Le rappeur et la milliardaire : Comment Ice Cube et la bijoutière Carolyn Rafaelian se sont associés pour enchérir sur un morceau de Disney à 10 milliards de dollars

Carolyn Rafaelian et Ice Cube s’associent pour enchérir sur 21 réseaux sportifs régionaux, un vestige de…… l’accord Disney-Fox.

Crédits image : Jamel Toppin pour Forbes & Roy Rochlin/Getty Images

O’Shea Jackson Sr est plus connu sous le nom d’Ice Cube, l’artiste hip-hop à barbichette qui a accédé à la gloire il y a plus de 30 ans en tant que membre fondateur du groupe de rap N.W.A. Mais lorsque lui et Carolyn Rafaelian se sont rencontrés dans sa maison aérée au thème nautique de Venice Beach l’année dernière, Rafaelian, la fondatrice milliardaire des bijoux Alex et Ani, a imaginé un autre surnom pour lui.

“Il se lève, prend son café et met trois morceaux de sucre, peut-être quatre. Je lui ai dit : “Tu n’es pas un glaçon, tu es un morceau de sucre””, dit-elle en riant. “Sans mauvais jeu de mots, c’est l’une des personnes les plus gentilles et les plus terre à terre. Dans l’industrie et l’environnement dans lesquels il évolue, avoir ce son est tellement rafraîchissant. La connexion a été instantanée.”

Ils forment un couple improbable : l’habitant spirituel et désinvolte de la Nouvelle-Angleterre et l’acteur et rappeur de Los Angeles. Mais ils ont trouvé un rythme, et ce drôle de duo pourrait être celui qui réglera certains des derniers détails de la méga-acquisition de 21st Century Fox par Disney, pour 71,3 milliards de dollars, qui a été officialisée le 20 mars.

Avec l’argent de la banque d’investissement Macquarie Group et de la société de capital-investissement Centerbridge Partners, le duo prévoit de faire une offre pour acheter 21 des réseaux sportifs régionaux de Fox pour 10 milliards de dollars. L’offre a été mise sur pied par le Big3 d’Ice Cube, une ligue de basket-ball 3 contre 3 composée principalement d’anciens joueurs de la NBA et dans laquelle Rafaelian est déjà investisseur. Selon les règles du ministère de la Justice, Disney, qui possède ESPN, doit céder ces réseaux dans les 90 jours suivant la conclusion de l’opération, plus tard cette semaine.

Rafaelian, Macquarie et Centerbridge s’engageront chacun pour un milliard de dollars, tandis que Big3 mettra entre 350 et 500 millions de dollars. Le groupe émettra de la dette pour le reste. Big3 serait confronté à la concurrence de John Malone, autre milliardaire de Rafaelian, dont Liberty Media s’associerait au propriétaire des Minnesota Twins, John Pohlad, et au milliardaire du capital-investissement, Tom Gores, pour faire une offre. La Major League Baseball est également en train de faire une offre.

Les 21 réseaux pour lesquels ils soumissionnent disposent des droits de diffusion de 15 des 30 équipes de la MLB, dont notamment les Arizona Diamondbacks, les Detroit Tigers, les Milwaukee Brewers et les Miami Marlins. Initialement, Disney cherchait à obtenir environ 20 milliards de dollars pour un groupe de 22 réseaux, mais il est peu probable qu’il obtienne ce chiffre. (Le 22e réseau est le lucratif YES Network, qui diffuse les matchs des Yankees et des Brooklyn Nets, et devrait être vendu séparément pour environ 3,5 milliards de dollars). Même si les flux de trésorerie des réseaux sportifs régionaux ont augmenté au cours des 19 dernières années, car ils exigent des fournisseurs de câble des frais de distribution plus élevés, tout investissement dans la télévision linéaire est risqué à l’ère du streaming et du cord-cutting.

