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Si vous pensez entendre le mot “empathie” partout, vous avez raison. Il est désormais sur les lèvres des scientifiques et des chefs d’entreprise, des experts en éducation et des militants politiques. Mais il y a une question essentielle que peu de gens se posent : comment puis-je développer mon propre potentiel empathique ? L’empathie n’est pas seulement un moyen d’étendre les frontières de votre univers moral. Selon de nouvelles recherches, c’est une habitude que nous pouvons cultiver pour améliorer la qualité de notre propre vie.

Mais qu’est-ce que l’empathie ? C’est la capacité à se mettre dans la peau d’une autre personne, en visant à comprendre ses sentiments et ses perspectives, et à utiliser cette compréhension pour guider nos actions. Cela la rend différente de la gentillesse ou de la pitié. Et ne la confondez pas avec la règle d’or : “Faites aux autres ce que vous voudriez qu’ils vous fassent”. Comme l’a fait remarquer George Bernard Shaw, “Ne fais pas aux autres ce que tu voudrais qu’ils te fassent – ils pourraient avoir des goûts différents”. L’empathie consiste à découvrir ces goûts.

Le grand buzz autour de l’empathie découle d’un changement révolutionnaire dans la science de la compréhension de la nature humaine. L’ancienne vision selon laquelle nous sommes essentiellement des créatures intéressées est poussée fermement sur le côté par des preuves que nous sommes aussi des homo empathicus, câblés pour l’empathie, la coopération sociale et l’entraide.

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Au cours de la dernière décennie, les neuroscientifiques ont identifié un “circuit d’empathie” de 10 sections dans notre cerveau qui, s’il est endommagé, peut réduire notre capacité à comprendre ce que les autres ressentent. Des biologistes de l’évolution comme Frans de Waal ont montré que nous sommes des animaux sociaux qui ont naturellement évolué pour prendre soin les uns des autres, tout comme nos cousins primates. Et les psychologues ont révélé que nous sommes amorcés à l’empathie par des relations d’attachement fortes au cours des deux premières années de la vie.

Mais l’empathie ne s’arrête pas de se développer dans l’enfance. Nous pouvons nourrir sa croissance tout au long de notre vie – et nous pouvons l’utiliser comme une force radicale de transformation sociale. Les recherches en sociologie, en psychologie, en histoire – et mes propres études sur les personnalités empathiques au cours des dix dernières années – révèlent comment nous pouvons faire de l’empathie une attitude et une partie de notre vie quotidienne, et ainsi améliorer la vie de tous ceux qui nous entourent. Voici les six habitudes des personnes hautement empathiques !

Habitude 1 : Cultiver la curiosité envers les inconnus

Les personnes hautement empathiques (HEP) ont une curiosité insatiable envers les inconnus. Elles parleront à la personne assise à côté d’elles dans le bus, ayant conservé cette curiosité naturelle que nous avions tous dans notre enfance, mais que la société sait si bien nous arracher. Ils trouvent les autres plus intéressants qu’eux-mêmes mais ne cherchent pas à les interroger, respectant ainsi le conseil de l’historien oral Studs Terkel : “Ne soyez pas un examinateur, soyez l’enquêteur intéressé.”

La curiosité élargit notre empathie lorsque nous parlons à des personnes en dehors de notre cercle social habituel, rencontrant des vies et des visions du monde très différentes des nôtres. La curiosité est également bonne pour nous : le gourou du bonheur Martin Seligman l’identifie comme une force de caractère clé qui peut améliorer la satisfaction de la vie. Et c’est un remède utile contre la solitude chronique qui afflige environ un Américain sur trois.

Cultiver la curiosité nécessite plus que d’avoir une brève discussion sur la météo. De manière cruciale, elle tente de comprendre le monde dans la tête de l’autre personne. Nous sommes confrontés à des inconnus tous les jours, comme la femme lourdement tatouée qui distribue votre courrier ou le nouvel employé qui mange toujours son déjeuner seul. Lancez-vous le défi d’avoir une conversation avec un inconnu chaque semaine. Tout ce que cela demande, c’est du courage.

Habitude 2 : remettre en question les préjugés et découvrir les points communs

Nous avons tous des a priori sur les autres et utilisons des étiquettes collectives – par exemple ” fondamentaliste musulman “, ” mère assistante sociale ” – qui nous empêchent d’apprécier leur individualité. Les HEP remettent en question leurs propres idées préconçues et préjugés en recherchant ce qu’ils partagent avec les gens plutôt que ce qui les divise. Un épisode de l’histoire des relations raciales aux États-Unis illustre comment cela peut se produire.

Claiborne Paul Ellis est né dans une famille blanche pauvre à Durham, en Caroline du Nord, en 1927. Ayant du mal à joindre les deux bouts en travaillant dans un garage et croyant que les Afro-Américains étaient la cause de tous ses problèmes, il a suivi les traces de son père et a rejoint le Ku Klux Klan, finissant par atteindre le poste suprême de cyclope exalté de sa branche locale du KKK.

