How One Atlanta Church Impacted Martin Luther King, Jr, le mouvement des droits civiques et le nouveau sénateur Raphael Warnock

Le militant des droits civiques, le révérend Martin Luther King Jr, debout en chaire, prononce un sermon alors qu’une chorale en robe blanche écoute en arrière-plan à l’église baptiste Ebenezer à Atlanta, en Géorgie. – Donald Uhrbrock-The LIFE Images Collection/Getty Images
Le militant des droits civiques, le révérend Martin Luther King Jr, debout à la chaire, prononçant un sermon alors qu’une chorale en robe blanche écoute en arrière-plan à l’église baptiste Ebenezer à Atlanta, en Géorgie. Donald Uhrbrock-The LIFE Images Collection/Getty Images

Par Olivia B. Waxman

14 janvier 2021 13:39 EST

Le révérend Raphael Warnock est entré dans l’histoire en remportant le second tour de l’élection présidentielle du Jan. 5 janvier en Géorgie au second tour des élections sénatoriales américaines et est devenu le premier sénateur démocrate noir du Sud, dans une victoire qui a aidé les démocrates à reprendre le contrôle du pouvoir législatif. Le fort taux de participation des électeurs noirs, qui a été déterminant pour l’élection de Warnock et du président élu Joe Biden, est le produit d’une organisation astucieuse de femmes noires militant pour le droit de vote, comme Stacey Abrams, et la continuation de plus d’un siècle d’efforts pour aider les Noirs à exercer leur droit de vote.

Ces victoires sont particulièrement symboliques étant donné que la victoire historique de Warnock est survenue une semaine avant l’anniversaire de Martin Luther King Jr. le 15 janvier et le jour férié fédéral en son honneur. King, comme Warnock, était pasteur à l’église baptiste Ebenezer d’Atlanta.

Des personnes anciennement asservies ont aidé à fonder Ebenezer en 1886, et ses racines dans le militantisme pour les droits civils sont antérieures à King. Son grand-père, A.D. Williams, était le deuxième pasteur de l’église, et il a aidé à fonder la section d’Atlanta de la NAACP. L’historien de l’église, Benjamin Ridgeway, raconte au TIME que le père de King, connu sous le nom de Martin Luther King, Sr, a été l’un des premiers défenseurs des agents de police noirs à Atlanta et de l’égalité des salaires pour les enseignants en tant que pasteur à Ebenezer. Mais Martin Luther King Jr a contribué à élever le profil de l’église sur la scène mondiale.

Ebenezer est l’église où King a été baptisé en 1929 et il lui a attribué le mérite d’avoir posé les bases de son succès. King a écrit en 1950 que l’école du dimanche “m’a aidé à construire la capacité de s’entendre avec les gens.” C’est l’église où il a servi comme co-pasteur avec son père dans les années 1960, y prêchant même le dimanche sanglant, selon Ridgeway. Et c’est dans cette église que son service funèbre a eu lieu le 9 avril 1968, cinq jours après l’assassinat de MLK Jr. À l’ère de Black Lives Matter, l’église a également accueilli les funérailles de récentes victimes de brutalité policière comme Rayshard Brooks.

Des milliers de marcheurs funéraires rassemblés à l'extérieur de l'Ebenezer Baptist Church se préparent à marcher cinq miles jusqu'au Morehouse College où un autre service pour le Dr Martin Luther King Jr. assassiné, se tiendra, le 9 avril 1968.
Des milliers de marcheurs funéraires rassemblés à l’extérieur de l’église baptiste Ebenezer se préparent à marcher cinq miles jusqu’au Morehouse College où un autre service pour le Dr Martin Luther King, Jr, assassiné, se tiendra, le 9 avril 1968. – Bettmann Archive
Des milliers de marcheurs funéraires rassemblés à l’extérieur de l’église baptiste Ebenezer se préparent à marcher cinq miles jusqu’au Morehouse College où un autre service pour le Dr Martin Luther King, Jr, assassiné, aura lieu, le 9 avril 1968. Bettmann Archive

“C’est un lieu de liberté, et d’aspiration pour de nombreuses générations”, comme Andrew Young, 88 ans, vétéran du mouvement des droits civiques des années 60 et ami de Martin Luther King, Jr, a expliqué au TIME lors d’un récent appel téléphonique.

C’était il y a 64 ans cette semaine, à la mi-janvier 1957, lorsque les dirigeants des droits civiques se sont réunis à Ebenezer pour planifier ce qui deviendrait un nouveau chapitre du mouvement et ont formé la Southern Leadership Conference on Transportation and Nonviolent Integration (SCLC). Ils “utilisaient l’élan généré par le succès du boycott des bus de Montgomery en 1955-1956 pour créer d’autres mouvements dans tout le Sud”, comme l’explique un architecte du mouvement des droits civiques, Julian Bond, dans son ouvrage Time to Teach : A History of the Southern Civil Rights Movement.

“L’église était le seul endroit que les Noirs contrôlaient et possédaient, et personne ne pouvait les censurer, donc toutes nos réunions de masse se tenaient dans les églises”, explique Young. “Tous nos droits civils, la formation à l’inscription sur les listes électorales, la plupart de mes quartiers généraux de campagne et tous les efforts pour faire sortir le vote étaient dans les églises. Depuis l’esclavage, les leaders naturels de la communauté noire ont fini par être des leaders religieux parce qu’ils avaient plus de courage et plus de foi. Encore aujourd’hui, la politique dans un endroit comme celui-ci peut vous coûter la vie, et les ministres avaient une base dans leurs membres et ils avaient une place, mais ensuite ils ont eu la vision et le courage et la foi pour l’assumer.”

