Qué hace a un mamífero?

He visto un tuit en el que se preguntaba qué hace que un animal sea un mamífero:

@realscientists Si los huevos de un tiburón tigre eclosionan en su interior y nacen vivos (vi una foto hace poco) ¿es un mamífero o un pez? 🙂
– Fiona Howie (@MummyFiFi) September 29, 2013

Así que he pensado en repasar algunas de las ideas comunes sobre las características físicas compartidas de los mamíferos.
¿Qué hace que un mamífero sea un pez?
¿Es dar a luz en vivo? ¿O tener pelo/piel? ¿Y alimentar a sus bebés con leche?
Bueno, más o menos (al final te diré lo que realmente hace). Primero, vamos a repasar estas tres:

Nacimiento vivo.
No todos los mamíferos dan a luz vivos. Los mamíferos monotremas, incluido el equidna:

Equidna de pico corto. Foto de Fir0002/Flagstaffotos

Y ornitorrincos:

Ornitorrincos nadadores. Foto de Peter Scheunis

No dan a luz a crías vivas; ponen huevos.
Bien, así que no todos los mamíferos dan a luz a crías vivas.
Pelo.
¿Qué hay de tener pelo/piel? Todos los mamíferos tienen pelo/piel, ¿no?
Bueno, supongo que técnicamente las crías de delfín tienen bigotes, pero no lo sabrías por los adultos.

Delfín NMMP con localizador

Por foto de la Marina de EE.UU. por el fotógrafo de primera clase Brien Aho. , vía Wikimedia Commons

Los pangolines, con sus placas similares a las de una armadura, tienen en realidad un poco de pelaje en su parte inferior (aunque sería difícil de distinguir):

Pangolín de los árboles

Por Valerius Tygart (Obra propia)

Y las ratas topo desnudas técnicamente no están completamente desnudas, también tienen bigotes (pero están desnudas en su mayoría):

Rata topo desnuda comiendo

Por Ltshears – Trisha M Shears , vía Wikimedia Commons

Así que, le daremos al pelo un quizás. Los mamíferos sí tienen pelo, pero hay varios casos en los que uno podría confundir a un mamífero por no tener pelo.
Leche.
¿Todos los mamíferos alimentan a sus bebés con leche?

Barra de leche - geograph.org.uk - 474410

Por Trish Steel , vía Wikimedia Commons

Primero, la respuesta sarcástica: No. Los mamíferos machos generalmente no fabrican leche (aunque podrían hacerlo).

León-macho-nuevo

Por User:Ltshears, editado por User:julielangford

Segunda respuesta, más seria – Sí. No conozco ninguna especie de mamífero que alimente a sus crías con otra cosa que no sea leche. Para saber más sobre los mamíferos, la lactancia y la leche, echa un vistazo al blog “Los mamíferos chupan (… leche)” del Dr. Hinde.

La lactancia materna

La lactancia materna. Por honey-bee

En realidad, lo que hace a un mamífero es algo más que si da a luz vivo (porque no todos lo hacen), y tiene pelo, y lacta. Y hacer cada una de estas cosas no significa necesariamente que el animal deba ser clasificado como mamífero. (Nota: Aunque dé a luz, un tiburón tigre no es un mamífero, es un tiburón; los tiburones son un tipo de pez.)
Entonces, ¿qué es lo que hace a un mamífero?
Historia evolutiva compartida
Los mamíferos son un grupo de especies relacionadas por su historia evolutiva. La imagen de abajo es un árbol filogenético que muestra la relación evolutiva entre muchas especies diferentes.
Todos los mamíferos comparten una población ancestral común.

Filogenia

Modificado de: CT Amemiya et al. Nature 496, 311-316 (2013) doi:10.1038/nature12027

La clasificación de los “Mamíferos” se hizo en base a características físicas y anatómicas compartidas. Pero, subyacente a ellas, hay una historia evolutiva compartida.
Hacemos subdivisiones dentro de esa agrupación mayor de mamíferos. Por ejemplo, los mamíferos que ponen huevos, el ornitorrinco y el equidna se denominan “prototerios”, mientras que todos los demás mamíferos se llaman “terios”. Hay muchas otras subclasificaciones, pero todas siguen formando parte del grupo más amplio de los mamíferos.
También hay agrupaciones más grandes. Por ejemplo, en la imagen de arriba puedes ver que todas las especies resaltadas en rosa se llaman Tetrápodos. Todas ellas descienden de una población ancestral común de tetrápodos que, por lo general, son vertebrados de cuatro extremidades.
Aunque sus características físicas pueden cambiar, todas las especies que descienden de la población ancestral común de mamíferos serán todas mamíferas.
Entonces, ¿cómo se puede saber qué es un mamífero?
Bueno, las reglas generales de los pulgares todavía se aplican. Si usted es un naturalista que recorre una región inexplorada y se encuentra con un animal que nunca ha visto, puede comenzar con algunas de las características físicas generales (por ejemplo, ¿tiene sangre caliente? ¿tiene pelo?). Pero ahora también puedes echar un vistazo a su ADN como otra línea de evidencia.
Puedes recoger y secuenciar una muestra de ADN del pelo, o de la sangre, o de una uña del pie, o incluso del excremento (también conocido como caca), y luego comparar las secuencias que encuentres con las secuencias que ya están disponibles para aprender más acerca de la criatura que muestreaste. Puedes construir un árbol (como el de arriba) basado en la similitud entre las secuencias. La relación entre las secuencias de una región o un gen puede no reflejar el árbol de especies más amplio, pero le dará una idea de dónde encaja su especie. Y, cuantas más secuencias de ADN analice, mejor será su resolución (aunque a veces sucede que la biología es simplemente desordenada).
Mamíferos
“Mamíferos” es el término que utilizamos para describir el grupo de especies que generalmente comparten un conjunto definido de características (de sangre caliente, lactantes, que dan a luz vivos, que tienen pelaje/pelo), Y que comparten una población ancestral común evolutivamente reciente (hace unos 300 millones de años).

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