En 1971, il a été invité – en tant que citoyen local éminent – à une réunion communautaire de 10 jours pour s’attaquer aux tensions raciales dans les écoles, et a été choisi pour diriger un comité directeur avec Ann Atwater, une militante noire qu’il méprisait. Mais travailler avec elle a fait exploser ses préjugés sur les Afro-Américains. Il a vu qu’elle partageait les mêmes problèmes de pauvreté que les siens. “Je commençais à regarder une personne noire, à lui serrer la main et à la considérer comme un être humain”, se souvient-il de son expérience au sein du comité. “C’était presque comme une nouvelle naissance”. Le dernier soir de la réunion, il s’est tenu devant un millier de personnes et a déchiré sa carte de membre du Klan.

Ellis est ensuite devenu un organisateur de travail pour un syndicat dont les membres étaient à 70 % afro-américains. Ann et lui sont restés amis pour le reste de leur vie. Il n’y a peut-être pas de meilleur exemple du pouvoir de l’empathie pour surmonter la haine et changer nos esprits.

Habitude 3 : essayer la vie d’une autre personne

Vous pensez que l’escalade de glace et le deltaplane sont des sports extrêmes ? Alors vous devez essayer l’empathie expérientielle, le plus difficile – et potentiellement le plus gratifiant – d’entre eux. Les HEP élargissent leur empathie en acquérant une expérience directe de la vie d’autrui, mettant en pratique le proverbe amérindien : ” Marchez un kilomètre dans les mocassins d’un autre homme avant de le critiquer. “

George Orwell est un modèle inspirant. Après avoir passé plusieurs années en tant que policier colonial en Birmanie britannique dans les années 1920, Orwell est rentré en Grande-Bretagne, déterminé à découvrir ce qu’était la vie des personnes vivant en marge de la société. “Je voulais m’immerger, me retrouver parmi les opprimés”, écrit-il. Il s’est donc déguisé en clochard, avec des chaussures et un manteau miteux, et a vécu dans les rues de l’est de Londres avec des mendiants et des vagabonds. Le résultat, consigné dans son livre Down and Out in Paris and London, a été un changement radical dans ses croyances, ses priorités et ses relations. Non seulement il s’est rendu compte que les sans-abri n’étaient pas des “vauriens ivres”, mais il a aussi noué de nouvelles amitiés, modifié son point de vue sur les inégalités et rassemblé un superbe matériel littéraire. Ce fut la plus grande expérience de voyage de sa vie. Il s’est rendu compte que l’empathie ne vous rend pas seulement bon – elle est aussi bonne pour vous.

Nous pouvons chacun mener nos propres expériences. Si vous êtes pratiquant, essayez un “God Swap”, en assistant aux offices de confessions différentes de la vôtre, notamment une réunion d’humanistes. Ou si vous êtes athée, essayez de fréquenter différentes églises ! Passez vos prochaines vacances à vivre et à faire du bénévolat dans un village d’un pays en développement. Empruntez la voie privilégiée par le philosophe John Dewey, qui a déclaré : ” Toute éducation véritable passe par l’expérience. “

Habitude 4 : Écouter attentivement – et s’ouvrir

Il existe deux traits de caractère nécessaires pour être un conversationniste empathique.

La première consiste à maîtriser l’art de l’écoute radicale. “Ce qui est essentiel, explique Marshall Rosenberg, psychologue et fondateur de la communication non violente (CNV), c’est notre capacité à être présent à ce qui se passe vraiment à l’intérieur – aux sentiments et aux besoins uniques qu’une personne éprouve à ce moment précis.” Les HEP écoutent attentivement les autres et font tout ce qu’ils peuvent pour saisir leur état émotionnel et leurs besoins, qu’il s’agisse d’un ami à qui l’on vient de diagnostiquer un cancer ou d’un conjoint qui leur en veut d’avoir travaillé tard une fois de plus.

Mais écouter n’est jamais suffisant. Le deuxième trait de caractère consiste à nous rendre vulnérables. Faire tomber nos masques et révéler nos sentiments à quelqu’un est vital pour créer un lien empathique fort. L’empathie est une voie à double sens qui, au mieux, se construit sur une compréhension mutuelle – un échange de nos croyances et de nos expériences les plus importantes.

Des organisations telles que le Cercle des parents israélo-palestiniens mettent tout cela en pratique en réunissant des familles endeuillées des deux côtés du conflit pour se rencontrer, écouter et parler. Partager des histoires sur la façon dont leurs proches sont morts permet aux familles de réaliser qu’elles partagent la même douleur et le même sang, malgré le fait qu’elles se trouvent de part et d’autre d’une barrière politique, et a contribué à créer l’un des mouvements populaires de construction de la paix les plus puissants au monde.

