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Du détroit de Torres aux latitudes subantarctiques, la nature fait encore la loi sur la plupart des 8222 îles australiennes.
Par Tim Low- 24 novembre 2011- Temps de lecture : 10 Minutes- Imprimer cette page
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L’île Lord Howe de la côte est de la Nouvelle-Galles du Sud est classée au patrimoine mondial. (Crédit : Dick et Pip Smith)

PERCHÉ SUR UNE CLIFFE au bord de l’eau, je regarde le trafic de banlieue défiler au-dessus de moi. C’est le début de la soirée sur l’île Christmas, à 1800 km au nord-ouest de l’Australie continentale, et les fous reviennent de leur quart en mer. Des centaines et des centaines de ces grands oiseaux osseux passent, si près parfois que je pourrais presque les toucher si j’essayais.

Il y a aussi les frégates, plus grandes, qui passent en balayant sur leurs ailes noires en forme de faux, et les noddis, beaucoup plus petits et battant plus vite des ailes comme s’ils étaient pressés. Dans la nuit, cette grande foule continue, sans jamais faire de bruit, ou alors aucun que je puisse entendre au-dessus des feuilles de cocotier qui craquent dans le vent et de la mer qui déferle en dessous. Je suis ému par cette puissante parade et je me surprends à penser : “Il n’y a que sur une île que je pourrais vivre quelque chose comme ça.”

“Il n’y a que sur une île” est récemment devenu mon refrain sur l’île Christmas au fur et à mesure que chaque jour incroyable se déroulait. Les îles – surtout celles qui sont éloignées – sont façonnées par des règles inhabituelles. Les écosystèmes sont plus simples, les dynamiques différentes.

L’Australie a la chance de compter 8222 îles et ce sont des endroits très spéciaux. Chacune est un petit monde en soi : une expérience unique de la vie, une occasion pour les animaux et les plantes de fonctionner différemment. Je me trouve attiré encore et encore vers ces lieux de merveilles naturelles où les règles d’engagement varient.

Lorsque les gens s’échappent sur une île, c’est souvent pour se détendre et être plus libres, pour enfreindre quelques règles. Certains animaux semblent partager cette approche. Les prédateurs étant souvent absents, certains animaux peuvent vaquer à leurs occupations sans crainte. Les fous à pieds rouges et les fous bruns que j’ai vus ce soir-là en sont la preuve, tout comme les oiseaux des forêts tropicales voisines. Un jour, j’étais en train d’examiner un arbuste lorsqu’un groupe d’yeux blancs de l’île Christmas – de minuscules oiseaux verts – a choisi de m’examiner. Ils ricanaient intensément, à moins d’une longueur de bras. Je pouvais distinguer chaque plume de leur visage et ils pouvaient sans doute voir chaque cheveu du mien.

Au cours de l’ère des explorations, les navigateurs européens étaient souvent frappés par l’intrépidité des animaux sur les îles éloignées. Lorsque Matthew Flinders, qui explorait le sud du continent australien en 1802, rencontra des kangourous détendus, il en déduisit astucieusement qu’il avait trouvé une île et donna à Kangaroo Island, SA, le nom qu’elle porte aujourd’hui. De nos jours, de nombreux campings australiens peuvent se vanter d’avoir des marsupiaux apprivoisés, mais aucun n’est à la hauteur des roos décontractés de KI. Lorsque j’y étais, une matrone confidente m’a laissé glisser ma main au plus profond de sa poche.

Les oiseaux de mer qui se perchent sur les îles étaient souvent si faciles à attraper que les marins supposaient qu’ils étaient stupides. ” Noddy ” signifie simplet et ” booby ” signifie quelqu’un qui est stupide. Si les oiseaux ne sont plus aussi “amicaux” sur certaines îles, des rencontres rapprochées ont encore lieu sur d’autres. Les noddis se posent parfois sur la tête des gens et, sur l’île Lord Howe, à 580 km au large de la côte de Nouvelle-Galles du Sud, vous pouvez crier aux pétrels de la providence et ils descendront à vos pieds pour vous laisser les ramasser. Les manchots royaux de l’île subantarctique de Macquarie affichent également une absence de peur frappante.

