Inside The Turbulent Antebellum Period – And What Really Happened Before The Civil War

Constituant les décennies précédant la guerre civile, l’ère Antebellum était une période compliquée de l’histoire américaine largement définie par l’esclavage brutal dans le Sud.

La période Antebellum a été une période de croissance économique énorme en Amérique grâce à la domination agricole dans le Sud et aux booms textiles dans le Nord. Mais cette richesse a été largement alimentée par la souffrance de millions d’Afro-Américains réduits en esclavage qui ont enduré la torture aux mains des esclavagistes blancs, en particulier dans le Sud profond.

Étrangement, dans les décennies qui ont suivi la guerre de Sécession, le “Sud Antebellum” est devenu une expression blanchie à la chaux utilisée pour évoquer une époque depuis longtemps perdue, faite de demeures de plantation balayées, de jupes à cerceaux et de thés de l’après-midi, tout en effaçant la hideuse réalité de l’esclavage en Amérique.

Bien que la période Antebellum se soit déroulée avant la guerre de Sécession, ce n’était certainement pas le calme avant la tempête que certains ont pu apprendre.

Qu’est-ce que le Sud antebellum ?

Sud antebellum

Wikimedia CommonsLa période antebellum a été l’une des époques les plus violentes de l’histoire du Sud américain.

Le mot “antebellum” vient de l’expression latine “ante bellum”, qui signifie “avant la guerre”. Le plus souvent, il fait référence aux décennies précédant la guerre civile américaine.

Il y a un certain débat entre les spécialistes sur la période exacte que couvre ce terme. Certains pensent que l’ère a commencé après la fin de la Révolution américaine, tandis que d’autres pensent que la période Antebellum s’étend entre la guerre de 1812 et le début de la guerre civile en 1861.

De l’avis général, l’ère Antebellum a été entachée de violences à l’encontre de millions de Noirs réduits en esclavage – ainsi que de batailles que les États-Unis ont menées contre d’autres pays.

Entre 1803 et 1815, l’Europe a été consumée par les guerres napoléoniennes, qui ont vu Napoléon Bonaparte mener la France au combat contre les forces dirigées par les Britanniques. Le conflit entre la France et la Grande-Bretagne a affecté les relations commerciales avec l’Amérique, ce qui a contribué à préparer le terrain pour la guerre de 1812.

Après que les États-Unis ont déclaré la guerre à la Grande-Bretagne en juin 1812, les batailles ont duré plus de 32 mois. Cela a finalement conduit à un blocus britannique du littoral de l’Atlantique. Fait intéressant, ces circonstances ont stimulé la production nationale au sein des États-Unis – et de nombreux Américains ont commencé à prospérer économiquement.

La forte demande de coton, de sucre de canne et d’autres produits agricoles du Sud a alimenté le commerce des esclaves pendant l’ère Antebellum.

La croissance économique de l’Amérique est venue de l’industrie agricole florissante dans le Sud et du boom manufacturier dans le Nord. La production de canne à sucre et de coton était particulièrement rentable dans le Sud, rendant l’élevage extrêmement désirable pour les Américains blancs qui voulaient une part du gâteau proverbial.

A la suite de l’Indian Removal Act de 1830, un nombre croissant de résidents blancs du Sud ont pu acheter de grandes parcelles de terres agricoles à bas prix, ce qui leur a permis de devenir propriétaires de plantations et de monter dans l’échelle socio-économique.

Amérique antebellum

Bibliothèque du CongrèsUn groupe d’esclaves noirs devant la plantation de Smith en Caroline du Sud. Circa 1862.

Pendant ce temps, les résidents noirs du Sud de l’Antebellum sont restés en esclavage pour alimenter la production accrue de sucre et de coton. Comme l’a écrit l’universitaire Khalil Gibran Muhammad dans The 1619 Project, le sucre était l’une des principales marchandises américaines dans les années 1840.

À un moment donné, les planteurs de Louisiane produisaient un quart de l’approvisionnement mondial en sucre de canne, faisant de l’État le deuxième plus riche du pays sur la base de la richesse par habitant.

