Un bébé mammouth congelé Lyuba part en Australie

Au début du mois, la découverte d’un nouveau bébé lion des cavernes congelé a fait les gros titres, rappelant l’incroyable pouvoir de préservation de la glace dans de bonnes circonstances. Mais parmi la poignée de bébés animaux congelés de l’ère glaciaire qui ont été découverts, le plus célèbre est Lyuba, le bébé mammouth laineux. Et aujourd’hui, cette célébrité passe du temps en Australie !

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Lyuba exposée lors d’une ancienne exposition au Royal BC Museum au Canada. Ce petit mammouth a visité plusieurs pays depuis son exhumation ! Image : Ruth Hartnup/Flickr

Lyuba est née un jour de fin de printemps en Sibérie, il y a environ 42 000 ans. Elle a passé les 35 jours suivants à suivre dans l’ombre de sa mère beaucoup plus grande, se nourrissant du caca et du lait de maman, avant qu’un accident malheureux ne la trouve immergée sous une profonde masse de boue, et qu’elle ne refasse pas surface.

Son histoire est triste, mais la même boue glacée qui a conduit à sa disparition contenait également la bonne combinaison de bactéries acidifiantes et de pergélisol qui a permis au corps du bébé mammouth de devenir l’un des spécimens de mammouths les mieux conservés au monde.

Aujourd’hui, Lyuba est la pièce maîtresse d’une exposition intitulée Mammouths – Giants of the Ice Age, qui sera présentée au musée australien de Sydney jusqu’en mai. Comme c’est la vie (ou dans ce cas, l’après-vie) de tant de célébrités, Lyuba a passé les dernières années à voyager à travers le monde, faisant des arrêts dans des endroits tels que Londres, la Colombie-Britannique et Chicago, mais c’est sa première fois dans l’hémisphère sud.

C’est un matin de mai dans la péninsule de Yamal en Sibérie qu’un éleveur de rennes local nommé Yuri Khudi et ses fils ont vu pour la première fois les restes gelés de Lyuba exposés sur un banc de sable de la rivière Yuribey. Khudi et son ami Kirill Serotetto ont demandé aux autorités locales de récupérer le petit mammouth, mais pas avant qu’il ne soit recueilli par le cousin de Khudi et vendu à un commerçant local. Alors qu’elle était juchée à l’extérieur du magasin, Lyuba a eu une partie de sa queue et de son oreille droite rongée par des chiens errants.

Sans ces dommages mineurs, le petit pachyderme poilu serait à peu près parfait. Une fois en sécurité au musée Shemanovsky de Salekhard, les scientifiques ont pu l’examiner. À l’extérieur, la peau, les cheveux et même les cils étaient encore présents, et en creusant plus profondément, les chercheurs ont pu explorer son ADN, ses organes internes et même son dernier repas.

C’est à partir de cette mine d’informations préservées que les paléontologues ont pu discerner toutes sortes de détails sur le régime alimentaire du mammouth (son ventre était rempli de lait et de matières végétales deux fois digérées), son âge (35 jours au moment de sa mort il y a ~41,8 mille ans) et la cause de sa mort (ses voies respiratoires étaient pleines de boue).

Les mammouths laineux font partie des animaux les plus emblématiques de la dernière période glaciaire. Pendant plus de 100 000 ans, ils ont parcouru les continents d’Europe, d’Asie et d’Amérique du Nord, avant de disparaître avec de nombreux autres grands mammifères lors de l’extinction mégafaunique du Pléistocène. Les seuls mammouths laineux à être parvenus jusqu’en Australie l’ont fait – comme Lyuba – à titre posthume.

Le bébé mammouth voyage beaucoup, mais il n’est pas toujours facile de le faire sortir de son pays d’origine. “L’une des premières choses que nous avons dû faire avant d’amener Lyuba ici a été de garantir absolument à nos collègues russes qu’il n’y avait aucune possibilité qu’elle soit saisie”, a déclaré Trevor Aheard, producteur créatif au Musée australien, “car il y a une certaine controverse sur qui la possède.”

Dans l’exposition, Lyuba – dont le nom signifie “amour” (elle a été nommée d’après la femme de Khudi) – sera entourée de modèles de mammouths adultes qui serviront de troupeau protecteur, gardant ce petit trésor international en sécurité alors qu’elle est admirée par les visiteurs curieux qui se presseront pour la voir.

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Image d’en-tête supérieure : Ruth Hartnup/Flickr

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