Lorsque j’y étais il y a deux ans en tant que bénéficiaire d’une bourse artistique de la division antarctique australienne, j’ai appris que ” observer les manchots ” signifie plus d’une chose, car un manchot surveille en retour. Il existe des protocoles concernant la distance à laquelle vous pouvez vous approcher d’eux, mais aucune règle pour les éloigner de vous. Si je me promenais sur une plage, ils m’observaient prudemment, mais dès que je restais immobile, j’avais bientôt mon propre petit fan club, une coterie de curieux, bêlant dans mon visage et mordillant mes doigts.

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Les îles australiennes comprennent toutes sortes

Les îles sont classées en deux types : océaniques et continentales. La dynamique sur chacune d’elles est différente. Les îles océaniques sont nées en mer, sous forme de volcans ascendants, de croûte océanique soulevée ou d’anciennes montagnes immergées recouvertes d’un placage de corail et de sable. La variété de la vie sur ces îles est toujours limitée, car tout ce qui s’y trouve a dû venir de loin, en volant, en flottant ou, comme dans le cas des pingouins, en nageant. Lorsque les biologistes ont exploré pour la première fois l’île Christmas – une île océanique classique – le nombre d’animaux vertébrés était minuscule. Il n’y avait que six espèces d’oiseaux forestiers, cinq mammifères, six reptiles et aucune grenouille.

C’est un score dérisoire pour une parcelle de 135 km2 de forêt tropicale. Les grenouilles sont aussi rares sur les îles océaniques que les trésors de pirates, car les embruns salés sur leur peau humide les tuent rapidement, et elles survivent donc rarement aux voyages en mer sur des rondins ou des débris. La masse terrestre la plus proche de l’île Christmas, Java, se trouve à 350 km au nord. La plupart des îles australiennes sont continentales. Ce sont des tranches du continent qui ont été échouées par la montée des eaux il y a 12 à 6000 ans, après la plus récente période glaciaire.

Par exemple, l’île Fraser, à 200 km au nord de Brisbane dans le Queensland, regorge de grenouilles, car leurs ancêtres n’ont pas eu à traverser d’océan pour y arriver. La plupart des îles continentales sont bien trop petites pour conserver la faune d’origine – ainsi, les animaux plus grands comme les kangourous, les dingos, les émeus et les koalas sont généralement absents – mais Fraser est suffisamment grande pour conserver une riche faune continentale, sans oiseaux intrépides ou autres habitants excentriques.

Les oiseaux des îles

Lorsque les petites îles continentales sont dépourvues de prédateurs, elles attirent souvent les oiseaux de mer nicheurs et une communauté distinctive se développe. Les oiseaux de mer ciblent les îles sans prédateurs pour y nicher et s’y reposer car, comme les tortues de mer et les phoques, ils manquent d’agilité et de vitesse sur terre. Leur nombre sur certaines îles est étonnant. Chaque été, l’île Babel de 440 ha, au large de l’île Flinders dans le détroit de Bass, accueille plus de 5 millions de puffins à queue courte, ou muttonbirds.

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Avec le temps, certains oiseaux insulaires qui se nourrissent en toute sécurité au sol perdent tout intérêt pour le vol et deviennent plus gros à la place. C’est ce qui est arrivé au dodo de l’île Maurice. Ce pigeon géant incapable de voler n’avait rien à craindre jusqu’à ce que des navires en bois arrivent avec des équipages d’hommes affamés. Sur l’île Lord Howe, une diminution des ailes a eu lieu sur une poule des bois et un pigeon ramoneur blanc beaucoup plus grand. Le blanc n’est pas une couleur idéale pour un oiseau dodu au sol, et lorsque les Anglais sont arrivés, la poule d’eau de Lord Howe a rapidement suivi le chemin du dodo. Heureusement, la population de poulets sylvestres a survécu, se rétablissant progressivement, passant d’un minimum de 30 individus dans les années 1970 à environ 300 aujourd’hui.

L’île Christmas n’est pas adaptée aux oiseaux incapables de voler, car elle grouille de crabes. Nulle part ailleurs dans le monde, autant de gros crustacés ne se bousculent dans une forêt tropicale humide. Il y a des crabes rouges, des crabes bleus et leur ennemi juré, le crabe voleur. Les crabes rouges atteignent des densités stupéfiantes de 2,5 par mètre carré et une population totale qui dépassait autrefois les 100 millions. En consommant les feuilles mortes, ils maintiennent le sol de la forêt d’une propreté immaculée.