Pour autant, sur le papier, c’est une bonne affaire pour Rafaelian et Ice Cube. “Si vous l’achetez pour 10 milliards de dollars, et que les gens pensaient qu’il valait environ 15 milliards de dollars, ce n’est pas une mauvaise affaire”, déclare John Tinker, analyste principal des médias chez Gabelli & Company. “Disney est coincé entre le marteau et l’enclume : Ils doivent les vendre. Ils ne peuvent pas simplement les retirer du marché, donc ils n’ont pas autant de moyens de pression.”

Mais que font un rappeur et un créateur de bijoux – tous deux n’ayant pratiquement aucune expérience dans la gestion d’un réseau – pris dans la guerre des enchères ?

Tout a commencé en 2018, lorsque Rafaelian a été approchée par son partenaire commercial et avocat Mark Geragos ; il connaissait le cadre du divertissement Jeff Kwatinetz, l’un des cofondateurs de Big3 et un avocat avec lequel Geragos avait travaillé sur de nombreuses affaires de droits civils, notamment le procès de Colin Kaepernick contre la NFL. Geragos, qui soutenait déjà Big3, a pensé que cela pourrait être une bonne opportunité d’investissement pour Rafaelian.

Fan de basket-ball depuis toujours (elle en a joué à l’école primaire et supporte les Boston Celtics), Alex and Ani de Rafaelian avait déjà des accords de licence lucratifs avec la NBA, la NFL et la MLB. Le Big3 – une ligue professionnelle de trois contre trois composée d’anciens joueurs de la NBA, dont Glen Davis, Corey Maggette et Chris Anderson, qui se déroule dans des lieux tels que le TD Garden et le Barclays Center – correspond à la marque et à l’énergie ludique de Mme Rafaelian. Il n’a pas fallu longtemps pour qu’elle soit de la partie, investissant un montant non divulgué et faisant sponsoriser la ligue par Alex et Ani.

“Les gens qui sont au courant sont obsédés par cette ligue”, dit-elle à propos de la ligue. “Nous sommes encore en train de faire notre truc pour la faire connaître, mais il n’y a eu que du succès d’année en année jusqu’à présent. Maintenant, ces merveilleux joueurs ont un foyer, et les gens adorent les regarder. Les matchs sont tellement amusants et pleins d’énergie, c’est une toute autre ambiance.”

Si Ice Cube et Rafaelian finissent par obtenir les réseaux, ils diffuseront des matchs du Big3 d’Ice Cube, …. une ligue de basket-ball 3 contre 3 composée principalement d’anciens joueurs de la NBA dans laquelle Rafaelian est déjà investisseur.

BIG3/Getty Images

C’est après avoir investi et à l’un de ces matchs qu’elle a finalement rencontré Ice Cube – ou Cube comme elle l’appelle – en personne, et la paire s’est immédiatement entendue.

“Nous étions assis juste au premier rang, et ils n’arrêtaient pas de nous apporter à manger : Il y avait du steak et des sandwichs. Je ne sais même pas où ils ont eu ça. Ils n’arrêtaient pas d’en apporter ! Nous avons finalement commencé à en donner aux gens autour de nous”, se souvient-elle en riant, ajoutant que leur amitié et leur partenariat n’ont fait que grandir depuis lors.

Les deux ont même collaboré pour concevoir les bagues de championnat en or blanc incrustées de diamants et de rubis d’Alex et Ani.

“J’aimerais remercier Alex et Ani d’avoir insisté sur la qualité supérieure pendant le processus de conception et d’avoir créé quelque chose de si cool et significatif pour les joueurs”, a déclaré Ice Cube à propos du processus.

Avance rapide jusqu’en juin 2018, lorsque le ministère de la Justice a annoncé que pour que l’accord Disney-Fox se concrétise, Disney devrait se désinvestir des réseaux sportifs régionaux de Fox dans les 90 jours suivant la conclusion de l’accord.

“Je ne prêtais attention que parce que je regardais la législation AT&T”, dit Geragos, partenaire commercial de Rafaelian et collègue investisseur de Big3. “Ils ont dit qu’ils voulaient un désinvestissement des réseaux sportifs régionaux, et cela a déclenché la discussion.”

