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Que ce soit l’idée de hordes barbares déchaînées sur un continent gouverné par les Romains pendant des siècles, ou l’idée que la science et les arts ont subi un gel de 300 ans, le concept d’âge des ténèbres a toujours titillé l’imagination.

En vérité, une grande partie de ce qui rend cette époque sombre aux yeux modernes est le manque relatif d’informations survivantes. Mais ce que nous ne savons pas a toujours été au moins aussi intéressant que ce que nous savons. Le roi Arthur a-t-il réellement existé, sans parler d’envoyer ses chevaliers à la recherche du Saint Graal ? Y a-t-il jamais eu un héros légendaire nommé Beowulf, et combien de temps son histoire avait-elle existé avant que le plus ancien manuscrit connu ne soit apparu, à peu près au 10e siècle ?

Bien sûr, l’âge des ténèbres désigne également une période moins qu’héroïque de l’histoire, censée être marquée par une pénurie de culture et d’arts, une mauvaise économie, de pires conditions de vie et l’absence relative de nouvelles technologies et d’avancées scientifiques. Si cette période continue de fasciner les passionnés d’histoire, les érudits et les fans de fantasy à la recherche d’un lien tangible avec leurs héros mytho-historiques préférés, l’expression “âge des ténèbres” est largement tombée en désuétude parmi les chercheurs sérieux, en raison de certaines implications et hypothèses formulées par ceux qui ont été les premiers à propager son utilisation.

“Aucun universitaire ne l’utilise aujourd’hui – parce qu’il s’agit en fait de l’une des périodes les plus fascinantes et les plus vivantes sur lesquelles nous découvrons chaque année de nouvelles connaissances”, explique Julia Smith, professeur d’histoire médiévale au All Souls College de l’université d’Oxford.

Regardons de plus près ces aspects de la période que les érudits appellent généralement maintenant le haut Moyen Âge pour séparer, l’obscurité de la lumière.

Les ombres des empires

L’origine du terme “âge des ténèbres” est elle-même un peu trouble dans le dossier historique, mais typiquement, il était utilisé en contraste avec les louanges accumulées sur les réalisations culturelles brillantes des empires grecs et romains, par rapport aux connaissances et à la culture qui existaient après leur déclin et leur chute.

Ce concept s’est perpétué jusqu’au siècle des Lumières, lorsque de nombreux érudits de l’époque ont pointé du doigt les grandes réalisations architecturales des Romains et les ont comparées à un retour à des structures en bois plus simples de la période suivante, explique Alban Gautier, professeur d’histoire médiévale à l’université de Caen-Normandie en France. L’idée d’une période sombre et barbare était également pointée du doigt en contraste avec les civilisations du XIXe siècle en Europe et en Amérique.

“Cette phrase est profondément imprégnée de l’idée ouest-européenne du XIXe siècle selon laquelle certaines civilisations sont supérieures à d’autres, ce qui semble aujourd’hui très difficile à entendre”, dit Gautier.

Gautier pense que le terme a encore une certaine utilité dans un sens strictement académique – en particulier en ce qui concerne les historiens. Alors que les Romains étaient d’excellents archivistes, les textes et documents historiques sont comparativement rares à partir du Ve siècle et pendant plusieurs centaines d’années par la suite.

“C’est sombre pour les historiens. Il est difficile pour les historiens de comprendre ce qui s’est passé”, dit-il.

L’art dans l’obscurité

Mais Gautier signale des exceptions notables. Après l’effondrement de l’appareil romain, emportant avec lui nombre de ses institutions, comme les écoles laïques, l’Église catholique est intervenue pour assurer une certaine forme d’apprentissage et d’érudition dans de nombreuses régions d’Europe.

“L’Église en Europe occidentale et dans toutes les régions au nord de la Méditerranée devient le plus grand élément de stabilité”, dit-il. Les moines ont travaillé à copier une grande partie de la littérature et des textes scientifiques de la période romaine, et à un moindre degré de la période grecque.

“Bien sûr, ils avaient un agenda religieux, mais pour faire avancer cet agenda, ils devaient connaître le latin”, dit Gautier. “Connaître la grammaire latine signifiait garder la connaissance et apprendre des textes latins.”