Bien que les esclaves des États du Nord travaillaient principalement à l’intérieur des maisons en tant que domestiques, le travail gratuit de la production d’esclaves contribuait également à l’économie du Nord. Il n’est pas étonnant que ce système brutal ait profité à tant d’Américains blancs.

La nouvelle puissance des États-Unis

Révolutions de 1848

Wikimedia Commons Alors que l’Europe était en plein bouleversement pendant les Révolutions de 1848, les États-Unis.États-Unis gagnaient leur statut de nouvelle puissance mondiale.

Au milieu du 19e siècle, la puissance économique de l’Amérique avait augmenté de façon exponentielle. Au même moment, l’Europe était en difficulté. Une pénurie de denrées alimentaires et une hausse des prix des aliments à travers l’Europe aggravaient l’effondrement transcontinental provoqué par une industrialisation stagnante.

Les troubles économiques se sont aggravés à travers l’Europe, culminant notamment avec la Grande famine irlandaise en 1845. Trois ans plus tard, alors que le public est encore sous le choc de la récession, une dissidence contre les pouvoirs absolutistes de l’Europe émerge sur tout le continent.

Les révolutions de 1848 ont été marquées par des soulèvements dans toute l’Europe, de la Sicile à la France en passant par la Suède. Les soulèvements à Londres ont forcé la reine Victoria de Grande-Bretagne à se retirer sur l’île de Wight pour sa propre protection. Certains Allemands enthousiastes ont surnommé cette période de soulèvements de masse le Volkerfruhling, ou le “printemps des peuples”.

Pendant cette période, les États-Unis semblaient soutenir les causes révolutionnaires dans divers pays européens, fournissant même parfois une aide financière.

Mais les troubles en Europe signifiaient également que les États-Unis – avec leur richesse croissante provenant de la production agricole et de la fabrication de textiles – gagnaient un statut de nouvelle puissance mondiale. En outre, la Grande-Bretagne elle-même a commencé à dépendre du coton américain pour plus de 80 % de sa matière première industrielle.

L’esclavage dans le Sud antebellum

Période antebellum

Library of CongressDes générations de familles noires, comme celle représentée ici, étaient réduites en esclavage à travers le pays.

Bien que l’esclavage ait existé dans de nombreux endroits au début de l’Amérique, le commerce des esclaves était largement concentré dans le Sud de l’Antebellum en raison de sa production lucrative de sucre et de coton.

Au milieu du XIXe siècle, les registres de recensement ont montré que 3 953 760 des 4 441 830 Noirs des États-Unis étaient réduits en esclavage.

“Sur les plantations de canne à sucre au temps du sucre, il n’y a aucune distinction quant aux jours de la semaine.”

Les esclaves noirs des plantations du Sud représentaient des dollars incalculables que les esclavagistes blancs gardaient pour eux. Comme ils n’avaient pas à payer les esclaves pour leur travail, ils récoltaient facilement les profits élevés de chaque récolte.

Au delà de ces développements économiques, il y avait le coût humain tragique de l’industrie agricole dans le Sud Antebellum. Les esclaves noirs n’avaient aucun droit en tant qu’individus et étaient légalement traités comme des biens par leurs propriétaires blancs.

Esclaves du général Thomas Drayton

Wikimedia CommonsLes esclaves du général Thomas F. Drayton, qui a rejoint l’armée des États confédérés pendant la guerre de Sécession.

Leur statut d’esclave s’étendait à leurs descendants, créant un cycle inhumain d’esclavage mobilier qui a torturé des générations de familles noires. Ils étaient mis au travail dans des plantations et contraints d’endurer des heures éreintantes en travaillant la terre, en plantant des tiges et en récoltant des produits.

L’effort physique inimaginable des esclaves noirs était aggravé par leur traitement inhumain. Une ancienne esclave nommée Louisa Adams a raconté son enfance misérable dans une plantation de Caroline du Nord dans une interview de 1936 dans le Slave Narrative Project :

“Nous vivions dans des maisons en rondins barbouillées de boue. On les appelait les maisons des esclaves. Mon vieux papa élevait en partie ses chilluns au gibier. Il attrapait des lapins, des coons et des opossums. On travaillait toute la journée et on chassait la nuit. Nous n’avions pas de vacances.”

