Saccharine

Saccharine, emballage historique, Musée du sucre (Berlin)

La saccharine a été produite pour la première fois en 1879, par Constantin Fahlberg, un chimiste travaillant sur les dérivés du goudron de houille dans le laboratoire d’Ira Remsen à l’université Johns Hopkins. Un soir, Fahlberg remarqua un goût sucré sur sa main et fit le lien avec le composé sulfimide benzoïque sur lequel il avait travaillé ce jour-là. Fahlberg et Remsen publient des articles sur le sulfimide benzoïque en 1879 et 1880. En 1884, alors qu’il travaille seul à New York, Fahlberg dépose des brevets dans plusieurs pays, décrivant les méthodes de production de cette substance qu’il nomme saccharine. Deux ans plus tard, il commence à produire cette substance dans une usine située dans la banlieue de Magdebourg, en Allemagne. Fahlberg ne tarde pas à s’enrichir, tandis que Remsen ne fait que s’irriter, estimant qu’il mérite le crédit pour les substances produites dans son laboratoire. A ce sujet, Remsen a commenté, “Fahlberg est une canaille. Cela me donne la nausée d’entendre mon nom mentionné dans le même souffle que lui.”

Bien que la saccharine ait été commercialisée peu de temps après sa découverte, jusqu’à la pénurie de sucre pendant la Première Guerre mondiale, son utilisation ne s’était pas généralisée. Sa popularité a encore augmenté au cours des années 1960 et 1970 parmi les personnes au régime, car la saccharine est un édulcorant sans calorie. Aux États-Unis, on trouve souvent la saccharine dans les restaurants sous forme de sachets roses ; la marque la plus populaire est “Sweet’n Low”.

En raison de la difficulté d’importer du sucre des Antilles, la British Saccharin Company a été fondée en 1917 pour produire de la saccharine dans son usine Paragon Works près d’Accrington, dans le Lancashire. La production était autorisée et contrôlée par le Board of Trade de Londres. La production s’est poursuivie sur le site jusqu’en 1926.

Réglementation gouvernementaleModifier

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Dès 1907, la Food and Drug Administration des États-Unis a commencé à enquêter sur la saccharine à la suite de la loi sur les aliments et les médicaments purs. Harvey Wiley, alors directeur du bureau de la chimie pour la FDA, la considérait comme une substitution illégale d’un ingrédient précieux, le sucre, par un ingrédient moins précieux. Dans un affrontement qui eut des conséquences sur sa carrière, Wiley déclara au président Theodore Roosevelt : “Tous ceux qui ont mangé ce maïs sucré ont été trompés. Il pensait manger du sucre, alors qu’en fait, il mangeait un produit à base de goudron de houille totalement dépourvu de valeur alimentaire et extrêmement nuisible à la santé.” Mais Roosevelt lui-même était un consommateur de saccharine et, lors d’un échange houleux, Roosevelt a répondu avec colère à Wiley en déclarant : “Quiconque dit que la saccharine est nuisible à la santé est un idiot.” Cet épisode s’est avéré être l’échec de la carrière de Wiley.

En 1911, la décision 135 de l’Inspection des aliments a déclaré que les aliments contenant de la saccharine étaient frelatés. Cependant, en 1912, la décision 142 de l’inspection alimentaire affirmait que la saccharine n’était pas nocive.

Une nouvelle controverse a été suscitée en 1969 par la découverte des dossiers des enquêtes de la FDA de 1948 et 1949. Ces enquêtes, qui avaient à l’origine plaidé contre l’utilisation de la saccharine, se sont avérées ne pas prouver grand-chose sur la nocivité de la saccharine pour la santé humaine. En 1977, la FDA a tenté d’interdire complètement cette substance, à la suite d’études montrant qu’elle provoquait le cancer de la vessie chez les rats. Cette tentative d’interdiction n’a pas abouti en raison de l’opposition du public, encouragée par les publicités de l’industrie, et l’étiquette suivante a été imposée : “L’utilisation de ce produit peut être dangereuse pour votre santé. Ce produit contient de la saccharine, dont il a été établi qu’elle provoque le cancer chez les animaux de laboratoire”. Cette exigence a été abandonnée en 2000 à la suite de nouvelles recherches qui ont conclu que les humains réagissaient différemment des rats et ne couraient pas de risque de cancer aux niveaux de consommation habituels. (Voir aussi : étiquetage ci-dessous.) L’édulcorant a continué à être largement utilisé aux États-Unis et est maintenant le troisième édulcorant artificiel le plus populaire derrière le sucralose et l’aspartame.

Dans l’Union européenne, la saccharine est également connue sous le numéro E (code d’additif) E954.

Le statut actuel de la saccharine est qu’elle est autorisée dans la plupart des pays, et des pays comme le Canada ont levé leur interdiction précédente de l’utiliser comme additif alimentaire. Les allégations selon lesquelles elle est associée au cancer de la vessie se sont révélées infondées lors d’expériences sur des primates. (Il est toutefois interdit d’envoyer par la poste des comprimés ou des sachets de saccharine en France.)

La saccharine figurait auparavant sur la liste des produits chimiques connus de l’État de Californie pour causer le cancer aux fins de la Proposition 65, mais elle a été retirée de la liste en 2001.

Ajout et retrait d’étiquettes d’avertissementModification

En 1958, le Congrès des États-Unis a modifié le Food, Drugs, and Cosmetic Act de 1938 avec la clause Delaney pour exiger que la Food and Drug Administration n’approuve pas les substances qui “induisent le cancer chez l’homme, ou, après des tests, trouvées pour induire le cancer chez les animaux.” Des études menées sur des rats de laboratoire au début des années 1970 ont établi un lien entre la saccharine et le développement du cancer de la vessie chez les rongeurs. En conséquence, tous les aliments contenant de la saccharine ont été étiquetés avec un avertissement répondant à l’exigence de la loi sur l’étude et l’étiquetage de la saccharine de 1977.

Cependant, en 2000, les étiquettes d’avertissement ont été retirées parce que les scientifiques ont appris que les rongeurs, contrairement aux humains, ont une combinaison unique de pH élevé, de phosphate de calcium élevé et de niveaux élevés de protéines dans leur urine. Une ou plusieurs des protéines les plus répandues chez les rats mâles se combinent avec le phosphate de calcium et la saccharine pour produire des microcristaux qui endommagent la paroi de la vessie. Au fil du temps, la vessie du rat réagit à ces dommages en produisant de manière excessive des cellules pour réparer les dommages, ce qui entraîne la formation de tumeurs. Comme ce phénomène ne se produit pas chez l’homme, il n’y a pas de risque élevé de cancer de la vessie.

Le retrait de la saccharine de la liste a conduit à une législation abrogeant l’obligation d’apposer une étiquette d’avertissement sur les produits contenant de la saccharine. En 2001, la Food and Drug Administration américaine et l’État de Californie sont revenus sur leurs positions concernant la saccharine, la déclarant propre à la consommation. La décision de la FDA faisait suite à une décision prise en 2000 par le Programme national de toxicologie du Département américain de la santé et des services sociaux de retirer la saccharine de sa liste de substances cancérigènes.

L’Agence de protection de l’environnement a officiellement retiré la saccharine et ses sels de sa liste de constituants dangereux et de produits chimiques commerciaux. Dans un communiqué publié en décembre 2010, l’EPA a déclaré que la saccharine n’est plus considérée comme un danger potentiel pour la santé humaine.

La saccharine n’est plus considérée comme un danger potentiel pour la santé humaine.

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