Falcon

Falcon, famille de trois lanceurs de conception privée – Falcon 1, Falcon 9 et Falcon Heavy – construite par la société américaine SpaceX grâce au financement de l’entrepreneur américain d’origine sud-africaine Elon Musk.

Falcon 1

Lancement d’une fusée Falcon 1 depuis le site de lancement de SpaceX sur l’atoll de Kwajalein, le 28 septembre 2008.

Chris Thompson/SpaceX (A Britannica Publishing Partner)

Falcon 1 pouvait placer une charge utile de 1 010 kg (2 227 livres) en orbite à un coût inférieur à celui des autres lanceurs. Falcon 9 a été conçu pour concurrencer la famille de lanceurs Delta en ce qu’il peut soulever des charges utiles jusqu’à 8 300 kg (18 300 livres) vers l’orbite géostationnaire. L’une des charges utiles qu’elle a lancées en orbite terrestre basse est Dragon, un vaisseau spatial conçu pour transporter un équipage et du fret vers la Station spatiale internationale (ISS). Falcon Heavy a les premiers étages de trois lanceurs Falcon 9 réunis en tant que premier étage et est conçu pour transporter 53 000 kg (117 000 livres) en orbite, soit près de deux fois plus que son plus grand concurrent, le Delta IV Heavy de la société Boeing.

Le premier vol d’essai du Falcon 1 a eu lieu le 24 mars 2006 sur l’atoll de Kwajalein, dans l’océan Pacifique, mais a échoué seulement 25 secondes après le décollage. La corrosion entre un écrou et une conduite de carburant avait permis à la conduite de fuir, ce qui a provoqué un incendie du moteur. Plus tard en 2006, SpaceX a remporté un contrat de 278 millions de dollars auprès de la National Aeronautics and Space Administration (NASA) pour trois lancements de démonstration du vaisseau spatial Dragon et du Falcon 9 de la société. Deux essais ultérieurs de Falcon 1 se sont soldés par un échec, mais le 28 septembre 2008, Falcon 1 est entré avec succès en orbite terrestre. Falcon 1 a effectué un autre vol en 2009 et a été retiré au profit de Falcon 9.

Le premier vol d’essai de Falcon 9 a eu lieu le 4 juin 2010, depuis Cap Canaveral, en Floride, et la première mission de réapprovisionnement de l’ISS a eu lieu le 7 octobre 2012. En 2014, des tests ont commencé sur un premier étage réutilisable pour le Falcon 9 qui se poserait sur une plateforme flottante. Le 21 décembre 2015, un Falcon 9 a lancé une charge utile en orbite, et son premier étage s’est posé à Cap Canaveral. Le premier atterrissage du Falcon 9 sur une plate-forme flottante a eu lieu le 8 avril 2016, et SpaceX a effectué son premier lancement d’un premier étage de Falcon 9 déjà en vol le 30 mars 2017. Le premier vol d’essai de Falcon Heavy a eu lieu le 6 février 2018. L’étage central n’a pas été récupéré, mais les deux boosters latéraux sont revenus avec succès à Cap Canaveral. La charge utile, un Tesla Roadster, avec une combinaison spatiale SpaceX bouclée dans le siège du conducteur, a été placée en orbite autour du Soleil. Un Falcon 9 a lancé le premier vaisseau spatial privé avec équipage, un Dragon transportant les astronautes Doug Hurley et Robert Behnken, vers l’ISS le 30 mai 2020.

Aterrissage du premier étage d’une Falcon 9

L’atterrissage du premier étage d’une Falcon 9 à Cap Canaveral, en Floride, le 21 décembre 2015. C’était la première fois qu’un étage de fusée lançait un engin spatial en orbite puis revenait se poser sur Terre.

Joe Skipper-Reuters/Landov

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