Histoire de la race Chihuahua

Comme beaucoup de races de chiens modernes, une grande partie de l’histoire du Chihuahua est entourée de mystère.

D’où est originaire le Chihuahua ? Ont-ils été amenés d’Europe ? Sont-ils les descendants d’une autre race ? Ont-ils été élevés dans un but précis comme la chasse aux rongeurs ou la garde du bétail ? Bien qu’il n’y ait pas de réponse définitive à ces questions, les historiens ont concocté plusieurs théories sur l’histoire du Chihuahua que nous allons explorer.

L’État de Chihuahua, Mexique

Les historiens continuent de spéculer sur les véritables origines du Chihuahua, mais la plupart s’accordent à dire qu’il remonte à l’État de Chihuahua Mexique. S’étendant sur 95 544 mi² (247 460 km2) et bordant le Texas et le Nouveau-Mexique au nord-est (voir la carte ci-dessous), le Chihuahua est le plus grand des 32 États du Mexique. C’est ici que les amateurs de chiens auraient découvert certains des premiers spécimens de Chihuahua au milieu des années 1800.

En 1884, les marchands mexicains ont commencé à vendre le petit chien aux touristes frontaliers, dont beaucoup les ramenaient aux États-Unis pour les garder comme animaux de compagnie. À l’époque, le chien n’avait pas de nom officiel. Les gens le nommaient plutôt en fonction de la région dans laquelle il était observé. C’est ainsi que le Chihuahua moderne a été appelé chien de l’Arizona, chien du Texas, chien du Mexique et chien du Chihuahua. Bien sûr, un seul de ces noms a résisté aux mains du temps, la race étant désormais universellement reconnue comme le Chihuahua.

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La théorie de Techichi

Les historiens acceptent généralement l’idée que certains des premiers Chihuahuas ont été découverts au Mexique à la fin des années 1800. C’est ce qui s’est passé avant cette période qui continue à susciter des débats.

L’une des théories les plus plausibles est que le chihuahua est un descendant du Techichi, un chien de compagnie de petite taille domestiqué par plusieurs civilisations mésoaméricaines précolombiennes et des tribus amérindiennes d’Amérique du Nord. Avec un poids moyen de 10 à 20 livres, le Techichi est environ deux fois plus grand que le Chihuahua, mais il partage de nombreuses caractéristiques physiques de son homologue. Contrairement au Chihuahua, le Techichi aurait été muet et n’aurait eu qu’un pelage long (le Chihuahua a un pelage court et long).

Les civilisations maya et toltèque

Les ruines toltèques

Suivant cette théorie, on peut supposer que les Mayas (1800 av. J.-C. à 900 ap. J.-C.) ou les Toltèques (900 ap. J.-C. à 1150 ap. J.-C.) ont été les premiers à domestiquer le Techichi. Les Mayas – et non les “Mayas” comme certains décrivent cette civilisation – considéraient les chiens comme les gardiens de l’au-delà, les utilisant dans les cérémonies d’enterrement et comme source de nourriture. Ils sacrifiaient, momifiaient et enterraient souvent les chiens aux côtés de leurs propriétaires respectifs, croyant que leurs compagnons canins les rejoindraient dans l’au-delà. Les Mayas avaient même neuf mots différents pour désigner le chien dans leur langue, dont certains faisaient référence à des variétés spécifiques. On ignore quelles races les Mayas ont domestiqué, mais les historiens pensent qu’il s’agissait au moins du Techichi et du Xoloitzcuintli (Xolo).

Lorsque des archéologues ont mis au jour d’anciens puits funéraires à Colima, au Mexique, ils ont découvert des pots à effigie et des sculptures datant de 300 avant JC représentant un chien présentant des similitudes frappantes avec le Chihuahua. Les archéologues ont également découvert en Amérique centrale des jouets pour chiens sur roues datant de 100 ans après J.-C., représentant des variétés à tête de pomme et à tête de cerf. Il s’agissait vraisemblablement de deux variantes du Techichi, ce qui suggère un lien direct avec le Chihuahua actuel.