Habitude 5 : Inspirer l’action de masse et le changement social

Nous supposons généralement que l’empathie se produit au niveau des individus, mais les HEP comprennent que l’empathie peut également être un phénomène de masse qui entraîne un changement social fondamental.

Il suffit de penser aux mouvements contre l’esclavage aux 18e et 19e siècles, des deux côtés de l’Atlantique. Comme le rappelle le journaliste Adam Hochschild, “les abolitionnistes ont placé leur espoir non pas dans les textes sacrés mais dans l’empathie humaine”, faisant tout ce qu’ils pouvaient pour amener les gens à comprendre la souffrance bien réelle dans les plantations et sur les navires négriers. De même, le mouvement syndical international est né de l’empathie entre les travailleurs industriels unis par leur exploitation commune. La réponse publique écrasante au tsunami asiatique de 2004 a émergé d’un sentiment de préoccupation empathique pour les victimes, dont la détresse a été dramatiquement diffusée dans nos foyers sur des images vidéo tremblantes.

L’empathie fleurira très probablement à l’échelle collective si ses graines sont plantées dans nos enfants. C’est pourquoi les HEP soutiennent des efforts tels que le programme pionnier canadien Racines de l’empathie, le programme d’enseignement de l’empathie le plus efficace au monde, qui a bénéficié à plus d’un demi-million d’écoliers. Son programme unique est centré sur un nourrisson, dont les enfants observent le développement au fil du temps afin d’apprendre l’intelligence émotionnelle – et ses résultats incluent une baisse significative de l’intimidation dans les cours de récréation et des niveaux plus élevés de réussite scolaire.

Au delà de l’éducation, le grand défi est de comprendre comment la technologie des réseaux sociaux peut exploiter le pouvoir de l’empathie pour créer une action politique de masse. Twitter a peut-être fait descendre les gens dans la rue pour Occupy Wall Street et le printemps arabe, mais peut-il nous convaincre de nous soucier profondément de la souffrance de lointains étrangers, qu’il s’agisse d’agriculteurs frappés par la sécheresse en Afrique ou des générations futures qui supporteront le poids de nos modes de vie de junkies du carbone ? Cela ne se produira que si les réseaux sociaux apprennent à diffuser non seulement des informations, mais aussi une connexion empathique.

Habitude 6 : développer une imagination ambitieuse

Un dernier trait des HEP est qu’elles font bien plus que de l’empathie avec les suspects habituels. Nous avons tendance à croire que l’empathie doit être réservée à ceux qui vivent en marge de la société ou qui souffrent. C’est nécessaire, mais c’est à peine suffisant.

Nous devons également faire preuve d’empathie envers les personnes dont nous ne partageons pas les convictions ou qui peuvent être des “ennemis” d’une certaine manière. Si vous militez contre le réchauffement climatique, par exemple, il peut être intéressant d’essayer de se mettre dans la peau des dirigeants des compagnies pétrolières – en comprenant leur façon de penser et leurs motivations – si vous voulez concevoir des stratégies efficaces pour les inciter à développer les énergies renouvelables. Un peu de cette “empathie instrumentale” (parfois appelée “anthropologie de l’impact”) peut faire beaucoup de chemin.

Empathiser avec ses adversaires est aussi une voie vers la tolérance sociale. C’est ce que pensait Gandhi lors des conflits entre musulmans et hindous qui ont mené à l’indépendance de l’Inde en 1947, lorsqu’il a déclaré : ” Je suis un musulman ! Et un hindou, et un chrétien et un juif.”

Les organisations aussi devraient être ambitieuses dans leur réflexion empathique. Bill Drayton, le célèbre “père de l’entrepreneuriat social”, estime qu’à une époque de changements technologiques rapides, la maîtrise de l’empathie est la compétence clé pour la survie des entreprises, car elle sous-tend un travail d’équipe et un leadership réussis. Son influente fondation Ashoka a lancé l’initiative Start Empathy, qui transmet ses idées aux chefs d’entreprise, aux politiciens et aux éducateurs du monde entier.

Le XXe siècle a été l’âge de l’introspection, lorsque la culture de l’auto-assistance et de la thérapie nous a encouragés à croire que la meilleure façon de comprendre qui nous sommes et comment vivre était de regarder en nous-mêmes. Mais nous nous sommes retrouvés à regarder notre propre nombril. Le XXIe siècle devrait devenir l’ère de l’empathie, où nous nous découvrons non pas simplement par une réflexion sur nous-mêmes, mais en nous intéressant à la vie des autres. Nous avons besoin de l’empathie pour créer un nouveau type de révolution. Non pas une révolution à l’ancienne bâtie sur de nouvelles lois, institutions ou politiques, mais une révolution radicale dans les relations humaines.

La révolution de l’empathie.

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