Certaines des racines du soutien des Noirs au Parti démocrate à partir des années 1960 peuvent être retracées à Ebenezer. À l’église, King Sr. a fait un soutien critique du sénateur du Massachusetts John F. Kennedy sur le vice-président Richard Nixon dans la marche vers l’élection présidentielle de 1960. Bien que la famille King ait mieux connu Nixon, JFK avait fait une impression en appelant pour prendre des nouvelles de la femme enceinte de King Jr, Coretta, alors qu’il était en prison après avoir participé à un sit-in à Atlanta.

Selon le livre de Bond, l’aîné King a déclaré à un public à Ebenezer : “Il fallait du courage pour appeler ma belle-fille à un moment comme celui-ci. Il a le courage moral de défendre ce qu’il sait être juste. J’ai tous mes votes et j’ai une valise, et je vais les emmener là-haut et les jeter sur ses genoux.” JFK a remporté la présidence avec 70% des voix des Noirs. Ce moment et la promulgation de projets de loi sur les droits civils dans les années 1960, comme le Civil Rights Act et le Voting Rights Act, ont contribué à faire passer les Blancs du Sud du parti démocrate au parti républicain.

Les leçons des sermons de Martin Luther King, Jr. à Ebenezer, ainsi que de nombreux problèmes sociaux contre lesquels il s’est élevé, sont toujours d’actualité.

“Maintenant, depuis que les pères fondateurs de notre nation ont rêvé de ce rêve dans toute sa magnificence – pour utiliser un grand mot que les psychiatres utilisent – l’Amérique a été une sorte de personnalité schizophrène, tragiquement divisée contre elle-même”, a-t-il déclaré en chaire le 4 juillet 1965, un mois avant la promulgation du Voting Rights Act, MLK a appelé l’Amérique à tenir ses promesses. “D’une part, nous avons fièrement professé les grands principes de la démocratie, mais d’autre part, nous avons tristement pratiqué le contraire de ces principes. Mais aujourd’hui plus que jamais, l’Amérique est mise au défi de réaliser son rêve, car la forme du monde actuel ne permet pas à notre nation de s’offrir le luxe d’une démocratie anémique. Et le prix que l’Amérique doit payer pour l’oppression continue du Noir et d’autres groupes minoritaires est le prix de sa propre destruction.”

En plus du travail solennel de prière et de planification de l’agenda de l’égalité raciale à Ebenezer, Young dit que son “meilleur souvenir” est d’avoir eu du plaisir là-bas, en célébrant l’anniversaire de King en 1968.

“Nous avons eu la dernière fête d’anniversaire du Dr King dans le sous-sol de cette église, et c’était une sorte de surprise”, dit Young. ” se préparait à partir pour faire un discours, et nous avons dit que nous devions avoir une brève réunion avant son départ. Et quand il est entré, nous avons organisé une fête d’anniversaire pour lui.”

Quinze ans plus tard, lors d’un service interconfessionnel à Baltimore marquant l’anniversaire de l’assassinat de King, Warnock a raconté aux participants que King était censé prêcher à Ebenezer trois jours après son assassinat, et qu’il avait préparé un sermon intitulé “Pourquoi l’Amérique peut aller en enfer”.”

Warnock a reconnu que cela peut sembler dur venant d’un partisan de la résistance non violente, mais cela montre à quel point les connaissances communes sur MLK ont tendance à être réduites à des platitudes aseptisées.

Coretta Scott King est assise avec ses filles Yolanda et Bernice pendant les services funéraires privés de son mari, feu Martin Luther King Jr, à l'église baptiste Ebenezer le 9 avril 1968.
Coretta Scott King est assise avec ses filles Yolanda et Bernice lors des services funéraires privés pour son mari, feu Martin Luther King Jr, à l’église baptiste Ebenezer le 9 avril 1968. – Bettmann Archive
Coretta Scott King est assise avec ses filles Yolanda et Bernice pendant les services funéraires privés de son mari, feu Martin Luther King Jr, à l’église baptiste Ebenezer, le 9 avril 1968. Bettmann Archive

“Quand le Dr King est mort, nous avons ressuscité un nouveau Martin Luther King Jr, un qui ne nous met pas trop mal à l’aise”, a-t-il déclaré le 12 avril 2018. “Il était le meilleur type de patriote parce qu’il aimait suffisamment le pays pour lui dire la vérité. L’heure est venue de dire la vérité. C’est maintenant le moment d’appeler la nation à être la meilleure, à se tenir debout avec l’excellence morale… C’est plus grand que la politique républicaine ; c’est plus grand que la politique démocrate.”

Lorsqu’on lui demande comment il pense que King réagirait à la victoire de Warnock, Young, qui était le premier député noir de Géorgie en plus d’un siècle lorsqu’il est entré en fonction en 1973, dit : “Je pense qu’il est aussi heureux qu’il pourrait l’être. Il a dit : “Je n’y arriverai peut-être pas avec vous, mais mon peuple arrivera à la Terre promise”. Le Sénat des États-Unis était “l’une des terres promises que nous avons décrites”, dit-il. Nous avions le sentiment que la nation était vraiment étouffée à tous égards par les sénateurs du Mississippi, de Géorgie et de Caroline du Sud. Et l’une des choses que nous avons entrepris de faire en 1960 était de racheter l’âme de l’Amérique et de restaurer la démocratie dans le Sud.”

L’appel de King et Warnock à la nation pour qu’elle soit la meilleure est encore plus opportun que jamais.

Écrivez à Olivia B. Waxman à l’adresse [email protected]

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