Une autre preuve renforçant la théorie du Techichi réside dans une figurine maya vieille de 1 200 ans représentant une femme tenant un enfant dans une main et un petit chien aux caractéristiques similaires au Chihuahua dans l’autre. Cette figurine se trouve à l’université Tulane de la Nouvelle-Orléans.

La civilisation maya a commencé à décliner en 800 après JC, donnant naissance aux Toltèques vers 900 après JC. Et comme leurs prédécesseurs, les Toltèques ont également domestiqué les chiens à des fins alimentaires et sacrificielles. Les archéologues ont découvert des sculptures toltèques de petits chiens à la tête arrondie en forme de pomme et aux oreilles dressées, vraisemblablement des Techichi.

Les Aztèques et les explorateurs européens

Les Aztèques ont accédé au pouvoir peu après la fin de la civilisation toltèque, établissant leur capitale de Tenochtitlán en 1325 AD. Ils considéraient les Toltèques comme l’exemple parfait d’une civilisation, suivant de nombreuses traditions de leurs prédécesseurs, notamment les sacrifices d’humains et de chiens. Afin d’apaiser leurs dieux, ils sacrifiaient des humains lors de cérémonies d’offrande de sang. Si les humains n’étaient pas disponibles, les Aztèques sacrifiaient des chiens, notamment le Techichi.

Comme les Mayas, les Toltèques et d’autres cultures méso-américaines, les Aztèques croyaient que les chiens sacrifiés rejoignaient leurs propriétaires dans l’au-delà. En outre, ils croyaient que les maladies pouvaient être transférées des humains aux chiens, guérissant l’humain dans le processus.

Plusieurs explorateurs européens ont décrit le Techichi dans des journaux écrits. Après s’être rendu au Nouveau Monde en 1529, le prêtre franciscain et ethnographe Bernardino de Sahagún a passé les 50 années suivantes à étudier la culture aztèque. Dans son œuvre, Sahagún a écrit sur les pratiques cérémonielles des Aztèques, qui comprenaient le sacrifice du petit chien.

“Les défunts étaient brûlés, entourés de tous leurs vêtements et de tous leurs biens, mais celui qui n’avait rien parmi ses misérables biens allait nu, et subissait beaucoup de douleurs et souffrait beaucoup pour passer le lieu des vents à lame d’obsidienne. Ils lui firent aussi porter un petit chien, un chien jaune, et ils fixèrent à son cou un cordon de coton lâche. On disait qu’il (le chien) portait le mort à travers le lieu des neuf rivières dans la terre des morts.”

Les Aztèques mettaient l’accent sur la couleur dans leur culture, considérant le jaune comme la couleur de la mort. Selon Sahagún, ils sacrifiaient des Techichis de couleur jaune, croyant que les canidés décédés les aideraient à traverser la rivière neuve vers Meitlantecutli. Le conquistador espagnol Francisco Hernandez (mort en 1515) a écrit que le Techichi était utilisé comme source de nourriture par les Aztèques, de la même manière que les Espagnols mangeaient des lapins.

D’autres récits écrits par des explorateurs européens décrivent comment les Aztèques ont domestiqué et utilisé le Techichi comme animal de compagnie. Dans “L’histoire naturelle et morale des Indes”, le missionnaire jésuite espagnol José de Acosta (1540 à 1600) décrit les Aztèques, que l’on croyait alors être des Indiens, nourrissant des chiens et les gardant pour leur compagnie.

“Les Indiens aiment tellement ces petits chiens qu’ils épargnent leur viande pour les nourrir, de sorte que lorsqu’ils voyagent dans le pays, ils les portent sur leurs épaules ou dans leur poitrine, et lorsqu’ils sont malades, ils les gardent avec eux, mais seulement pour leur tenir compagnie.”

Les Techichi, ainsi que leurs propriétaires autochtones, ne se sont pas bien portés après l’arrivée des colonisateurs européens. Le conquistador espagnol Hernán Cortés (1485 à 1547) dirige une troisième expédition vers le Nouveau Monde, qu’il finance en partie avec son propre argent. Le gouverneur de Cuba, Diego Velázquez de Cuéllar, a tenté d’annuler l’expédition peu avant le départ des navires. Cortés ignora cependant cet ordre, se lançant dans une conquête sanglante qui conduira à la chute des Aztèques tout en éradiquant quasiment le Techichi dans le processus.