Big3, à l’époque, terminait son contrat de deux ans avec le réseau national Fox Sports et cherchait d’autres options de diffusion. Les réseaux sportifs régionaux lui offriraient un moyen de diffuser des jeux, ainsi qu’un moyen d’étendre sa marque.

“Je crois que les coïncidences n’existent pas : Tout est stratégiquement et divinement coordonné”, déclare Rafaelian, qui a été approché par Geragos, Kwatinetz, Ice Cube et d’autres personnes de Big3 peu après que l’idée de soumissionner soit née. “Ce n’est pas une coïncidence ; c’est quelque chose dont nous devons tirer parti et aller de l’avant. … Cette opportunité est une sur un million, ou devrais-je dire un milliard.”

C’est exactement le montant qu’elle engage dans l’opération : 1 milliard de dollars par une combinaison de cash et de dette. Elle est prête à mobiliser un montant absurde, presque toute sa valeur nette, sur une stratégie pour le réseau qui semble encore assez vague.

Lorsqu’on décrit ce qu’elle et Ice Cube veulent faire, il y a beaucoup de mots à la mode et d’idées qui flottent. En plus de diffuser les matchs locaux de la NBA, de la NHL et de la MLB, ainsi que les matchs du Big3, ils prévoient de créer un contenu qui “met plus de synergie dans le monde” et attire un public diversifié et jeune avec des talk-shows, des séries axées sur l’intersection du sport, de la culture et de la politique, et une prise premium sur un réseau de shopping. En général, ils espèrent faire des réseaux une destination pour plus que les sports locaux, attirant ainsi de plus gros annonceurs.

Typiquement, les réseaux sportifs régionaux se concentrent exclusivement sur le jeu – diffusant les matchs de baseball, de basket-ball ou de hockey locaux, et remplissant le temps environnant avec des rediffusions d’anciens matchs, des entretiens avec les entraîneurs et des commentaires approfondis. C’est un risque de s’aventurer aussi loin du modèle traditionnel d’un réseau sportif régional, mais c’est un risque qui pourrait fonctionner.

“Ces gars-là ont une stratégie agressive. Ils s’étirent, et ils devraient le faire croître d’une manière légèrement non traditionnelle. S’ils y parviennent, c’est énorme, mais c’est définitivement plus risqué”, déclare l’analyste Tinker, ajoutant que leur plan signifie que les réseaux ne seraient pas en concurrence aussi directe avec ESPN de Disney, une décision qui pourrait rendre le Big3 plus attrayant que ses concurrents lors du processus d’appel d’offres.

Rafaelian croit qu’ils seront énormes.

“Je ne ferais pas cela si je ne pensais pas que c’était une décision commerciale intelligente à tous les égards”, jubile-t-elle, refusant de voir l’environnement de coupure du cordon ou son manque d’expérience des médias comme un obstacle trop élevé pour leur stratégie. “Le business d’il y a 10 ans n’a rien à voir avec celui d’aujourd’hui. Il y aura différentes avenues et une pertinence différente.”

Les jeux eux-mêmes offrent un certain filet de sécurité, car les événements sportifs en direct attirent toujours les audiences télévisées. “La seule chose que vous ne coupez pas, c’est le réseau qui vous donne votre équipe locale”, dit Tinker à propos des fans.

Elle croit aussi en Ice Cube. L’expérience d’Ice Cube dans la musique, la télévision, le cinéma et maintenant, grâce à Big3, le spectacle vivant lui permet d’avoir une maîtrise générale du processus créatif et de la prochaine grande chose, dit-elle.

“Les gens demandent : “Comment ce duo de fous s’est-il réuni ?”. Mais pourquoi pas ? C’est à ce moment-là que les meilleures choses arrivent”, dit-elle. “Le plus cool, c’est quand un groupe de personnes de différentes parties de la vie qui ont toutes quelque chose à apporter à la table – un cœur ouvert, un esprit ouvert, un parcours intéressant – se réunissent pour créer quelque chose de nouveau et d’excitant.”

Quoi qu’il arrive, Rafaelian rayonne de sa positivité caractéristique. “Quand vous changerez de chaîne, ce sera celle que vous ne pourrez plus quitter.”

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