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Aaron Douglas (26 mai 1899 – 3 février 1979) était un peintre, illustrateur et éducateur en arts visuels américain. Il fut une figure majeure de la Renaissance de Harlem. Il a développé sa carrière artistique en peignant des peintures murales et en créant des illustrations qui abordaient les questions sociales autour de la race et de la ségrégation aux États-Unis en utilisant une imagerie centrée sur l’Afrique. Douglas a ouvert la voie à l’entrée de jeunes artistes afro-américains dans le domaine des arts publics grâce à sa participation à la Harlem Artists Guild. En 1944, il conclut sa carrière artistique en fondant le département d’art de l’université Fisk à Nashville, dans le Tennessee. Il a enseigné les arts visuels à Fisk jusqu’à sa retraite en 1966. Douglas est connu comme un leader éminent de l’art moderne afro-américain dont le travail a influencé les artistes pendant des années.
Aaron Douglas est né à Topeka, au Kansas, le 26 mai 1899, d’Aaron Douglas, Sr, un boulanger du Tennessee, et d’Elizabeth Douglas, une femme au foyer et artiste amateur de l’Alabama. Sa passion pour l’art lui vient de l’admiration des dessins de sa mère. Il a fréquenté le lycée de Topeka, pendant lequel il a travaillé pour la pépinière Skinner et le dépôt de matériel de l’Union Pacific, et a obtenu son diplôme en 1917.
Après le lycée, Douglas a déménagé à Détroit, dans le Michigan, et a occupé divers emplois, notamment en tant que plâtrier et en moulant le sable des radiateurs automobiles pour Cadillac. Pendant cette période, il suit des cours gratuits au musée d’art de Détroit avant d’entrer à l’université du Nebraska en 1918. Pendant ses études, Douglas travaille comme aide-serveur pour financer ses études. Au début de la Première Guerre mondiale, Douglas tente de rejoindre le Student Army Training Corps (SATC) de l’université du Nebraska, mais il est renvoyé. Les historiens ont émis l’hypothèse que ce renvoi était lié au climat de ségrégation raciale de la société américaine et de l’armée. Il est ensuite transféré pour une courte période à l’université du Minnesota, où il se porte volontaire pour le SATC et atteint le grade de caporal. Après la signature de l’armistice, il retourne à l’université du Nebraska, où il obtient une licence en beaux-arts en 1922.
Après avoir obtenu son diplôme, Douglas travaille comme serveur pour l’Union Pacific Railroad jusqu’en 1923, date à laquelle il obtient un poste d’enseignant en arts visuels au lycée Lincoln de Kansas City, dans le Missouri, où il reste jusqu’en 1925. Pendant son séjour à Kansas City, il échange des lettres avec Alta Sawyer, sa future épouse, au sujet de ses projets au-delà de l’enseignement dans un lycée. Il voulait faire avancer sa carrière artistique à Paris, en France, comme beaucoup de ses pairs artistes en herbe.
En 1925, Douglas avait l’intention de passer par Harlem, New York, sur son chemin vers Paris pour faire avancer sa carrière artistique. Il a été convaincu de rester à Harlem et de développer son art pendant l’apogée de la Renaissance de Harlem, influencé par les écrits d’Alain Locke sur l’importance de Harlem pour les aspirants afro-américains. Pendant son séjour à Harlem, Douglas a étudié avec Winold Reiss, un portraitiste allemand qui l’a encouragé à travailler sur des thèmes centrés sur l’Afrique afin de créer un sentiment d’unité entre les Afro-Américains et l’art. Douglas travaille avec W. E. B. Du Bois, alors rédacteur en chef de The Crisis, un journal mensuel de la NAACP, et devient lui-même brièvement rédacteur en chef artistique en 1927. Douglas a également illustré pour Charles S. Johnson, alors rédacteur en chef d’Opportunity, la publication officielle de la National Urban League. Ces illustrations étaient axées sur des articles concernant le lynchage et la ségrégation, ainsi que le théâtre et le jazz. Les illustrations de Douglas ont également été publiées dans les périodiques Vanity Fair et Theatre Arts Monthly. En 1927, Douglas a été invité à créer la première de ses peintures murales au Club Ebony, qui mettait en avant la vie nocturne de Harlem.

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