Le Techichi était-il croisé avec un autre petit chien ?

Alors que de nombreux historiens pensent que le chihuahua est un descendant du Techichi, d’autres pensent qu’il s’agit d’un croisement entre le Techichi et un petit chien sans poil connu sous le nom de Chinese Crested.

Si vous connaissez le concours du chien le plus laid du monde, vous avez probablement déjà entendu parler de cette race. Organisé chaque année à Petaluma, en Californie, il célèbre les chiens pour leur apparence “unique”, récompensant le propriétaire gagnant par 1 000 dollars et un trophée. Tous les chiens peuvent participer, mais le Chinese Crested continue de dominer la compétition, gagnant année après année.

Chinois à crête
Chinois à crête

Poids moyen de 10 à 13 livres (4.5 à 1,4 kg), le chien chinois à crête est plus petit que de nombreuses autres races, bien que plus grand que le Chihuahua. Certains historiens pensent qu’il a été croisé avec le Techichi, ce qui a donné naissance au Chihuahua actuel. Il est possible que des explorateurs ou des marchands chinois aient introduit le chien sans poil sur le continent américain, mais l’immigration chinoise à grande échelle en Amérique centrale et en Amérique du Nord n’a pas eu lieu avant le milieu ou la fin du XIXe siècle. Si les Chinois n’ont pas débarqué aux Amériques avant le XIXe siècle, il aurait été impossible pour le Chinese Crested de se croiser avec le Techichi indigène.

Bien, plusieurs théories suggèrent que la Chine a découvert les Amériques avant Christophe Colomb. Si cela est vrai, peut-être que certains de ces premiers explorateurs chinois ont apporté le Chinese Crested en Amérique centrale et/ou en Amérique du Nord, où il a ensuite été croisé avec le Techichi pour créer le Chihuahua. Le moins que l’on puisse dire, c’est que c’est une possibilité que les historiens envisagent.

D’autres théories relient le Chihuahua au Xoloitzcuintli (Xolo), un petit chien le plus souvent sans poil qui a parcouru le Mexique pendant des milliers d’années.

Fun Fact : Le Xolo est le chien officiel du Mexique et a été réintroduit dans la liste des races officielles de l’AKC en 2011.

Néanmoins, de nombreux historiens rejettent le lien entre le Chihuahua et toute race sans poil, y compris le Xolo et le Chinese Crested. Ces races sans poil ont une tête rectangulaire et une queue raide, ce qui contraste fortement avec l’apparence physique du Chihuahua.

Giorgio Armani, le premier Xoloitzcuintli à être nommé meilleur de sa race au Westminster Dog Show
Giorgio Armani, le premier Xoloitzcuintli à être nommé meilleur de sa race au Westminster Dog Show

La théorie de la descendance européenne

Une autre possibilité est que les chihuahuas soient originaires d’Europe, plus précisément du pays insulaire de Malte.

Nichée à 80 km en dessous de l’Italie, cette île méditerranéenne abritait autrefois un petit chien, connu sous le nom de chien de poche maltais, qui partageait une caractéristique distincte avec le Chihuahua : une ouverture dans le crâne, également connue sous le nom de molera ou point mou. Entre 80 % et 90 % de tous les chihuahuas naissent avec cette lacune crânienne non développée.

Un autre élément de preuve reliant le chien de poche maltais au chihuahua moderne se trouve dans la chapelle Sixtine. En 1482, le peintre italien de la Renaissance Sandro Botticelli a achevé une fresque sur le deuxième compartiment du mur sud. Connue sous le nom de Les épreuves et l’appel de Moïse, cette fresque vibrante représente un garçon tenant un petit chien présentant une étrange ressemblance avec le Chihuahua moderne.

On pourrait soutenir que le chien de poche maltais est en fait le Techichi ou le Xolo apporté du Mexique, mais Botticelli a terminé cette fresque dix ans avant que Christophe Colomb ne découvre les Amériques. Il lui aurait donc été impossible de savoir à quoi ressemblait le Techichi.

