Les 15 histoires de journalisme les plus influentes de l’histoire des États-Unis

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Des bienfaits du vin rouge à l’expansion vers l’Ouest, du lynchage des Afro-Américains aux armes de destruction massive, les reportages journalistiques individuels ont eu un impact indélébile sur la culture, la société et l’histoire des États-Unis.

Promu en partie par un épisode de l’excellent podcast “On the Media”, j’ai compilé une liste des reportages les plus influents de l’histoire des États-Unis.

Scientifique ? Non. Hautement subjective ? Certainement.

C’est mon point de vue sur l’impact à la fois immédiat et durable de ces histoires individuelles, ainsi que sur les reportages et éventuellement les paniques qu’elles ont engendrées par la suite. C’est ma propre analyse qualitative. De plus, comme le note W. Joseph Campbell dans son excellent livre, “Getting it Wrong : Debunking the Greatest Myths in American Journalism” (2010), de nombreuses histoires majeures sont mythifiées précisément parce que la version mythologique dépeint la profession de journaliste sous un jour positif et joue sur la propre croyance des journalistes dans le pouvoir de la presse.

La liste ci-dessous ne représente pas les histoires les plus significatives – certaines sont plutôt légères – et ne cherche pas non plus à obtenir une couverture globale de saturation d’un événement ou d’un phénomène.

J’ai essayé de faire un lien direct vers les histoires dans tous les cas, mais je n’ai pas pu trouver de ressources pouvant être liées pour toutes ; pour celles-là, j’ai fait un lien vers des résumés ou des analyses connexes. Voici :

N°15. “Le paradoxe français”, Morley Safer, 60 Minutes, CBS News, 17 novembre 1991.

C’est un reportage célèbre (ou certains diront infâme) dans lequel Morley Safer a présenté aux Américains “le paradoxe français” : le faible taux de maladies cardiaques en France – malgré un régime traditionnel riche en graisses – pourrait être lié à la quantité de vin rouge consommée dans le pays. La preuve scientifique de l’affirmation de Safer reste controversée, voire sommaire, mais elle a certainement été une aubaine pour l’industrie américaine. “En 1992”, selon le magazine Wine Spectator, “les ventes de vin rouge aux États-Unis ont augmenté de 39 %.”

Ligne clé : “La réponse à l’énigme, l’explication du paradoxe, se trouve peut-être dans ce verre invitant.”

N°14. “La Jungle”, Upton Sinclair, 1906.

“La Jungle” est la seule œuvre de cette liste qui soit un roman. Mais il est basé sur les sept semaines de travail d’infiltration de Sinclair dans les usines de conditionnement de la viande de Chicago, une expérience qu’il a également relatée dans un journal socialiste. Cependant, “The Jungle” a atteint un public de masse sous la forme d’un roman, qui critiquait sévèrement la pauvreté morale et la corruption des riches, ainsi que les dures réalités des travailleurs salariés. Les révélations de Sinclair – sur les conditions brutales endurées par les travailleurs immigrés et sur la façon sale et insalubre dont la viande était produite et emballée – sont arrivées à peu près au même moment que la loi sur les aliments et les médicaments purs et la loi fédérale sur l’inspection des viandes. En conséquence, l’œuvre maîtresse de Sinclair est considérée comme l’un des articles les plus réussis, et les plus marquants, du journalisme de muckraking.

Ligne clé : “Les riches n’avaient pas seulement tout l’argent, ils avaient toutes les chances d’en avoir plus ; ils avaient toutes les connaissances et le pouvoir, et donc le pauvre homme était à terre, et il devait rester à terre.”

N°13. “Les horreurs du Sud : La loi du lynchage dans toutes ses phases”, Ida B. Wells, Pamphlet, 1892.

Wells était une journaliste extraordinairement courageuse qui a fait suivre “Southern Horrors” de “The Red Record”, deux pamphlets extraordinaires qui ont exposé de manière détaillée la pratique cruelle et l’héritage du lynchage sudiste des Afro-Américains. Les efforts de Wells ont été essentiels à notre compréhension précoce du mélange de haine, de cupidité, de peur et de terreur qui motivait le lynchage des Afro-Américains par les Blancs.

