Cycle hydrologique

Le cycle de l’eau, ou cycle hydrologique, décrit le pèlerinage de l’eau lorsque les molécules d’eau font leur chemin de la surface de la Terre à l’atmosphère et inversement, dans certains cas jusqu’en dessous de la surface. Ce gigantesque système, alimenté par l’énergie du Soleil, est un échange continu d’humidité entre les océans, l’atmosphère et la terre.

Diagramme du cycle de l'eau montrant l'évaporation, la condensation et les précipitations
Diagramme du cycle de l’eau

Des études ont révélé que l’évaporation – le processus par lequel l’eau passe de l’état liquide à l’état gazeux – des océans, des mers et d’autres plans d’eau (lacs, rivières, ruisseaux) fournit près de 90 % de l’humidité de notre atmosphère. La plupart des 10 % restants présents dans l’atmosphère sont libérés par les plantes par transpiration. Les plantes absorbent l’eau par leurs racines, puis la libèrent par de petits pores situés sur la face inférieure de leurs feuilles. En outre, une très petite partie de la vapeur d’eau entre dans l’atmosphère par sublimation, processus par lequel l’eau passe directement de l’état solide (glace ou neige) à l’état gazeux. Le rétrécissement progressif des bancs de neige dans les cas où la température reste inférieure au point de congélation résulte de la sublimation.

Ensemble, l’évaporation, la transpiration et la sublimation, plus les émissions volcaniques, représentent presque toute la vapeur d’eau dans l’atmosphère qui n’est pas insérée par les activités humaines. Si l’évaporation des océans est le principal vecteur de la partie surface-atmosphère du cycle hydrologique, la transpiration est également importante. Par exemple, un champ de maïs de 1 acre peut transpirer jusqu’à 4 000 gallons d’eau chaque jour.

Après que l’eau ait pénétré dans la basse atmosphère, les courants d’air ascendants la transportent vers le haut, souvent dans l’atmosphère, où l’air est plus frais. Dans l’air frais, la vapeur d’eau est plus susceptible de se condenser d’un gaz à un liquide pour former des gouttelettes de nuage. Les gouttelettes de nuage peuvent grossir et produire des précipitations (notamment de la pluie, de la neige, du grésil, de la pluie verglaçante et de la grêle), qui constituent le principal mécanisme de transport de l’eau de l’atmosphère vers la surface de la Terre.

Lorsque les précipitations tombent sur la surface terrestre, elles suivent diverses voies dans leurs parcours ultérieurs. Une partie s’évapore, retournant dans l’atmosphère ; une autre s’infiltre dans le sol sous forme d’humidité du sol ou d’eau souterraine ; et une autre s’écoule dans les rivières et les ruisseaux. La quasi-totalité de l’eau finit par se déverser dans les océans ou d’autres masses d’eau, où le cycle se poursuit. À différentes étapes du cycle, une partie de l’eau est interceptée par les humains ou d’autres formes de vie pour être bue, lavée, irriguée et pour une grande variété d’autres usages.

(via http://earthobservatory.nasa.gov/Features/Water/page2.php)

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