Les animaux des îles atteignent parfois des densités improbables lorsque les concurrents et les prédateurs sont limités, un exemple de “libération écologique”. Le même concept s’applique à la roussette de l’île Christmas, qui volette en plein soleil parce qu’elle n’a pas de prédateurs à craindre.

L’île Christmas est aujourd’hui un instantané du monde que nous aurions pu avoir si les animaux à colonne vertébrale n’avaient jamais évolué – un monde régi par des arthropodes segmentés cliquetants. Les crabes voleurs, avec leurs couleurs vives et leurs étranges parties mobiles, ressemblent à des robots sortis d’un film d’horreur high-tech. Chaque fois que j’en ai rencontré un, j’ai dû faire un acte de foi pour croire qu’il était réel. Ce sont les plus gros animaux de l’île Christmas après les oiseaux de mer, atteignant la taille d’un ballon de football et un poids de quatre kilos. Les plus grands d’entre eux sont probablement âgés de 50 à 60 ans, un âge que peu de mammifères ou d’oiseaux atteignent.

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Contrairement aux crabes rouges, qui sont particuliers à l’île Christmas, les crabes voleurs occupent des îles dans tous les océans Indien et Pacifique. Leur progéniture voyage sur les courants marins, mais ils ne survivent sur terre que là où il n’y a pas de mammifères prédateurs. Si l’île Christmas avait les mêmes loutres et singes que Java plus au nord, les crabes n’y seraient pas. Les îles sont donc rendues spéciales par ce qui n’y est pas.

Les crabes – certains des plus gros animaux sans colonne vertébrale à marcher sur la terre – mettent en évidence le fait que des changements de taille, vers le haut et vers le bas, peuvent se produire sur les îles. Le dragon de Komodo – le plus grand lézard du monde, et de loin – et le dodo sont des géants insulaires célèbres. À l’inverse, l’année dernière, le monde a été bouleversé par la découverte à Flores, en Indonésie, de restes humains pygmées, montrant que sur les îles, même les gens peuvent “rapetisser”. Les ” hobbits ” de Flores ne mesuraient qu’un mètre.

En Australie, de saisissants émeus nains ont été rencontrés par Matthew Flinders et d’autres explorateurs sur l’île Kangourou et l’île King, dans le détroit de Bass. Les oiseaux de King Island étaient deux fois moins volumineux que les émeus du continent, dont ils sont apparemment issus. Les ressources limitées sur les îles profitent souvent aux animaux plus petits qui ont besoin de moins de nourriture, en particulier lorsque les prédateurs font défaut. Tragiquement, les deux émeus nains ont été chassés jusqu’à l’extinction au début du 19e siècle, avant que l’on en apprenne beaucoup sur eux.

Les serpents tigres noirs qui se sont échoués sur les îles du détroit de Bass ont connu un sort très différent, car d’immenses volées de muttonbirds nichent sur ces îles. Avec un garde-manger infini de poussins dodus, les serpents de certaines îles sont devenus des géants. Sur l’île Mount Chappell, ils atteindraient 2 mètres, soit deux fois la longueur de leurs cousins du continent. Heureusement pour les visiteurs humains, ils sont aussi placides que de nombreux oiseaux des îles. Les géants et les nains peuvent évoluer rapidement si les populations insulaires sont petites, car les changements génétiques se propagent rapidement.

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Sur certaines îles, même les plantes sont des géants. Le chou de l’île Macquarie pourrait remporter tous les rubans d’une exposition champêtre s’il ressemblait réellement à un chou. Il possède des feuilles de 1 m de long, si l’on compte les tiges. Son gigantisme est attribué au climat humide stable, au sol riche fertilisé par les oiseaux de mer et à l’absence d’herbivores.

Les biens immobiliers de premier ordre sur nos îles

Pendant la dernière période glaciaire, presque toutes les îles continentales de l’Australie ont cessé d’exister – elles ont fusionné à nouveau avec le continent. L’intervalle relativement court depuis leur réapparition a limité leurs possibilités de se développer séparément. Les nains émeus ont évolué exceptionnellement vite, même si, à part rétrécir, ils n’ont probablement pas beaucoup changé.

