Artiodactyle

Importance pour les humains

Les artiodactyles ont longtemps été exploités par les humains à des fins économiques. Dans la gorge d’Olduvai, en Afrique de l’Est, on trouve des preuves évidentes de l’utilisation des antilopes comme nourriture il y a près de 2 millions d’années. En Europe, à l’époque paléolithique (il y a environ 30 000 ans), l’homme de Cro-Magnon dépendait fortement du renne. À cette époque, l’utilisation des animaux autrement que comme nourriture s’était établie ; les peaux étaient utilisées comme vêtements et chaussures, et les os comme outils, armes et accessoires.

La domestication des animaux a constitué une avancée majeure dans l’histoire de l’humanité. La domestication des animaux de troupeau est probablement apparue progressivement, peut-être avant l’agriculture. Les chèvres et les moutons domestiqués sont connus pour la première fois au Proche-Orient à une date proche de 7000 bce. Les bovins et les porcs ont été domestiqués à une date ultérieure, mais certainement avant 3000 avant notre ère. En Amérique du Sud, le lama, aujourd’hui utilisé pour le transport, et l’alpaga, qui fournit une source de laine, ont été développés à partir des guanacos par les Incas ou leurs prédécesseurs. Le dromadaire (Camelus dromedarius), domestiqué en Arabie, a été introduit dans le sud-ouest des États-Unis, le sud-ouest de l’Afrique et l’intérieur de l’Australie au XIXe siècle. Une importante population sauvage existe maintenant en Australie.

En plus de fournir de la viande, du lait, des peaux et de la laine, les artiodactyles ont servi l’homme de plusieurs autres façons. Au Cachemire, la sous-peau, ou pashm, du bouquetin de Sibérie (Capra ibex) et des chèvres domestiques locales a servi de base à la fabrication de châles en cachemire. Dans le sud-ouest de la France, les porcs ont été utilisés pour localiser les truffes souterraines (les fructifications de certains champignons comestibles).

Aucun groupe de mammifères n’est plus largement chassé que les artiodactyles. La chasse sportive de divers cervidés fait vivre une industrie de plusieurs millions de dollars en Amérique du Nord et en Europe. Dans de nombreuses cultures, la chasse a été réservée aux monarques ou à l’aristocratie. Dans les siècles qui ont suivi la conquête normande de l’Angleterre, la loi forestière prévoyait des sanctions sévères pour l’abattage des cerfs et des sangliers. Le cerf du Père David (Elaphurus davidianus) de Chine ne survit aujourd’hui que parce qu’il a été préservé d’abord dans le parc de chasse des empereurs de Chine, puis par le duc de Bedford après le massacre des troupeaux chinois à la fin du XIXe siècle.

Les ongulés sauvages étaient la principale source de viande pour les populations humaines bien avant l’apparition de l’homme moderne. L’homme préhistorique chassait les grands mammifères de son environnement avec une efficacité toujours plus grande qui a certainement contribué à sa survie. On cherche encore à savoir dans quelle mesure l’homme a contribué à l’extinction de certains des plus grands animaux du Pléistocène (c’est-à-dire ceux qui étaient abondants il y a 2,6 millions à 11 700 ans). On sait maintenant qu’il y a eu une vague d’extinction de grands mammifères, notamment d’artiodactyles, à la fin du Pléistocène ; en Amérique du Nord, cette vague a atteint son apogée vers 9000 ans avant notre ère. De nombreux animaux se sont également éteints en Afrique, où les buffles à longues cornes et les grands parents des bubales ont survécu jusqu’à très récemment. Les grands mammifères sont plus nombreux à avoir survécu en Afrique qu’ailleurs, mais la raison de leur survie n’est pas connue. Une deuxième, et probablement dernière, vague d’extermination des grands mammifères a eu lieu avec la diffusion de la culture européenne et des armes à feu au cours des 300 dernières années. Elle a été marquée par des massacres gratuits et a finalement suscité un intérêt pour la conservation. Il semble toutefois aujourd’hui que les exigences sans précédent imposées à l’environnement par l’expansion rapide des populations humaines entraîneront une extinction presque complète des grands mammifères sauvages.

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