Un pingüino sí tiene alas, pero se llaman aletas

Al observar a los pingüinos en su hábitat natural o en los zoológicos, es fácil creer que no tienen alas en absoluto, ya que no vuelan y su movimiento de natación se asemeja más al de las especies de peces que al de otras aves nadadoras. En realidad, los pingüinos sí tienen alas, pero debido a la forma en que se utilizan estos apéndices y cómo han evolucionado, las alas de los pingüinos se consideran científicamente como aletas. Al igual que los mamíferos oceánicos, como las ballenas y los delfines, han evolucionado sus apéndices en forma de patas hasta convertirse en aletas para nadar, las alas de los pingüinos también han evolucionado hasta convertirse en aletas para facilitar la natación. Esta forma especializada de ala tiene una forma, estructura y características únicas que la hacen perfecta para su uso bajo el agua y no para el vuelo aéreo.

En qué se diferencian las aletas y las alas

Muy pocas aves tienen verdaderas aletas, pero todas las especies de pingüinos las tienen. Sus alas son planas, finas y anchas, con una forma larga y afilada y una punta roma y redondeada. Debido a esta forma severa y aerodinámica, los pingüinos no pueden volar, pero son nadadores potentes y ágiles y hábiles cazadores bajo el agua. A diferencia de otras aves nadadoras, como los patos, cisnes y gansos, que utilizan sus pies y patas para la propulsión primaria bajo el agua, los pingüinos dependen de sus aletas para la propulsión. Los pies y las patas de un pingüino se utilizan principalmente para los cambios de dirección o para frenar bajo el agua, y son apéndices desgarbados y torpes para su uso en tierra.

A diferencia de las alas de las aves voladoras, las aletas de los pingüinos sólo se pueden mover desde el hombro. El codo y la muñeca están casi completamente fusionados, lo que da a la aleta más potencia y fuerza en el agua pero limita su flexibilidad. Esta adaptación permite nadar con mayor rapidez y realizar movimientos como el de la marsopa, además de ayudar a la aleta a seguir funcionando eficazmente sin correr el riesgo de lesionarse con la alta presión y resistencia del agua. El hombro también es menos flexible que el de la mayoría de los paseriformes (la clase más común de aves voladoras). Los pingüinos no pueden levantar sus aletas directamente en el aire, o alcanzar bien por encima de sus cabezas o por encima de sus espaldas en la forma en que las aves voladoras pueden. Estos movimientos son esenciales para el vuelo, pero desperdiciarían energía y crearían una excesiva resistencia bajo el agua para las aves nadadoras.

Las aletas de los pingüinos tienen plumas, pero en lugar de las plumas primarias y secundarias que son fundamentales para el vuelo, las plumas de una aleta son más pequeñas, más cortas y más densamente empaquetadas. Esto ayuda a agilizar el ala para minimizar la resistencia bajo el agua y proporciona un aislamiento superior para proteger del frío. Las aletas también suelen tener una coloración contraria que es clara por encima y oscura por debajo para ayudar a camuflar al ave en el agua para que pueda acercarse a su presa más fácilmente. Esta coloración también ayuda al pingüino a evitar a sus propios depredadores.

Cómo utilizan las aletas los pingüinos

Además de ser esenciales para nadar, las aletas también se utilizan para la comunicación entre los pingüinos. Estas aves se dan palmaditas o golpes en las aletas de los demás como parte de su comportamiento de cortejo, y las palmadas en las aletas o su agitación pueden utilizarse para mostrar agresividad, agitación, excitación o dominación. Para la locomoción en tierra, las aletas pueden ayudar a los pingüinos a propulsarse en el hielo. Cuando corren o saltan, las aletas pueden mantenerse separadas del cuerpo para mantener el equilibrio. Y en las noches frías, las aletas pueden mantenerse pegadas al cuerpo para un mejor aislamiento y para conservar el calor corporal.

Otras aves que casi tienen aletas

Si bien los pingüinos son las únicas aves que tienen verdaderas aletas, otras aves pelágicas (de mar abierto) que pasan una buena cantidad de tiempo nadando también tienen algunas características similares a las aletas en sus alas. Los frailecillos, los múridos y las alcas tienen alas que se parecen más a las aletas, pero en menor grado que las de los pingüinos. Debido a que sus alas son tan parecidas a las aletas, estas aves -aunque pueden volar- son generalmente desgarbadas en el aire y pueden parecer torpes en el vuelo. Sus alas, similares a las de las aletas, les ayudan a ser mucho más suaves y gráciles en el agua, y son potentes nadadores y eficientes cazadores submarinos. Si se sienten amenazadas por los depredadores, estas aves son más propensas a sumergirse en el agua que a emprender el vuelo para escapar.

Algunas otras especies de aves son expertas en el uso de sus alas bajo el agua, pero siguen siendo ágiles voladoras. Los mirlos, las anhingas y los dardos son excelentes nadadores que utilizan sus alas para la propulsión subacuática, pero también son buenos en el aire. Sus alas muestran menos adaptaciones acuáticas y, aunque son útiles bajo el agua, estas aves normalmente sólo nadan durante distancias cortas o en capacidades más limitadas. Pueden utilizar sus pies de forma más prominente bajo el agua que los pingüinos, y son capaces de cambiar fácilmente de actividad.

En general, cuanto más tiempo pasa un ave nadadora en mar abierto (cuanto más pelágica es), más se parecen sus alas a las aletas. Las aves acuáticas de agua dulce suelen tener alas más adaptables y con menos características de aletas.

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