Al Karolyi Ranch, ginnaste con sogni olimpici hanno sopportato “l’ambiente perfetto per l’abuso”

NEW WAVERLY – Quando era una ragazza che aspirava a diventare una ginnasta di classe mondiale, Jeanette Antolin volava una volta al mese dalla sua casa nel sud della California a Houston, dove sarebbe salita su un bus navetta e uscire dalla città nei boschi profondi per un santuario del suo sport.

Questo era il Karolyi Ranch, 2.000 acri 170 miglia a sud-est di Dallas nei pini della Sam Houston National Forest. Qui, l’elite dell’elite della ginnastica americana veniva nella speranza di diventare la prossima Nadia Comaneci o Mary Lou Retton.

Era un luogo quasi mitico agli occhi di ragazze come Antolin, dove i leggendari allenatori Bela e Martha Karolyi tenevano banco tra cabine, due palestre e un serraglio di animali che includeva cervi addomesticati, lama, cavalli, pavoni e asini in miniatura.

Una volta all’interno del ranch, qualsiasi mistica che aveva lasciato il posto ad una realtà di allenamento estenuante, lunghi allenamenti, critiche umilianti e uno stile di allenamento progettato per comandare l’impegno assoluto al modo Karolyi.

Non c’è dubbio che i metodi dei Karolyi hanno contribuito a creare i più grandi ginnasti del mondo. Bela e Martha Karolyi hanno i campioni olimpici per dimostrarlo.

Ma ci sono ora accuse pubbliche, comprese le affermazioni in due cause legali, che l’allenamento severo e sovietico dei Karolyi – e il ranch segreto e isolato che hanno costruito – ha creato una cultura di paura e intimidazione che ha permesso al dottor Larry Nassar, il medico della squadra nazionale femminile di ginnastica, di abusare sessualmente di giovani ginnaste per quasi due decenni.

Una delle cause, presentata in California da Antolin, sostiene che un ambiente nocivo al Karolyi Ranch ha permesso che l’abuso accadesse.

“Questo ha creato un ambiente tossico, perfettamente adatto per abusare sistematicamente sessualmente dei bambini minorenni, compresa la querelante, che erano prigionieri al Ranch”, afferma la causa.

Antolin ha detto al Dallas Morning News che la prima volta che è stata invitata al ranch quando aveva 14 anni, “ero estremamente eccitata! Ero entusiasta di far parte di un gruppo così esclusivo di ragazze che avrebbero rappresentato il nostro paese.”

Sarebbe arrivata a temere i suoi viaggi lì.

“Era quasi come andare in prigione”, ha detto Antolin. “Guidare verso la prigione. Ecco come ci si sentiva.”

Ranch chiuso

Il Karolyi Ranch è chiuso oggi, la sua sopravvivenza è in dubbio. Il 18 gennaio, USA Gymnastics, l’organo di governo dello sport, ha tagliato i ponti con il ranch, ponendo fine ad un contratto di locazione a lungo termine per utilizzare la struttura per allenare i ginnasti d’élite della nazione.

“La nostra priorità più importante sono i nostri atleti, e il loro ambiente di allenamento deve riflettere questo. Siamo impegnati in una cultura che autorizza e supporta i nostri atleti,” Kerry Perry, presidente e CEO di USA Gymnastics, ha detto in una dichiarazione.

La decisione di chiudere il ranch ha coinciso con un’udienza di condanna per Nassar in Michigan. Ha ricevuto da 40 a 175 anni di carcere dopo essersi dichiarato colpevole di aver abusato sessualmente di sette ragazze. Più di 150 donne si sono fatte avanti prima e dopo per dire di essere state vittime dei suoi abusi.

Larry Nassar appare in tribunale per ascoltare le dichiarazioni delle vittime dopo essere stato accusato di aver molestato ragazze mentre era un medico della USA Gymnastics e della Michigan State University. Nassar si è dichiarato colpevole nella contea di Ingham, Michigan, di aver aggredito sessualmente sette ragazze.
Larry Nassar appare in tribunale per ascoltare le dichiarazioni delle vittime dopo essere stato accusato di aver molestato delle ragazze mentre era un medico della USA Gymnastics e della Michigan State University. Nassar si è dichiarato colpevole nella contea di Ingham, Michigan, di aver aggredito sessualmente sette ragazze.(Scott Olson / Getty Images)

Antolin, membro della squadra nazionale per cinque anni, è tra loro, ha detto.