“Ils ne nous ont pas donné de plaisir comme je le sais. Je pouvais manger tout ce que je pouvais… Mon frère a usé ses chaussures et n’en a pas eu de tout l’hiver. Ses pieds s’ouvraient et saignaient tellement qu’on pouvait le suivre à la trace grâce au sang.”

Les quartiers des esclaves sur la plantation Drayton

Library of CongressLes “quartiers des esclaves” sur la plantation Drayton en Caroline du Sud.

L’historien Michael Tadman a constaté que les paroisses sucrières de Louisiane présentaient souvent un schéma de plus de décès que de naissances parmi les esclaves. Peut-être encore plus dévastateur, les esclaves noirs qui travaillaient dans les plantations de sucre de Louisiane mouraient souvent seulement sept ans après avoir été mis au travail pour la première fois.

La montée du mouvement abolitionniste

Frederick Douglass

Wikimedia CommonsFrederick Douglass était un abolitionniste noir qui utilisait ses écrits et ses discours publics pour défendre l’abolition de l’esclavage.

Dans les années 1830, les sentiments anti-esclavagistes ont commencé à croître dans certains États du Nord. Certains Américains blancs dans des États comme New York, le Massachusetts et la Pennsylvanie ont commencé à considérer l’esclavage comme une tache sur l’héritage du pays.

De plus, les économies des États du Nord ne dépendaient pas aussi directement du travail des esclaves que le Sud de l’Antebellum puisque le Nord prospérait principalement grâce aux industries manufacturières et textiles.

“Ces chers enfants sont à nous – non pas pour les travailler en riz, en sucre et en tabac, mais pour les surveiller, les considérer et les protéger, et pour les élever dans l’éducation et l’admonition de l’Évangile – pour les former dans les voies de la sagesse et de la vertu, et, autant que nous le pouvons, pour les rendre utiles au monde et à eux-mêmes.”

Cependant, il faut garder à l’esprit que les manufactures textiles rentables du Nord dépendaient toujours de la matière première qu’était le coton produit par les esclaves du Sud.

En fait, ce coton a rendu certains industriels et marchands du Nord si riches qu’ils étaient en fait favorables à l’esclavage dans le Sud. Mais alors que certaines personnes à New York et à Philadelphie étaient opposées à la libération des esclaves, les voix abolitionnistes du Nord ont commencé à se faire entendre de plus en plus fort.

Le mouvement anti-esclavagiste en Amérique a mobilisé des soutiens par le biais de journaux abolitionnistes, comme The Liberator, lancé par l’abolitionniste blanc William Lloyd Garrison, et The North Star, fondé par l’abolitionniste noir Frederick Douglass.

Esclaves à l'île d'Edisto

Bibliothèque du CongrèsMalgré l’essor du mouvement abolitionniste, l’esclavage est resté légal jusqu’à ce qu’il soit officiellement aboli par le 13e amendement en 1865.

En dehors des discours et des articles écrits par les abolitionnistes, un nombre croissant d’esclaves prenaient les choses en main pour lutter contre leurs esclavagistes. Bien que des rébellions d’esclaves aient été tentées bien avant la période antebellum, bon nombre des soulèvements les plus connus ont émergé au début des années 1800.

L’une des rébellions d’esclaves les plus célèbres de la période antebellum a eu lieu en 1831. Dans une plantation du comté de Southampton, en Virginie, un soulèvement a été mené par un esclave noir nommé Nat Turner, qui a organisé le massacre de 60 personnes blanches dans la région. Après que la rébellion a été réprimée par les autorités, Nat Turner a ensuite été exécuté pour son rôle dans la révolte.

Mais même après son exécution, les rébellions organisées par des esclaves et des hommes libres noirs ainsi que par des abolitionnistes blancs ont continué.

La fausseté de la “Destinée manifeste” et de l’expansion des États-Unis

A part la question de l’esclavage, l’Amérique du XIXe siècle a également été marquée par l’expansion territoriale rapide du jeune pays. En 1803, le gouvernement américain a acheté la Louisiane à la France – et a presque doublé la taille de l’Amérique.

