¿Qué queremos decir cuando decimos en el Credo de los Apóstoles que Jesús descendió a los infiernos?

Al abordar esta cuestión, debemos examinar primero la palabra infierno. Normalmente, cuando oímos la palabra infierno, pensamos inmediatamente en el lugar de condenación eterna para aquellos que han rechazado a Dios en esta vida y han cometido pecados mortales sin arrepentimiento.

Sin embargo, en el Antiguo Testamento, el infierno (o sheol en los textos hebreos o hades en los textos griegos) se refería al “lugar de los muertos.” (Curiosamente, nuestra palabra inglesa hell (infierno) se deriva de un nombre germánico para el lugar de los muertos en la mitología tuetona). Este infierno era para los buenos y los malos, los justos y los injustos. Era el mundo inferior, una región de oscuridad. En los últimos escritos del Antiguo Testamento, se hacía una clara distinción entre el lugar donde residían los buenos en el infierno y el lugar donde estaban los malos, estando ambos separados por un abismo infranqueable. La sección para los injustos se llamaba Gehenna, donde las almas sufrirían un tormento eterno por el fuego.

(Gehenna era el nombre del valle en el límite entre los territorios de Judá y Benjamín. Aquí se encontraba el santuario del dios pagano Moloc, al que se ofrecían sacrificios humanos. El profeta Jeremías maldijo el lugar, denunciándolo como un “Valle de la Matanza” que apestaba a muerte, decadencia y corrupción. (Cf. Jeremías 19:6 ss.)

Nuestro Señor atestiguó esta comprensión del infierno como “tierra de los muertos”: Recordemos la parábola de Lázaro, el pobre mendigo, que se sentó a la puerta del hombre rico, tradicionalmente llamado Dives (cf. Lucas 16:19ss). Lázaro muere y es llevado al “país de los muertos” (el texto original griego utiliza la palabra hades) y es consolado en el seno de Abraham. Dives también muere y va a la “tierra de los muertos”; sin embargo, encuentra un tormento eterno, siendo torturado en las llamas. Dives ve a Lázaro y clama a Abraham por alivio. Sin embargo, Abraham le responde: “Hijo mío, recuerda que tú estabas bien en vida, mientras que Lázaro estaba en la miseria. Ahora él ha encontrado aquí consuelo, pero tú has encontrado tormento. Y eso no es todo. Entre vosotros y nosotros está fijado un gran abismo, de modo que los que quisieran cruzar de aquí a vosotros no pueden hacerlo, ni nadie puede cruzar de vuestro lado al nuestro”

Nuestro Señor también hizo hincapié en el “castigo eterno” del infierno: Cuando Jesús habló del juicio final y de separar a los justos de los malvados, dijo a estos últimos: “Fuera de mi vista, condenados, al fuego eterno preparado para el diablo y sus ángeles” (cf. Mateo 25,31ss). Jesús también habló de “arriesgarse al fuego de la Gehena” por pecados graves, como la ira y el odio (Mateo 5:21ss), y el adulterio y la impureza (Mateo 5:27ss).

Dado este entendimiento, creemos que el pecado de Adán y Eva había cerrado las Puertas del Cielo. Las almas santas esperaban al Redentor en la tierra de los muertos, o infierno. Nuestro Señor ofreció el sacrificio perfecto por todos los pecados al morir en la cruz, el acto redentor que afecta a todas las personas de todos los tiempos pasados, presentes y futuros. Luego fue enterrado. Durante ese tiempo, descendió entre los muertos: su alma, separada de su cuerpo, se unió a las almas santas que esperan al Salvador en la Tierra de los Muertos. Recordad que San Pablo escribió: “‘Ascendió’, ¿qué significa esto sino que primero había descendido a las regiones inferiores de la tierra? El que descendió es el mismo que ascendió a lo alto de los cielos, para llenar a todos los hombres con sus dones” (Efesios 4:9-10). Su descenso entre los muertos completó el anuncio del Evangelio y liberó a aquellas almas santas que habían esperado durante mucho tiempo a su Redentor. Las Puertas del Cielo estaban ahora abiertas, y estas almas santas entraron en la felicidad eterna disfrutando de la visión beatífica. Por favor, tened en cuenta que Jesús no liberó a las almas condenadas al castigo eterno en el infierno ni destruyó el infierno como tal. El Catecismo destaca la importancia de este acontecimiento: “Se trata de la última fase de la misión mesiánica de Jesús, una fase condensada en el tiempo, pero vasta en su significado real: la difusión de la obra redentora de Cristo a todos los hombres de todos los tiempos y lugares, pues todos los que se salvan han sido hechos partícipes de la redención” (#634).

Una “Antigua Homilía” de la Iglesia primitiva para el Sábado Santo captó este acontecimiento: “Toda la tierra guarda silencio porque el Rey está dormido. La tierra tiembla y está quieta porque Dios se ha dormido en la carne y ha resucitado a todos los que dormían desde que el mundo comenzó…. Ha ido a buscar a nuestro primer padre, como a una oveja perdida. Deseando visitar a los que viven en las tinieblas y en la sombra de la muerte, ha ido a liberar del dolor a los cautivos de Adán y Eva, Él que es a la vez Dios e Hijo de Eva…. ‘Yo soy tu Dios, que por tu causa me he convertido en tu Hijo…. Te ordeno, oh durmiente, que despiertes. No te he creado para que estés prisionero en el infierno. Levántate de entre los muertos, porque yo soy la vida de los muertos”.

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