Ligne clé : “Quelqu’un doit montrer que la race afro-américaine est plus pécheresse que pécheresse, et il semble que ce soit à moi de le faire.”

N°12. “Hiroshima”, John Hershey, The New Yorker, 31 août 1946.

Hershey a plus tard rassemblé son reportage sous une forme plus longue dans son livre “Hiroshima”, mais tout a commencé ici. Il raconte l’histoire de six habitants d’Hiroshima et comment leurs vies se sont entremêlées en ce jour fatidique où les États-Unis ont largué la bombe atomique sur la ville. “C’est un récit brut et très humain de la mort, de la destruction et de la résilience dont, toutes ces décennies plus tard, nous sommes encore témoins dans le monde entier”, notera plus tard un rédacteur du Guardian.

Ligne-clé : “Chacun d’entre eux compte de nombreux petits éléments de chance ou de volition – un pas fait à temps, une décision d’aller à l’intérieur, le fait d’attraper un tramway plutôt que le suivant – qui l’ont épargné.”

N°11. “L’histoire de la Standard Oil Company”, par Ida M. Tarbell, McClure’s Magazine, Vol. XX, №1, novembre 1902.

Ce n’était que la première de la série révolutionnaire de Tarbell en 19 parties qui a redéfini le journalisme d’investigation aux États-Unis. Ses reportages ont finalement été transformés en un livre complet, “The History of the Standard Oil Company”, qui est sorti en 1904. (Apparemment, un film Amazon sur Tarbell et Rockefeller est en préparation. Restez à l’écoute.)

Ligne clé : “Si cela nous a appris quelque chose, c’est que nos législateurs actuels, en tant que corps, sont ignorants, corrompus et sans principes ; que la majorité d’entre eux sont, directement ou indirectement, sous le contrôle des monopoles mêmes contre les actes desquels nous avons cherché à nous soulager.”

N°10. “Nation Horrified by Murder of Chicago Youth”, Jet Magazine, 15 septembre 1955.

Cette entrée est un peu particulière car c’est la photo, et non pas tant le reportage, qui a été si puissante. Emmett Till, un Afro-Américain de quinze ans, a été assassiné par un couple d’hommes blancs à la suite d’une rencontre anodine avec une femme blanche dans le Mississippi. Alors que l’affaire a fait l’objet d’une couverture nationale considérable, aucun des grands médias n’a voulu publier la photo du jeune Till dans son cercueil. Pour quelle raison ? Eh bien, dans le cadre de la brutalité de son meurtre, Till avait été laissé dans une rivière pendant des jours et son visage était donc terriblement enflé et défiguré. Sa mère, dans un acte extraordinaire de courage et de défi, a insisté pour que le cercueil soit ouvert afin que le monde entier puisse voir toute l’horreur de ce qui était arrivé à son fils. Le magazine afro-américain Jet, basé à Chicago, a été la seule publication à publier initialement la photo, et a contribué à déclencher une conversation nationale sur les relations raciales et a joué un rôle majeur dans l’inspiration du mouvement des droits civiques qui a suivi.

Ligne clé : “Laissez le peuple voir ce que j’ai vu.”

N°9. “Report from Vietnam : Qui, quoi, quand, où, pourquoi ?”, Walter Cronkite, Special Report, CBS News, 27 février 1968.

L’évaluation négative par Cronkite des efforts américains au Vietnam à la suite de l’offensive du Têt a peut-être ou non contribué à stimuler la décision de Lyndon B. Johnson de ne pas se représenter aux élections en 1968 (les avis varient). Quoi qu’il en soit, la légende selon laquelle “l’homme le plus digne de confiance d’Amérique” a annoncé une si mauvaise nouvelle dans le salon des Américains a pris énormément de poids au fil des ans. Son impact, que Johnson ait réellement vu le reportage lors de sa diffusion ou non, réside dans la perception que Cronkite, et plus largement le journalisme, avait ce genre de pouvoir : déclarer une guerre comme un échec.