Seules quelques îles océaniques sont restées complètement isolées et elles sont de loin les plus distinctives. L’île Christmas, l’île Lord Howe et l’île Norfolk, à 1700 km au nord-est de Sydney, sont trois joyaux inestimables, chacun abritant une ribambelle d’espèces uniques. Les 250 spécialités de l’île Christmas comprennent un pigeon voyageur (aussi apprivoisé que les autres oiseaux), un oiseau-frigate, un hibou, un papillon, un scorpion des cavernes aveugle et même un moustique. Lord Howe, entre autres trésors, compte plus de 100 plantes uniques, dont des fougères arborescentes et des palmiers. Norfolk peut se vanter de posséder 45 plantes uniques, ainsi qu’un perroquet, une fauvette et deux yeux blancs. Lorsque vous voyez un perroquet de l’île Norfolk dans un pin de l’île Norfolk, vous savez que vous êtes sur l’île Norfolk.

Macquarie et Heard sont également de vieilles îles océaniques d’une immense valeur. Bien que leurs oiseaux, leurs phoques et la plupart de leurs plantes se trouvent sur d’autres îlots subantarctiques, il suffit de passer son doigt autour d’un globe pour constater à quel point de telles îles sont rares et minuscules. Les latitudes qu’elles occupent sont principalement des mers froides et vides. Les terres subantarctiques sont les biens immobiliers les plus rares de tous et leurs valeurs écologiques sont énormes.

Les autres îles éloignées de l’Australie sont les cayes coralliennes de l’océan Indien et de la mer de Corail. Les îles Cocos (Keeling) se trouvent à plus de 2000 km au nord-ouest de l’Australie continentale, tandis que le récif Ashmore et l’île Cartier se trouvent bien au nord de Derby, dans l’État de WA. À l’est de la Grande barrière de corail, le territoire des îles de la mer de Corail compte 46 petites cayes. Ces cayes, ainsi que celles qui chevauchent la Grande Barrière de Corail, sont formées de sable infertile et de débris de corail. Ne s’élevant qu’à quelques mètres au-dessus du niveau de la mer, elles sont trop petites et trop instables pour accueillir des communautés diverses, mais en tant que sites de reproduction pour les oiseaux marins, elles sont exceptionnelles. Au nord de la Grande Barrière de Corail, un adorable rat indigène – le Bramble Cay melomys, une espèce menacée – est confiné sur une île d’à peine 340 m de long et moins de la moitié de large.

Parmi les îles continentales de l’Australie, la Tasmanie occupe une place particulière. Bien qu’elle ait souvent formé des liens avec le continent, des centaines de ses animaux et de ses plantes sont uniques. Citons par exemple le yellow wattlebird, le plus grand mangeur de miel du monde, qui possède de si longues caroncules pendantes qu’on dirait qu’il porte des saucisses crues en guise de boucles d’oreilles. Les ponts terrestres qui continuaient à relier la Tassie à Victoria étaient souvent trop arides pour que des oiseaux comme celui-ci puissent les traverser.

Des espèces uniques se trouvent également sur d’autres îles continentales. Une fois, il y a longtemps, j’ai fait rouler un rocher sur l’île Magnetic, près de Townsville dans le nord du Queensland, et j’ai été ravi de découvrir une nouvelle espèce de lézard – un minuscule scinque brun aux reflets irisés. Je doute que mon lézard ait évolué là depuis la dernière montée des eaux, et soupçonne plutôt que l’île rocheuse a été son refuge à long terme, que les mers soient hautes ou basses.

Cela soulève un point que les biologistes font souvent – que des îles d’habitat n’importe où peuvent fonctionner comme des îles dans la mer. Sur les montagnes du Queensland, il y a des îles de forêt tropicale avec leurs propres lézards et escargots uniques. L’ouest de l’État de Victoria peut s’enorgueillir de posséder sa propre “île” naine, un cacatoès noir à queue rouge confiné à une zone de forêt à écorce épaisse où les graines sont petites. Ces oiseaux rares, qui sont devenus la mascotte des Jeux du Commonwealth en 2006, sont 30 % plus petits que les cacatoès noirs plus au nord.

Les îles australiennes – des refuges environnementaux

Les îles australiennes sont des lieux à célébrer et à admirer, mais elles sont aussi parfois des lieux à pleurer. Les attributs qui les rendent si spéciales les rendent également vulnérables. Les animaux qui n’ont pas le nez pour la peur sont trop facilement tués.