Vous trouverez ci-dessous une photo de L’épreuve et l’appel de Moïse de Botticelli, ainsi qu’un gros plan révélant le garçon tenant un petit chien.

Le chien ressemble certainement à un chihuahua…. Qu’en pensez-vous ?

Les épreuves et l'appel de Moïse
Les épreuves et l’appel de Moïse
Les épreuves et l'appel de Moïse, Garçon chihuahua
Le garçon tient-il un chihuahua ? A vous de juger.

Des preuves d’ADN font la lumière sur l’origine du Chihuahua

Une étude récente impliquant l’ADN du Chihuahua pourrait faire la lumière sur l’origine de la race. Des chercheurs de l’Institut royal de technologie KTH de Stockholm, en Suède, ont cherché à étudier les origines de plusieurs races de chiens américains modernes, dont le Chihuahua. Pour l’étude, les chercheurs ont comparé l’ADN mitochondrial du Chihuahua à des chiens asiatiques, des chiens européens et des sites archéologiques, cherchant à voir s’il y avait un lien.

Les chercheurs n’ont pas trouvé de lien entre le Chihuahua et un quelconque chien asiatique ou européen. Ils ont cependant découvert le type d’ADN unique du Chihuahua dans des échantillons mexicains précolombiens, ce qui suggère que la race — ou peut-être son ancêtre Techichi — était présente au Mexique avant l’arrivée des explorateurs européens.

Vous pouvez accéder à ces résultats dans la revue de la Royal Society.

Le Chihuahua moderne

L’un des premiers récits écrits détaillés sur le Chihuahua a été rédigé par James Watson, un juge canin et écrivain qui a immigré d’Écosse à New York dans les années 1870. Lors d’un voyage à San Francisco pour assister à une exposition canine en 1888, Watson s’est arrêté à El Paso et a traversé la frontière mexicaine pour enquêter sur les rumeurs concernant cette race dont on parlait beaucoup. Là, il a acheté un chihuahua, qu’il a ensuite nommé Manzanita, à un marchand mexicain pour 5 $.

Watson est revenu peu après pour acheter plusieurs autres chihuahuas, dont l’un des premiers champions de la race, Juarez Bell. Il a écrit sur ses nouveaux compagnons dans The American Kennel Register et Country Life in America, les décrivant comme étant assez petits pour tenir dans sa poche.

Chihuahua à poil lisse

Dans les années 1890, le président du Mexique a offert à la célèbre chanteuse d’opéra italo-française Adelina Patti un bouquet de fleurs dans lequel était caché un petit Chihuahua. Patti a immédiatement ressenti une connexion avec son nouveau compagnon canin, emmenant Bonito à travers le pays lors de ses tournées. À l’époque, beaucoup de gens avaient entendu parler des chihuahuas mais n’en avaient jamais vu. Patti a changé le cours de l’histoire du chihuahua en présentant au monde cette race affectueuse et amusante.

Carl Lumholtz, explorateur norvégien et chercheur des cultures indigènes mexicaines, a écrit sur le chihuahua dans son ouvrage en deux volumes intitulé Mexique inconnu (1902). Selon Lumholtz, le Chihuahua atteignait “un prix assez élevé” chez les amateurs de chiens. Il décrit également la race comme étant timide, avec des oreilles droites, des yeux proéminents et un petit trou sur le sommet du crâne. Nous avons fait quelques calculs pour déterminer exactement combien coûtaient les chihuahuas à l’époque, et après ajustement en fonction de l’inflation, nous avons découvert que James Watson a dépensé l’équivalent moderne de 133,03 dollars pour son Manzanita.

Ce n’est qu’en 1904, cependant, que le résident du Texas H. Raynor a enregistré le premier chihuahua, Midget, auprès de l’AKC. Au cours de cette même année, trois autres chihuahuas ont été enregistrés auprès de l’AKC. Et quelques années plus tard, l’AKC a eu son premier champion. En 1915, 30 chihuahuas étaient enregistrés auprès de l’AKC.