Ligne clé : “Il semble maintenant plus certain que jamais que l’expérience sanglante du Vietnam va se terminer par une impasse.”

N°8. “Le massacre de My Lai : An Atrocity Is Uncovered”, Seymour Hersh, St. Louis Post-Dispatch (via Dispatch New Service), 12 novembre 1969.

Hersh a révélé l’histoire du massacre de civils par l’armée américaine en mars 1968 à My Lai, un village du Sud-Vietnam. En fait, Hersh a découvert que l’armée avait essayé d’étouffer les actions de la compagnie d’infanterie impliquée et n’a rapporté l’incident qu’après que le lieutenant William Calley, Jr. ait été traduit en cour martiale pour les meurtres. L’article, publié à l’origine par la petite agence anti-guerre Dispatch News Service, a été repris par un certain nombre de journaux dans tout le pays et a donné lieu à un grand nombre de reportages et d’enquêtes du Congrès sur l’action militaire américaine au Vietnam. Hersh a ensuite développé ses reportages dans le New Yorker et ailleurs. Ses efforts lui ont valu le prix Pulitzer 1970. L’incident et ses retombées sont toutefois le reflet de la violence et des divisions qui secouent les États-Unis à l’époque. Il a contribué à achever une grande partie du soutien public persistant pour la guerre et a conduit à des ruminations torturantes sur le but des actions américaines en Asie du Sud-Est.

Ligne clé : “L’armée parle de meurtre ; Calley, son avocat et d’autres personnes associées à l’incident le décrivent comme un cas d’exécution d’ordres.”

#7. “Un rapport sur le sénateur Joseph R. McCarthy”, Edward Murrow, See It Now, CBS News, 9 mars 1954.

Ce reportage de Murrow a été recréé de façon mémorable – et mythifié – dans le film “Good Night and Good Luck” de George Clooney en 2005. Comme pour de nombreux éléments de cette liste, l’influence provient autant, voire plus, de la réputation que ce reportage a eue (notamment parmi les journalistes) que de l’impact qu’il a eu à l’époque. W. Joseph Campbell aborde à nouveau les problèmes liés au mythe de Murrow comme tueur de McCarthy ici.

Ligne clé : “Nous ne serons pas conduits par la peur dans un âge de déraison, si nous creusons profondément dans notre histoire et notre doctrine, et si nous nous rappelons que nous ne descendons pas d’hommes craintifs – pas d’hommes qui ont craint d’écrire, de parler, de s’associer et de défendre des causes qui étaient, pour le moment, impopulaires.”

#6. “La grande nation de l’avenir”, John O’Sullivan, The United States Democratic Review, vol. 6, numéro 23, nov. 1839.

En 1839, le journaliste populaire John O’Sullivan invente dans cet essai l’expression “Destinée manifeste”. Bien qu’elle ait attiré relativement peu d’attention au début, elle est rapidement devenue une sorte de cri de ralliement en faveur de l’expansion vers l’Ouest des Américains blancs. Selon lui, le continent nord-américain était destiné à la colonisation américaine (blanche) et le gouvernement devait donc encourager les individus à se diriger vers l’ouest pour coloniser ces terres. (Cet essai a été publié et republié, les sources peuvent donc varier selon l’époque et le point de vente.)

Ligne clé : “Elle entre dans la désignation chère et sacrée de notre pays… D’autres nations ont entrepris de s’immiscer… dans un esprit d’ingérence hostile à notre égard, dans le but avoué de contrecarrer notre politique et d’entraver notre puissance, de limiter notre grandeur et d’empêcher l’accomplissement de notre destinée manifeste de parcourir le continent alloué par la Providence pour le libre développement de nos millions qui se multiplient chaque année.”

N°5. “US Says Hussein Intensifies Quest for A-Bomb Parts”, Michael Gordon et Judith Miller, The New York Times, 8 septembre 2002.