Après l’achat de la Louisiane, les États-Unis ont poursuivi leur expansion vers la côte ouest, même si certaines terres de cette région étaient occupées par des tribus indigènes ou possédées par le gouvernement mexicain. Rien de tout cela n’a empêché l’Amérique de s’emparer de nouveaux territoires, quitte à provoquer des violences.

De nombreuses batailles ont été menées au nom de la “Destinée manifeste”, une idéologie biblique qui soutenait que les États-Unis avaient un droit divin à étendre leurs territoires sur tout le continent nord-américain. Bien que les principes de la “Destinée manifeste” aient déjà été mis en pratique, le terme officiel n’a été inventé qu’en 1845 par le rédacteur en chef d’un magazine, John L. O’Sullivan. Il a plaidé pour l’annexion du Texas – un ancien territoire du Mexique – aux États-Unis

Après l’annexion du Texas, les États-Unis ont voulu revendiquer la Californie, le Nouveau-Mexique et d’autres terres à la frontière sud du Texas. Le Mexique prétendait que beaucoup de ces territoires leur appartenaient, les États-Unis ont donc proposé d’acheter ces terres. Lorsque le Mexique a refusé de vendre, les États-Unis ont déclaré la guerre au Mexique le 13 mai 1846.

Après la prise de Mexico par les troupes américaines en 1848, le gouvernement mexicain a accepté le traité de Guadalupe Hidalgo avec les États-Unis.

Par la suite, le Mexique a renoncé aux terres qui constituent tout ou partie des territoires actuels de l’Arizona, de la Californie, du Colorado, du Nevada, du Nouveau-Mexique, de l’Utah et du Wyoming. Le Mexique a également renoncé à toute revendication sur le Texas et a reconnu le Rio Grande comme la frontière sud de l’Amérique.

La guerre de Sécession et le mythe de la “cause perdue”

Troupes noires de l'Union

Library of CongressTroupes noires de l’Union à Dutch Gap, en Virginie, en novembre 1864.

Alors que les esclaves noirs commençaient à s’échapper de l’esclavage, les abolitionnistes formaient un réseau national non officiel de défenseurs blancs et noirs qui aidaient à garder les anciens esclaves en sécurité pendant le périlleux voyage hors du Sud de l’Antebellum. Ce réseau était connu sous le nom de chemin de fer clandestin.

Les tensions entre abolitionnistes et esclavagistes ont explosé le 20 décembre 1860, lorsque la Caroline du Sud est devenue le premier État du Sud à annoncer sa sécession de l’Union. Au moment de l’investiture d’Abraham Lincoln comme 16e président des États-Unis l’année suivante, sept États du Sud avaient fait sécession pour former la Confédération.

Harriet Tubman à la fin des années 1860

Wikimedia CommonsHarriet Tubman guidait les esclaves en fuite par le chemin de fer clandestin vers le Nord.

Les hommes noirs, dont certains étaient d’anciens esclaves, ont été recrutés dans l’armée pour la première fois pendant la guerre civile en 1863. La guerre a duré jusqu’en 1865, se terminant par la victoire de l’Union sur la Confédération, qui s’était battue pour maintenir l’esclavage.

La fin de la guerre civile a également signifié la fin de l’ère antebellum et, quelques mois plus tard, l’abolition légale de l’esclavage par le biais du 13e amendement de la Constitution américaine.

Cependant, la défaite de la Confédération a réveillé les efforts de propagande visant à justifier son combat pour préserver l’esclavage, donnant naissance à un récit historique déformé de la guerre civile connu sous le nom de “Cause perdue”. Cette version de l’histoire a été défendue par les partisans de la Confédération, et s’est manifestée par des campagnes visant à ériger des monuments en l’honneur de la Confédération.

Selon le Southern Poverty Law Center, 700 monuments et statues confédérés ont été érigés après la guerre civile, beaucoup construits autour des anniversaires de la guerre et des périodes de mouvements pour les droits civiques au cours du 20e siècle.

Lincoln dans la guerre civile

Alexander Gardner/Library of CongressAbraham Lincoln se tient sur le champ de bataille flanqué de deux agents de l’Union pendant la guerre civile.