Sur l’île Macquarie, les chasseurs de phoques qui n’en avaient plus ont rassemblé de gentils pingouins bêlants puis les ont jetés dans des cuves bouillantes pour les transformer en huile. Des milliers de personnes sont mortes ainsi jusqu’à ce que l’explorateur de l’Antarctique Douglas Mawson fasse pression pour que l’on cesse de les tuer. L’introduction de chats, de rats, de lapins et de maladies a aggravé le bilan.

Les oiseaux des petites îles sont souvent si peu nombreux qu’ils ne peuvent supporter de grandes pertes. Les minuscules îles Norfolk et Lord Howe ont chacune perdu plus d’oiseaux par extinction que toute l’Australie continentale. L’île Christmas a perdu deux rats géants indigènes à cause de la maladie. Ce n’est pas une coïncidence si une spécialité insulaire – le dodo – est devenue le symbole mondial de l’extinction.

La conservation sur les îles est une préoccupation mondiale parce que partout les îles sont en difficulté. Sur l’île Norfolk, le garde forestier Ron Ward m’a montré les colliers métalliques qu’il place autour des entrées des nids dans lesquels se reproduisent les perroquets en voie d’extinction, pour empêcher les rats introduits d’entrer. Sur l’île voisine de Phillip Island, il m’a montré un spectaculaire hibiscus en voie de disparition que les lapins, les chèvres et les cochons introduits ont réduit à une seule touffe. Les animaux sauvages ont été éradiqués juste à temps.
Sur l’île Christmas, Mick Jeffery, agent de Parks Australia, m’a montré les fourmis folles exotiques qui se multiplient à l’intérieur de la forêt tropicale, tuant tout ce qui vit. Trente millions de crabes sont morts avant que des recherches parrainées par l’Australian Geographic Society ne permettent de mettre en place une vaste opération d’empoisonnement des fourmis. Le programme de lutte contre les fourmis a vu le statut de conservation du fou d’Abbott, qui niche sur l’île Christmas, s’améliorer – passant de “en danger critique d’extinction” à “en danger” – sur la liste rouge 2006 des espèces menacées de l’Union mondiale pour la nature.

Les gardes forestiers des parcs nationaux qui travaillent dans ces endroits réalisent des exploits incroyables, souvent avec de maigres budgets. C’est à eux que nous devons la présence aujourd’hui de la poule des bois de l’île Lord Howe, du hibou de l’île Norfolk et de l’hibiscus de l’île Phillip.

Les îles jouent désormais un rôle majeur pour assurer l’avenir de nombreux animaux du continent. Lorsque les renards et les chats ont envahi l’Australie continentale, certaines de leurs proies ne survivaient qu’au large. La Tasmanie a donné refuge aux quolls, aux bettongs et aux pademelons, bien que leur avenir soit compromis maintenant que les renards ont envahi la Tasmanie. De plus petites îles au large de l’Australie occidentale et méridionale ont sauvé d’autres raretés, notamment le wallaby-lièvre bagué et la souris de Shark Bay, et les bandicoots et les rats à nids de bâton obtiennent maintenant un sursis à l’intérieur des réserves continentales clôturées.

Les îles offrent une assurance à de nombreuses personnes dans le besoin, notamment ces petits wallabies trapus appelés quokkas sur l’île de Rottnest, au large de Perth. L’assurance des îles est entrée en jeu récemment lorsque des quolls du parc national de Kakadu ont été envoyés sur les îles pour les protéger des crapauds des cannes à sucre. Les îles sont des lieux très émouvants. Elles ont tant à nous apprendre sur la nature et la conservation, sur la découverte et la perte. Charles Darwin et Alfred Russell Wallace ont tous deux conçu la théorie de l’évolution après avoir visité des îles. Dans les îles Galápagos et en Indonésie, chaque homme a pu voir clairement les forces qui agissent plus largement.

L’île de Noël a fait la même chose pour moi. Les animaux étaient si grands, proches et abondants que la nature elle-même se profilait plus grande, comme magnifiée. Je pouvais dire que j’étais sur une île, mais je pouvais aussi ressentir plus fortement le monde dans son ensemble – la scène sur laquelle, malgré toutes les villes et l’agitation humaine, les forces naturelles opèrent encore fortement.

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