Ceci était difficile en raison de l’horreur même de tant de reportages des principaux médias sur le supposé programme d’ADM de Saddam Hussein avant l’invasion américaine de 2003. Mais cette histoire, qui a été citée plus tard par Condoleezza Rice, Dick Cheney et Colin Powell, a fini par jouer un rôle essentiel dans la justification du lancement de la guerre par l’administration Bush. Celle-ci représente peut-être la plus grande gaffe géopolitique du début du 21e siècle et, par la suite, a provoqué une crise humanitaire massive et des centaines de milliers, voire des millions, de morts en conséquence directe et indirecte de l’invasion et de ses suites. (Ces histoires ont finalement, bien sûr, été fondamentalement déboulonnées.)

Ligne clé : “Des transfuges irakiens qui ont autrefois travaillé pour l’établissement des armes nucléaires ont dit aux responsables américains que l’acquisition d’armes nucléaires est à nouveau une priorité irakienne de premier ordre.”

N°4. “Archives du Vietnam : Pentagon Study Traces 3 Decades of Growing US Involvement”, Neil Sheehan, New York Times, 13 juin 1971.

Cette histoire, issue de l’une des plus grandes fuites de secrets militaires de l’histoire américaine, trouve son origine dans la célèbre remise par Daniel Ellsberg de quelque 7 000 pages sur l’engagement américain au Vietnam. Ces documents avaient constitué un rapport interne pour le Pentagone, commandé sous la direction de Robert McNamara, secrétaire à la défense de Kennedy et de Johnson. Les rapports ont également été publiés plus tard par le Washington Post (commémoré dans le récent film “The Post”) et ont conduit à un cas historique de la Cour suprême (New York Times Co. v. United States) qui a statué en faveur de la presse en 1971.

Ligne clé : “Une étude massive sur la façon dont les États-Unis sont entrés en guerre en Indochine, menée par le Pentagone il y a trois ans, démontre que quatre administrations ont progressivement développé un sentiment d’engagement envers le Vietnam non communiste, une volonté de combattre le Nord pour protéger le Sud, et une frustration finale à l’égard de cet effort – dans une mesure beaucoup plus grande que ce que leurs déclarations publiques reconnaissaient à l’époque.”

#3. “GOP Security Aide Among Those Arrested”, Bob Woodward et Carl Bernstein, Washington Post, 19 juin 1972.

Vous deviez le voir venir, non ? Je suppose que je déroge à ma règle en disant que c’est l’effet cumulatif de deux années de reportages sur l’effraction du Watergate et la tentative de dissimulation qui s’en est suivie qui a conduit à la chute de Richard Nixon. Il s’agit de la première suite à l’histoire originale du cambriolage du Watergate sur laquelle Woodward et Bernstein ont collaboré. Il établit également un lien direct avec le parti républicain, un détail que l’histoire originale ne comportait pas. Et, bien sûr, cela n’a fait que faire boule de neige à partir de là. Le Washington Post a fini par remporter le prix Pulitzer 1973 du reportage d’investigation. Le reportage a contribué à faire tomber un président, et il est rare que l’on ait plus d’influence que cela.

Ligne clé : “Un chèque de banque de 25 000 dollars, apparemment destiné à la campagne de réélection du président Nixon, a été déposé en avril sur le compte bancaire de l’un des cinq hommes arrêtés lors du cambriolage du siège national du Parti démocrate, ici le 17 juin.”

N°2. “Des ouvertures agressives à l’agression sexuelle : les accusatrices de Harvey Weinstein racontent leur histoire”, Ronan Farrow, The New Yorker, 23 octobre 2017.

