L’augmentation des scores d’intelligence ne modifierait pas les traits autistiques

Pression des pairs : Les élèves autistes dans les écoles ordinaires peuvent camoufler leurs traits de caractère pour tenter de s’intégrer aux autres élèves.
© PhotoAlto / Frederic Cirou

Les personnes autistes présentent des améliorations significatives de leurs capacités cognitives entre 12 et 23 ans, mais leurs traits de caractère autistiques restent stables pendant cette période, selon une nouvelle étude1. L’étude, qui a suivi des jeunes autistes à Londres, en Angleterre, suggère également que les adolescents autistes qui fréquentent des écoles ordinaires ont de meilleures compétences sociales à l’âge de 23 ans que ceux qui fréquentent des écoles spécialisées.

L’étude n’a pas abordé la question de savoir pourquoi le type d’école affecte les compétences sociales, mais des travaux antérieurs ont montré que le fait d’être dans une classe ordinaire est associé à de meilleures performances scolaires, quel que soit le quotient intellectuel (QI).

Les écoles ordinaires peuvent donner aux élèves autistes un environnement social plus riche dans lequel ils apprennent à s’adapter aux défis de la vie dans un monde neurotypique, explique Emily Simonoff, professeur de psychiatrie de l’enfant et de l’adolescent au King’s College de Londres. Ou alors, il se peut que les élèves autistes des écoles ordinaires camouflent leurs traits de caractère pour tenter de s’intégrer aux autres élèves.

“Bien sûr, ces phénomènes ne sont pas mutuellement exclusifs – les deux pourraient se produire et contribuer à la différence”, dit Simonoff.

L’équipe a suivi 158 adolescents autistes inscrits au Special Needs and Autism Project. Ils ont évalué le QI des participants à l’âge de 12, 16 et 23 ans et ont demandé aux parents d’évaluer les traits d’autisme de leurs enfants à l’aide de l’échelle de réactivité sociale ; 126 des participants ou leurs parents ont rempli l’évaluation finale à l’âge de 23 ans.

“C’est impressionnant en termes de rétention sur cette fenêtre temporelle”, déclare Emily Jones, professeur de développement cérébral et cognitif à Birkbeck, Université de Londres, qui n’a pas participé à l’étude. “Ce n’est pas massif, mais c’est important par rapport à d’autres études longitudinales existantes.”

Régression précoce:

Les tests d’intelligence s’ajustent à l’âge, donc les quotients intellectuels sont généralement censés rester stables tout au long de la vie d’une personne. Mais le QI des participants a augmenté avec l’âge alors même que leurs traits autistiques sont restés stables, ont constaté les chercheurs.

Les 35 participants dont les parents ont signalé une régression des compétences linguistiques dans la petite enfance ont présenté la plus forte augmentation du QI, gagnant environ 13 points de QI en moyenne, contre environ 7 dans l’ensemble du groupe. Ces travaux sont parus en décembre dans le Journal of the American Academy of Child & Adolescent Psychiatry.

“L’explication la plus plausible pour moi est que les enfants qui régressent sont ceux dont la trajectoire autrement sous-jacente était celle d’un développement normal-haut en termes de cognition”, dit-elle. “Puis quelque chose est arrivé pour perturber cette trajectoire – et aussi pour provoquer l’autisme”. Puis, tout au long de l’adolescence, dit-elle, ces participants sont progressivement revenus à leur trajectoire de développement antérieure.

De cette façon, dit-elle, la régression précoce peut marquer une trajectoire unique de l’autisme, distincte de celles des enfants dont le développement cognitif est plus lent mais plus régulier.

Un nombre croissant de chercheurs rejettent l’idée que la régression marque un sous-groupe d’enfants autistes, disant plutôt que l’apparition des traits de l’autisme semble simplement différente chez chaque enfant.

Certains chercheurs proposent une autre explication à l’augmentation apparente des capacités cognitives des participants à l’étude.

“Des facteurs sociaux interviennent dans les tests de QI, et les jeunes enfants autistes n’ont peut-être pas encore appris ce que le testeur veut qu’ils fassent”, explique Uta Frith, professeur émérite de développement cognitif à l’University College de Londres, qui n’a pas participé aux travaux.

Une régression précoce “peut avoir conduit à des estimations de QI plus faibles lors de la première vague de tests dans ce sous-groupe”

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