¿Qué es un Planeta?

Introducción

Esta pregunta aparentemente sencilla no tiene una respuesta simple. Todo el mundo sabe que la Tierra, Marte y Júpiter son planetas. Pero tanto Plutón como Ceres fueron considerados planetas hasta que los nuevos descubrimientos desencadenaron un debate científico sobre la mejor manera de describirlos, un vigoroso debate que continúa hasta hoy. La definición más reciente de planeta fue adoptada por la Unión Astronómica Internacional en 2006. Dice que un planeta debe hacer tres cosas:

  1. Debe orbitar alrededor de una estrella (en nuestro vecindario cósmico, el Sol).
  2. Debe ser lo suficientemente grande como para tener suficiente gravedad para forzar su forma esférica.
  3. Debe ser lo suficientemente grande como para que su gravedad despeje cualquier otro objeto de tamaño similar cercano a su órbita alrededor del Sol.
  4. La discusión -y el debate- continuará a medida que nuestra visión del cosmos siga ampliándose.

    El proceso científico

    El proceso científico

    La ciencia es un proceso dinámico de cuestionar, hipotetizar, descubrir y cambiar ideas previas en base a lo aprendido. Las ideas científicas se desarrollan mediante el razonamiento y se ponen a prueba con las observaciones. Los científicos evalúan y cuestionan el trabajo de los demás en un proceso crítico llamado revisión por pares.

    Nuestra comprensión sobre el universo y nuestro lugar en él ha cambiado con el tiempo. La nueva información puede hacernos replantear lo que sabemos y reevaluar cómo clasificamos los objetos para entenderlos mejor. Nuevas ideas y perspectivas pueden surgir al cuestionar una teoría o al ver dónde se rompe una clasificación.

    Una definición en evolución

    Una definición en evolución

    Definir el término planeta es importante, porque tales definiciones reflejan nuestra comprensión de los orígenes, la arquitectura y la evolución de nuestro sistema solar. A lo largo de la historia, los objetos categorizados como planetas han cambiado. Los antiguos griegos consideraban la Luna y el Sol como planetas, junto con Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno. La Tierra no se consideraba un planeta, sino que se pensaba que era el objeto central alrededor del cual orbitaban todos los demás objetos celestes. El primer modelo conocido que situaba al Sol en el centro del universo conocido con la Tierra girando a su alrededor fue presentado por Aristarco de Samos en el siglo III a.C., pero no fue generalmente aceptado. No fue hasta el siglo XVI que la idea fue retomada por Nicolás Copérnico.

    En el siglo XVII, los astrónomos (ayudados por la invención del telescopio) se dieron cuenta de que el Sol era el objeto celeste alrededor del cual orbitaban todos los planetas -incluida la Tierra- y que la Luna no es un planeta, sino un satélite (luna) de la Tierra. Urano fue añadido como planeta en 1781 y Neptuno fue descubierto en 1846.

    Ceres fue descubierto entre Marte y Júpiter en 1801 y originalmente fue clasificado como planeta. Pero como posteriormente se encontraron muchos más objetos en la misma región, se comprendió que Ceres era el primero de una clase de objetos similares que finalmente se denominaron asteroides (parecidos a estrellas) o planetas menores.

    Plutón, descubierto en 1930, fue identificado como el noveno planeta. Pero Plutón es mucho más pequeño que Mercurio y es incluso más pequeño que algunas de las lunas planetarias. No se parece a los planetas terrestres (Mercurio, Venus, Tierra, Marte), ni a los gigantes gaseosos (Júpiter, Saturno), ni a los gigantes de hielo (Urano, Neptuno). Caronte, su enorme satélite, tiene casi la mitad del tamaño de Plutón y comparte su órbita. Aunque Plutón mantuvo su estatus de planeta durante la década de 1980, las cosas empezaron a cambiar en la década de 1990 con algunos nuevos descubrimientos.

    Los avances técnicos en los telescopios permitieron mejorar las observaciones y la detección de objetos muy pequeños y muy lejanos. A principios de la década de 1990, los astrónomos empezaron a encontrar numerosos mundos helados que orbitaban alrededor del Sol en una región con forma de rosquilla llamada Cinturón de Kuiper, más allá de la órbita de Neptuno, en el reino de Plutón. Con el descubrimiento del Cinturón de Kuiper y sus miles de cuerpos helados (conocidos como Objetos del Cinturón de Kuiper, o KBOs; también llamados transneptunianos), se propuso que es más útil pensar en Plutón como el mayor KBO en lugar de un planeta.