Une version antérieure de cette liste n’incluait pas l’étonnant travail de reportage d’investigation de Farrow, mais rétrospectivement, je ne vois pas comment j’aurais pu envisager d’omettre cet article qui, peut-être plus que tout autre, a catalysé le mouvement Me Too. Pour être clair, Farrow n’était pas la seule à être sur le coup : Quelques jours auparavant, Jodi Kantor et Megan Twohey avaient publié leur propre rapport extraordinaire, “Harvey Weinstein a payé les accusatrices de harcèlement sexuel pendant des décennies”, dans le New York Times. En substance, l’histoire est que Weinstein, un puissant magnat d’Hollywood, a été accusé par des dizaines de femmes de viol, d’agression sexuelle, d’abus et de harcèlement au cours de ses trois décennies de pouvoir dans l’industrie cinématographique. Le travail de Farrow est ici prioritaire en raison de sa profondeur, de la manière dont il met en valeur les récits de première main des victimes présumées de Weinstein, et de son caractère central en tant que point d’orientation culturel. Pour être sûr, en reconnaissance de la façon dont leur travail s’est construit l’un sur l’autre, le comité Pulitzer a attribué son prix d’investigation conjointement à Kantor, Twohey et Farrow en 2017. Le mouvement Me Too pourrait bien être le mouvement social mondial le plus important de notre époque (même si, pour être sûr, il reste très occidentalo-centré) et Farrow a fini par être considérée comme une sorte d’ange vengeur journalistique pour les victimes d’abus sexuels et de harcèlement par les puissants.

Les lignes clés : ” Pendant plus de vingt ans, Weinstein … a … été traqué par des rumeurs de harcèlement et d’agression sexuels. Son comportement a été un secret de polichinelle pour beaucoup à Hollywood et au-delà, mais (…) trop peu de gens étaient prêts à parler, et encore moins à permettre à un journaliste d’utiliser leur nom, et Weinstein et ses associés ont utilisé des accords de non-divulgation, des pots-de-vin et des menaces juridiques pour supprimer leurs récits. … Presque toutes les personnes avec lesquelles j’ai parlé m’ont dit qu’elles avaient peur des représailles. … Weinstein et ses équipes juridiques et de relations publiques ont mené une campagne de plusieurs décennies pour supprimer ces histoires.”

#1. Federalist Papers, par Alexander Hamilton, James Madison et John Jay, Independent Journal, New York Packet et The Daily Advertiser, octobre 1787-avril 1788.

OK, OK, j’ai enfreint ma règle concernant un “seul” morceau de journalisme. Mais en termes de journalisme influent, les Federalist Papers – qui ont exposé l’interprétation la plus ouverte, la plus transparente et vraiment la seule de la Constitution que les Framers aient jamais proposée de leur vivant – sont aussi significatifs que tout ce qui a marqué l’histoire américaine. Il est vrai qu’aucun document ou commentaire ne s’impose comme le plus influent. Cependant, leur influence – et leur profondeur – réside dans leur effet cumulatif.

Ligne-clé : “Le sujet parle de sa propre importance ; comprenant dans ses conséquences rien de moins que l’existence de l’UNION, la sécurité et le bien-être des parties dont elle est composée, le sort d’un empire à bien des égards le plus intéressant du monde.” -Fédéraliste I.

Recalés

Ces histoires n’ont pas tout à fait fait fait la liste, mais méritent tout de même d’être notées :

“Eichmann à Jérusalem – I”, Hannah Arendt, The New Yorker, 16 février 1963.

Le New Yorker a publié le profond reportage et la méditation d’Arendt sur le procès à Jérusalem de l’ancien homme de main d’Hitler, Adolf Eichmann, après l’appréhension de ce dernier en Argentine. Le New Yorker n’est pas exactement une publication grand public et son influence sur le grand public peut donc être quelque peu indirecte. Pourtant, les écrits d’Arendt ont profondément influencé des générations de journalistes et de philosophes qui ont contemplé “la banalité du mal”, selon sa phrase mémorable.

Ligne clé : “La triste vérité est que la plupart des maux sont commis par des gens qui ne se décident jamais à être bons ou mauvais.”

“Alcooliques anonymes”, Jack Alexander, Saturday Evening Post, 1er mars 1941.

Cette longue lecture a peut-être été le premier grand article de journalisme sur les Alcooliques anonymes, essentiellement inconnus, à atteindre un large public. Elle a profondément influencé la façon dont la société américaine a considéré l’alcoolisme, la façon dont les alcooliques cherchent à se soigner et la nature de la dépendance. Selon le Saturday Evening Post, “les Alcooliques anonymes ont triplé de taille l’année suivante et ont continué à croître de manière exponentielle.”