Le Chihuahua Club of America (CCA) a été fondé en 1923 pour promouvoir la race et fournir des ressources éducatives sur la santé, le toilettage et les caractéristiques générales. En 1952, le CCA a séparé la race en deux variétés différentes : le poil lisse et le poil long.

En 1928, le Club canin canadien (CKC) — la version canadienne de l’AKC — a ajouté le Chihuahua à sa liste de races officiellement reconnues…. En 1948, le United Kennel Club (UKC) — la version britannique de l’AKC — a fait de même en ajoutant le Chihuahua à sa liste également.

La popularité du Chihuahua grandit…

Au début et au milieu des années 1900, les propriétaires préféraient les chiens de travail capables de chasser, de rassembler le bétail, de rapporter la volaille et de tuer les animaux nuisibles. Bien qu’affectueux et amusant, le chihuahua manquait de beaucoup de ces traits fonctionnels. On a donc opté pour des races telles que le colley, le Boston Terrier, le beagle et le cocker. Cela a entraîné une croissance lente et apparemment stagnante de la popularité du Chihuahua aux États-Unis

La perception des chiens par le public a commencé à changer dans les années 1960. Plutôt que de posséder des chiens à des fins de travail, les gens cherchaient à les posséder pour avoir de la compagnie — et le Chihuahua était le compagnon canin parfait. La réputation de ce petit chien à la personnalité féroce mais affectueuse s’est rapidement répandue, suscitant un regain de popularité pour la race. En 1964, le Chihuahua se classait à la douzième place sur la base des enregistrements de l’AKC. L’AKC cite même le Chihuahua comme l’une des 10 races les plus populaires des années 1960. Dans les années 1980, quelque 25 000 étaient enregistrés auprès de l’AKC.

Au milieu des années 1990, la chaîne de restauration rapide Taco Bell a lancé une campagne marketing innovante mettant en scène un Chihuahua parlant nommé Gidget Chipperton. Incarnée par Carlos Alazraqui, Gidget a présenté le chihuahua à des millions d’Américains. Ainsi, en plus d’augmenter les revenus et la reconnaissance de la marque pour Taco Bell, la campagne publicitaire a joué un rôle clé dans la popularité du Chihuahua, en particulier aux États-Unis

On peut dire que la campagne publicitaire de Taco Bell a présenté le Chihuahua à des millions d’Américains. En 1999, le chihuahua se classait au 7e rang sur la base des enregistrements de l’AKC. En 2000, il est tombé à la huitième place de la liste. En 2001 et 2002, le Chihuahua s’est classé au 9e rang. Le classement du Chihuahua a progressivement baissé par la suite, tombant au 11e rang en 2006, et au 12e rang en 2007 et 2008.

En 2012, le Chihuahua était classé 18e sur la base des enregistrements AKC. Avec le déclin du rang du Chihuahua dans les enregistrements AKC, certaines personnes supposent que la race n’est plus populaire, mais ce n’est pas nécessairement vrai. Au début du XXe siècle, lorsque l’AKC a commencé à reconnaître le Chihuahua, il ne reconnaissait pas beaucoup d’autres races. Au fil des ans, l’AKC a ajouté plus d’une centaine de races à sa liste. En novembre 2016, l’AKC reconnaissait 202 races. Donc, si le Chihuahua peut se classer plus bas aujourd’hui en termes d’enregistrements, c’est en partie à cause du nombre croissant de races reconnues.

Le Chihuahua a également été populaire au Royaume-Uni, au Canada, au Mexique et en Australie. En 2008, le chihuahua (à poil lisse) se classait au 17e rang au Canada selon les enregistrements du CCC. En 2013, il s’est classé au quatrième rang sur la liste des races les plus enregistrées de la Fédération cynologique internationale (FCI). En 2015, le chihuahua (à poil lisse) s’est classé n°13 au Royaume-Uni sur la base des enregistrements du UKC.

Aujourd’hui, le chihuahua se classe systématiquement parmi les races de chiens les plus populaires aux États-Unis, au Mexique, au Royaume-Uni, au Canada, en Australie et dans de nombreux autres pays.

Que pensez-vous de l’histoire du chihuahua ? Faites-le nous savoir dans la section des commentaires ci-dessous !

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