amigos y familiares muertos.

La lápida personal de Sam se encuentra fuera de la capilla, grabada, en parte:

Confío en que cuando me haya ido
Nuestros visitantes puedan encontrar
Un gran consuelo en la obra de arte
Que he dejado atrás

Aunque Sam Butcher sigue vivo, es poco probable que lo veas en Precious Moments Park. Ha pasado la mayor parte del siglo XXI viviendo en el sudeste asiático, donde en 2006 abrió un complejo turístico con la primera tienda navideña de todo el año en Filipinas, y su propia capilla Precious Moments, más pequeña.

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