Le mythe de la Cause perdue prétend que la guerre de Sécession était principalement une bataille entre les cultures belligérantes du Nord et du Sud, dont la Confédération s’est battue pour faire respecter la morale et les valeurs du Sud malgré ses faibles chances de victoire.

Cette fausseté est la raison pour laquelle dans certains États du Sud aujourd’hui, la guerre civile est connue sous d’autres noms comme la guerre d’agression du Nord et la guerre entre les États, même si la véritable cause perdue de la Confédération était de maintenir les Noirs en esclavage légal.

Le blanchiment d’une époque violente

Allé avec le vent

New Line Cinemas/IMDBAllé avec le vent a été décrit à la fois comme un classique de la culture pop et comme une propagande pro-confédération.

Comme les mensonges de la Destinée Manifeste et de la Cause Perdue destinés à mettre en scène les vérités peu glorieuses de l’histoire américaine, la période tendue de l’Amérique de l’Antebellum a été romancée dans les décennies qui ont suivi.

Cette histoire déformée a été en partie façonnée par des œuvres de la culture populaire. L’exemple le plus célèbre est peut-être Autant en emporte le vent, le roman récompensé par le prix Pulitzer et adopté plus tard par le film oscarisé. Il a été écrit par Margaret Mitchell, une écrivaine d’Atlanta dont le grand-père a combattu pour les Confédérés pendant la guerre de Sécession.

Mitchell elle-même a admis que le titre du roman faisait référence à la façon dont la “civilisation d’Antebellum” a été balayée par les ravages de la guerre. Le roman et le film qui a suivi sont fréquemment cités par les historiens et les critiques culturels comme un exemple de la glorification de l’ère Antebellum et du mythe de la Cause perdue du Sud. Comme l’a écrit la critique de cinéma Molly Haskell dans son livre de 2009 sur le film d’époque :

“‘Autant en emporte le vent’, portrait d’un Sud noble, martyrisé par une Cause perdue, a donné à la région une sorte d’ascendant moral qui lui a permis de prendre en otage le reste du pays alors que le virus de la ‘Dixification’ se répandait à l’ouest du Mississippi et au nord de la ligne Mason-Dixon. Des générations de politiciens rusés, fils du pays épousant une politique conservatrice et raciste, ont dominé Washington depuis la Reconstruction jusqu’aux droits civiques.”

Sa représentation de l’époque de la Reconstruction – lorsque les anciens États belligérants de l’Union et de la Confédération luttaient pour se réintégrer après la guerre – dépeint cette période comme un grand bouleversement pour les Blancs du Sud qui devaient faire face à une société américaine en pleine mutation.

Comme la plupart des œuvres de fiction ayant des racines dans l’histoire, le blanchiment de la lutte du Sud pendant la guerre civile dans Autant en emporte le vent a été traité comme un fait historique par certains consommateurs. Le Sud antebellum s’est transfiguré, passant d’une époque tachée de sang de l’histoire américaine à un âge d’or révolu dans l’esprit de nombreux Américains blancs.

La performance de Hattie McDaniel dans Autant en emporte le vent lui a valu un Oscar, mais elle a été critiquée par les militants des droits civiques pour son portrait de ” mamie “.

Dans le sillage du mouvement Black Lives Matter en 2020, certaines figures de l’industrie du divertissement ont appelé à retirer le film des écrans. Le scénariste John Ridley, qui est afro-américain, a critiqué la glorification du Sud antebellum par le film, en plus de sa représentation édulcorée de l’esclavage et de sa perpétuation des tropes racistes.

En réponse, le service de streaming HBO Max a rediffusé le film avec une introduction spéciale et des discussions avec des spécialistes de l’histoire pour fournir au public un contexte approprié avant de regarder le film.

Dans un effet plus large, les représentations déformées de la Reconstruction ont été utilisées plus tard pour justifier les lois de ségrégation raciale de l’ère Jim Crow qui a suivi. Ainsi, la période antebellum n’a pas seulement été une période douloureuse de l’histoire des États-Unis, elle a également été le fondement d’autres douleurs à venir.

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