Ligne clé : “Les membres des Alcooliques anonymes ne poursuivent pas ou ne dorlotent pas un prospect malin et ils connaissent les étranges ruses de l’alcoolique comme un escroc repenti connaît l’art de l’embobinage.”

“Cour martiale en Irak”, Dan Rather, 60 Minutes II, CBS News, 27 avril 2004.

Cette affaire avait déjà fait l’objet de reportages, mais ce n’est que lorsque le public a été confronté aux images effroyables de torture et d’abus de détenus à la prison d’Abu Ghraib en Irak, après l’invasion américaine, que toute la gravité de l’affaire s’est imposée. Son impact et son influence se jouent encore, mais elle a entraîné une condamnation mondiale, s’est focalisée sur les violations du droit international par les États-Unis et a soulevé de profondes questions sur la nature du pouvoir américain.

Ligne clé : “Ce soir, vous entendrez le témoignage de l’un de ces soldats, et pour la première fois, vous verrez certaines des images qui ont conduit à l’enquête de l’armée. Nous voulons vous avertir que les photos sont difficiles à regarder.”

“Behind Asylum Bars”, Nellie Bly, New York World, 9 octobre 1887.

Bly a réalisé l’un des grands coups d’éclat de l’histoire du journalisme lorsqu’en 1887, elle a prétendu être folle afin d’être admise à l’hôpital Bellevue de New York, au sujet duquel elle écrira une série d’exposés pour le New York World. “Behind Asylum Bars” était la première dépêche de Bly dans le cadre de ses reportages en série. Elle enchaîne avec “Inside the Madhouse” le 16 octobre et tous ses reportages sur l’établissement psychiatrique finissent par être compilés dans son livre, Ten Days in a Mad-House.

Ligne clé : ” L’asile d’aliénés de l’île de Blackwell est un piège à rat humain. Il est facile d’y entrer, mais une fois qu’on y est, il est impossible d’en sortir.”

Histoire de l’incubateur koweïtien, Los Angeles Times, 17 septembre 1990 (et après).

En vérité, j’ai cherché mais je n’ai pas pu trouver l’histoire originale – qui citait des responsables américains affirmant que des soldats irakiens avaient décroché des incubateurs des nourrissons dans des hôpitaux koweïtiens, pour les laisser mourir, qui a été publiée le 17 septembre 1990 – mais le suivi ultérieur lié ci-dessus en donne une idée. En bref, cette histoire s’est avérée fausse et en partie le résultat d’une campagne de relations publiques efficace liée au gouvernement koweïtien. Mais elle a joué un rôle important dans le ralliement de l’opinion publique américaine à la cause de la première guerre du Golfe menée par les États-Unis ; George H.W. Bush l’a citée à de nombreuses reprises dans la période précédant immédiatement la guerre comme une raison d’agir. Alexander Cockburn, de The Nation, a été parmi ceux qui ont par la suite démystifié ces affirmations (le voici dans le LA Times) ; 60 Minutes et Morley Safer (encore !) ont aussi par la suite crié à l’injustice.

“La NSA collecte quotidiennement les enregistrements téléphoniques de millions de clients de Verizon”, Glenn Greenwald, The Guardian, 6 juin 2013.

Bien sûr, c’est l’une des histoires les plus récentes de cette liste et c’est peut-être pour cette raison que son “influence”, telle que je la définis, reste à voir. Néanmoins, le scoop de Greenwald et les révélations ultérieures de l’ancien contractant de la NSA Edward Snowden ont lancé une conversation nationale sur l’État de surveillance (et ont eu de nombreuses ramifications internationales, également).

En accord/en désaccord ? Faites-le moi savoir. Je suis ouvert aux autres.

Cet article a d’abord été publié sur le site Medium de Daniel Strieff et est reproduit ici avec son autorisation.

Daniel Strieff est un historien, un auteur et un journaliste. Il est visiting fellow à la London School of Economics et visiting lecturer à la City, Université de Londres. Sa spécialité est les relations étrangères américaines du 20e siècle, la politique américaine au Moyen-Orient, la politique américaine après la Seconde Guerre mondiale, la guerre froide et l’histoire du journalisme.

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