En Angleterre, l’absence de nombreux ouvrages d’écriture significatifs datant de cette période ne signifie pas que la société était oisive. En fait, certains des personnages légendaires les plus durables d’Angleterre sont apparus à cette époque. Dans ce qui est attribué à un poète gallois du VIe siècle, la plus ancienne référence connue au monarque héroïque le plus célèbre d’Angleterre prend la forme d’une comparaison, lorsque le poète décrit un guerrier qui a tué de nombreuses personnes, mais note que ce combattant “n’était pas Arthur”, explique Bryan Ward-Perkins, professeur à l’université d’Oxford et auteur de The Fall of Rome and the End of Civilization. Et si le plus ancien poème écrit du guerrier Beowulf date approximativement du 10e siècle, certains chercheurs pensent que la légende est tirée de traditions orales bien antérieures.

Économie sombre

Une autre caractéristique commune associée à l’âge sombre est le manque relatif d’architecture monumentale. Les villes et les villages ne construisaient plus de nouvelles grandes structures en pierre. Et la lente détérioration des infrastructures romaines telles que les aqueducs a probablement eu un effet sur la qualité de vie dans les villes, selon Gautier.

La population des grandes villes comme Rome et Constantinople a diminué au cours de cette période. Mais Gautier pense que la vie rurale pourrait en fait s’être améliorée, en particulier dans les îles largement bucoliques. Pendant la période romaine, les agriculteurs devaient payer des impôts réguliers pour soutenir l’empire et les villes locales. Mais à mesure que l’administration s’est effondrée, la charge fiscale a probablement diminué.

“Les villes et les villages étaient plus petits. Il était moins nécessaire pour les agriculteurs de produire et de travailler beaucoup afin de nourrir les villes”, explique Gautier.

Mais Ward-Perkins affirme que les preuves archéologiques suggèrent une certaine rareté des ressources et des biens pour les gens du peuple. “L’autre façon de l’assombrir est simplement le manque de preuves, qui est probablement un symptôme de déclin économique”, dit-il. En 450, les preuves d’objets simples du quotidien, comme de nouvelles pièces de monnaie, de la poterie ou des tuiles, ont largement disparu dans de nombreuses régions d’Europe, et n’ont pas été retrouvées avant environ 700.

Science barbare

Concernant les affirmations selon lesquelles les sociétés ont fait un pas en arrière en termes de science et de compréhension durant cette période ? S’il est vrai que l’Europe occidentale n’a pas montré autant de réalisations en matière de technologie ou de science au cours de l’âge des ténèbres qu’elle le démontrera plus tard, ces lacunes ont été contrebalancées par une explosion de la culture et de l’apprentissage dans le sud de la Méditerranée, avec les quelques premiers califats islamiques.

L’Europe elle-même a maintenu une certaine technologie pratique, comme les moulins à eau. En termes d’apprentissage, Isidore de Séville, un archevêque et un érudit, a créé une encyclopédie des connaissances classiques, dont une grande partie aurait été autrement perdue, dans son massif Etymologiae. L’isolement relatif des îles britanniques a également permis aux habitants de développer des styles uniques de bijoux et de masques ornés, explique M. Ward-Perkins. Certains d’entre eux peuvent être trouvés aujourd’hui dans les fouilles archéologiques des tombes de Sutton Hoo dans l’est de l’Anglia, qui comprenaient une sépulture de navire viking.

“La relative pénurie de sources écrites est plus que contrebalancée par l’énorme quantité de preuves archéologiques”, dit Smith.

Alors que l’âge des ténèbres peut avoir commencé avec la chute de l’Empire romain, la période médiévale, vers la fin du VIIIe siècle, commence à voir l’ascension de dirigeants tels que Charlemagne en France, dont le règne a unifié une grande partie de l’Europe et a apporté la continuité sous les auspices du Saint-Empire romain germanique.

Bien que la plupart des spécialistes s’accordent à dire que ce qu’on appelle l’âge des ténèbres représente une période distincte dans la majeure partie de l’Europe, beaucoup des hypothèses qui ont d’abord rendu ce terme populaire ne sont plus valables. Même l’idée la plus persistante selon laquelle cette période représente une période de violence, de misère et de pensée rétrograde a été largement réfutée.

“L’idée qui est complètement démodée de nos jours est que c’était sombre parce que c’était moralement pire”, dit Ward-Perkins. Mais de nos jours, note-t-il avec une pointe d’humour noir, “tout le monde accepte à peu près que les humains soient assez horribles tout le temps.”

La question est de savoir si l’on peut faire quelque chose de plus que ce que l’on fait.

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