Precious Moments Park and Chapel

Foule dans la chapelle.
Les administrateurs visitent la chapelle.

Revue de terrain par les rédacteurs.

Carthage, Missouri

En 1985, les figurines de collection les plus en vogue au monde étaient les Precious Moments. Leurs enfants à tête d’ampoule, aux yeux animés, presque sans bouche – dont beaucoup sont représentés comme des bébés anges avec des ailes courtes – étaient dans le cabinet de curiosités de presque toutes les grand-mères. Le fondateur et créateur Samuel J. Butcher, un ancien concierge, était un multimillionnaire fraîchement débarqué.

Puis Dieu a parlé à Sam Butcher. Il lui a dit de louer une voiture et de trouver un endroit où Sam pourrait créer un chef-d’œuvre pour le Seigneur.

La promenade des anges vers la chapelle.
L’ange se promène vers la chapelle.

L’endroit s’est avéré être juste à l’extérieur de Carthage, dans le Missouri, et le chef-d’œuvre — inspiré de la chapelle Sixtine à Rome — est la chapelle Precious Moments. Son intérieur a été peint par Butcher avec des peintures murales et des fresques bibliques — non pas des chefs-d’œuvre de Michel-Ange, mais des dessins animés peuplés d’enfants Precious Moments à tête d’ampoule.

Sam a passé quatre ans à peindre la chapelle, puis l’a ouverte au public. Avec l’argent qui affluait de son empire de collection, il a entouré sa chapelle d’acres de terrain ressemblant à un parc, d’un musée Precious Moments, d’un centre de convention, d’une ” fontaine des anges ” qui présentait des numéros musicaux en direct, d’une ” île du mariage ” où les visiteurs pouvaient se marier, et d’un mini-mall de boutiques de cadeaux Precious Moments. Tout cela était gratuit.

Les sables du temps (et les changements de goût du public) ont fini par ralentir le juggernaut qu’était Precious Moments. En 2007, la plupart des attractions annexes du parc ont été fermées. Mais ce qui reste est toujours gratuit, et sa pièce maîtresse est toujours la Precious Moments Chapel.

Hommage militaire sur les marches du paradis.'s steps.
Hommage militaire sur les marches du Ciel.

Les visites à pied de la chapelle partent du mini centre commercial toutes les heures (La visite de la chapelle des Moments précieux est un jeu d’enfant comparée à la chapelle Sixtine). Les groupes parcourent une allée en ciment bordée de statues de bébés anges à hauteur de la taille, dont beaucoup sont dédiées à des enfants décédés. Le guide raconte l’histoire du travail de Sam : comment il a passé plus de 500 heures sur le dos au sommet d’un échafaudage de 35 pieds de haut à peindre 75 bébés anges au plafond. “M. Butcher, a déclaré notre guide, déchirerait délibérément la plupart des principales coutures de ses vêtements, laissant suffisamment de place pour grimper librement.”

(Le guide nous a dit que les deux questions les plus posées lors des visites Precious Moments sont : “Où est Mme Butcher ?”. — les Butcher sont divorcés et elle vit hors de l’État — et, “De quelle couleur est son chien ?”)

Vitrail de la chapelle.
Vitrail de la chapelle.

Notre groupe a contemplé les peintures Precious Moments, qui couvrent presque toutes les surfaces intérieures de la chapelle, ” plus de 5 000 pieds carrés d’art fin “, a déclaré notre guide. Deux bébés anges munis de lampes de poche illustrent le passage biblique “Et Dieu dit : “Que la lumière soit””. Plusieurs bébés anges, dont deux anges noirs, jouent au basket-ball avec la Terre. De nombreuses personnes, selon notre guide, ont vécu des expériences religieuses dans cette chapelle basée sur des figurines de collection. Aucun bébé ne pleure (” Ils ne le font jamais “, a dit notre guide).

Le mur derrière l’autel est rempli de l’œuvre phare de Sam, Hallelujah Square. Elle représente un enfant mort qui arrive au paradis. Plusieurs bébés anges tiennent des panneaux sur lesquels on peut lire “Bienvenue dans votre maison céleste”. Le panneau avec “Bienvenue” est tenu à l’envers, comme le font parfois les enfants mignons. D’autres enfants de la place Hallelujah s’ébattent avec d’adorables animaux. Au centre de la peinture murale se trouve un Christ qui exerce son ministère. C’est le seul adulte représenté dans toute la chapelle.

Suivez-moi.

Sam Butcher, comme George Lucas, est revenu en arrière au fil du temps et a modifié son chef-d’œuvre original, ajoutant des versions Precious Moments de sa mère, de militaires et d’autres personnes décédées. Les jeunes de notre groupe ont été invités à s’asseoir à côté de la fresque et à “s’imaginer” en faire partie. “C’est tellement triste”, a dit l’un d’eux, une pom-pom girl.

Dans une arrière-salle remplie de bancs, qui fait toujours partie de la visite, il y a un hommage au fils de Sam, Philip, qui est mort dans un accident de voiture. Un mur est rempli d’une peinture de la chambre de Philip. Au-dessus de son lit vide, sur des nuages gonflés, des bébés anges tiennent des panneaux sur lesquels on peut lire “Welcome Home, Philip”. Philip avait 27 ans quand il est mort, mais nulle part dans la pièce il n’est représenté comme un adulte.

D’autres pièces affichent des photos de personnes décédées, principalement des enfants, qui ont été transformées en caricatures de Precious Moments. Leurs portraits sont fournis comme référence si vous voulez retourner dans la chapelle pour les trouver. D’énormes grands livres reliés en cuir sont remplis de messages écrits à la main par les visiteurs à l’intention d’amis et de parents décédés.

La pierre tombale personnelle de Sam se trouve à l’extérieur de la chapelle, gravée, en partie :

J’espère que lorsque je ne serai plus là
Nos visiteurs pourront trouver
un grand réconfort dans l’œuvre d’art
que j’ai laissée derrière moi

Bien que Sam Butcher soit toujours en vie, il est peu probable que vous le voyiez au Precious Moments Park. Il a passé la majeure partie du XXIe siècle à vivre en Asie du Sud-Est, où il a ouvert en 2006 un complexe hôtelier doté du premier magasin de Noël ouvert toute l’année aux Philippines, et sa propre chapelle Precious Moments, plus petite.

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