    El debate sobre los planetas

    El debate sobre los planetas

    Entonces, en 2005, un equipo de astrónomos anunció que había encontrado un décimo planeta: era un KBO de tamaño similar a Plutón. La gente empezó a preguntarse qué significa realmente la condición de planeta. ¿Qué es un planeta? De repente, la respuesta a esa pregunta no parecía tan evidente y, como resulta, hay muchos desacuerdos al respecto.

    La Unión Astronómica Internacional (UAI), una organización mundial de astrónomos, asumió el reto de clasificar el recién encontrado KBO (posteriormente llamado Eris). En 2006, la IAU aprobó una resolución que definía planeta y establecía una nueva categoría, planeta enano. Eris, Ceres, Plutón y otros dos KBO descubiertos recientemente, llamados Haumea y Makemake, son los planetas enanos reconocidos por la IAU. Es posible que haya otros 100 planetas enanos en el sistema solar y cientos más dentro y fuera del Cinturón de Kuiper.

    La nueva definición de planeta

    La nueva definición de planeta

    Este es el texto de la Resolución B5 de la UAI: Definición de un planeta en el sistema solar:

    Las observaciones contemporáneas están cambiando nuestra comprensión de los sistemas planetarios, y es importante que nuestra nomenclatura para los objetos refleje nuestra comprensión actual. Esto se aplica, en particular, a la designación de “planetas”. La palabra “planeta” describía originalmente a los “errantes” que sólo se conocían como luces móviles en el cielo. Los recientes descubrimientos nos llevan a crear una nueva definición, que podemos realizar utilizando la información científica disponible actualmente.

    La IAU resuelve, por tanto, que los planetas y otros cuerpos, excepto los satélites, de nuestro Sistema Solar se definan en tres categorías distintas de la siguiente manera:

    1. Un planeta es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene suficiente masa para que su autogravedad supere las fuerzas de los cuerpos rígidos, de modo que asume una forma de equilibrio hidrostático (casi redonda), y (c) ha despejado la vecindad alrededor de su órbita.
    2. Un “planeta enano” es un cuerpo celeste que (a) está en órbita alrededor del Sol, (b) tiene suficiente masa para que su autogravedad supere las fuerzas del cuerpo rígido de manera que adopte una forma de equilibrio hidrostático (casi redonda), (c) no ha despejado la vecindad alrededor de su órbita, y (d) no es un satélite.
    3. Todos los demás objetos, excepto los satélites, que orbitan alrededor del Sol se denominarán colectivamente “Cuerpos pequeños del Sistema Solar”.

    Debate y descubrimientos-continuación

    Debate y descubrimientos-continuación

    Los astrónomos y científicos planetarios no estaban unánimemente de acuerdo con estas definiciones. Para algunos parecía que el esquema de clasificación estaba diseñado para limitar el número de planetas; para otros era incompleto y los términos poco claros. Algunos astrónomos argumentaron que la ubicación (el contexto) es importante, especialmente para entender la formación y evolución del sistema solar.

    Una idea es definir simplemente un planeta como un objeto natural en el espacio que tiene la suficiente masa para que la gravedad lo haga aproximadamente esférico. Pero algunos científicos objetaron que esta simple definición no tiene en cuenta qué grado de redondez medible es necesario para que un objeto sea considerado redondo. De hecho, a menudo es difícil determinar con precisión las formas de algunos objetos lejanos. Otros sostienen que el lugar en el que se encuentra un objeto o el material del que está hecho sí importan y que no debería preocuparse la dinámica; es decir, si un objeto barre o dispersa a sus vecinos inmediatos, o los mantiene en órbitas estables. El animado debate sobre los planetas continúa.

    A medida que nuestro conocimiento se profundiza y amplía, más complejo e intrigante parece el universo. Los investigadores han encontrado cientos de planetas extrasolares, o exoplanetas, que residen fuera de nuestro sistema solar; es posible que haya miles de millones de exoplanetas sólo en la galaxia de la Vía Láctea, y algunos podrían ser habitables (tener condiciones favorables para la vida). Queda por ver si nuestras definiciones de planeta pueden aplicarse a estos objetos recién encontrados.

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