Il metodo di manipolazione di Nassar era tanto semplice quanto oscuro, ha detto Antolin al News. Al Karolyi Ranch, dove gli allenatori spingevano gli atleti oltre l’esaurimento, Nassar si poneva come unico amico delle ragazze, con accesso completo ai bambini e la fiducia degli adulti.

L'ex campionessa di ginnastica Jeanette Antolin (centro), con Sen. Dianne Feinstein, ha partecipato a una conferenza stampa con i membri del Congresso il 30 gennaio 2018, riguardo alla legislazione per richiedere agli organi di governo dell'atletica amatoriale di segnalare le accuse di abuso sessuale.
L’ex campionessa di ginnastica Jeanette Antolin (al centro), con la senatrice Dianne Feinstein, ha preso parte a una conferenza stampa con i membri del Congresso il 30 gennaio. 30, 2018, riguardo alla legislazione per richiedere agli organi di governo dell’atletica amatoriale di segnalare le accuse di abuso sessuale.(Chip Somodevilla / Getty Images)

“Hai paura di tutti gli adulti intorno a te”, ha detto Antolin. Nassar “era il tuo amico. Ti tirava su di morale. E ti dava degli spuntini perché non ti era permesso portare cibo nel campo”.

Mattie Larson, una ex ginnasta della squadra nazionale, ha anche nominato i Karolyis in una causa.

“Il completo distacco dal mondo esterno in cima agli adulti negligenti e incuranti ha reso il ranch l’ambiente perfetto per gli abusatori”, ha detto Larson all’udienza di condanna di Nassar in Michigan.

The News ha fatto diversi tentativi di contattare i Karolyis direttamente e attraverso il loro avvocato di Houston, Gary Jewell, che ha solo ripetuto una dichiarazione scritta dei suoi clienti a 60 Minutes della CBS riguardo a Nassar. Nassar 1) avrebbe eseguito tutte le procedure che sono ora oggetto della presente controversia o 2) visitando gli atleti nelle loro stanze senza supervisione”, si legge nella dichiarazione.

A fine gennaio, il Gov. Greg Abbott ha ordinato ai Texas Rangers di indagare sulle accuse di violenza sessuale al Karolyi Ranch. Lo stato di quell’indagine non è chiaro, e i Rangers hanno rifiutato di commentare.

Il Congresso sta anche indagando su come l’abuso potrebbe essere andato avanti così a lungo senza essere scoperto nella USA Gymnastics. Il Karolyi Ranch è un punto centrale di quell’inchiesta. Il Comitato della Camera sulla supervisione e la riforma del governo ha emesso una scadenza di questa settimana per i documenti dai Karolyi così come USA Gymnastics, il Comitato Olimpico degli Stati Uniti e la Michigan State University.

Gianti dello sport

L’ascesa dei Karolyi è iniziata in quella che rimane una delle storie più amate e durature della ginnastica.

Ai Giochi Olimpici di Montreal del 1976, la squadra sfavorita di Bela Karolyi dalla Romania impoverita e oppressa ha preso la medaglia d’argento. I fan di tutto il mondo sono stati conquistati dalla Comaneci, una quattordicenne balletica ma potente che ha segnato il primo 10 perfetto nella storia delle Olimpiadi.

Karolyi, con un sorriso paterno e gli occhi luminosi, era una leggenda istantanea nella ginnastica.

Nel 1981, Bela e Martha disertarono negli Stati Uniti e si stabilirono a Houston, attirati da investitori che avevano avviato un’attività di ginnastica che Bela Karolyi avrebbe poi rilevato.

La sua fama aumentò durante le Olimpiadi estive del 1984, dove fu l’allenatore personale di Mary Lou Retton, la prima donna americana a vincere l’oro all-around, insieme ad altre quattro medaglie. Fu in questo periodo che Karolyi comprò il suo primo lotto del ranch, un contratto di caccia di 40 acri all’interno della Sam Houston National Forest. Entro i primi anni 1990, il ranch era cresciuto a 2.000 acri.

Karolyi aveva il terreno ripulito di legno e spazzola e costruito una casa capanna di legno e la prima palestra. Aggiunse campi da tennis, una piscina e un campo da calcio e dragò un lago per il canottaggio. Lui e Martha iniziarono a tenere campi estivi di ginnastica al ranch, attirando migliaia di giovani per sessioni di una settimana.

Ha iniziato a portare i suoi ginnasti d’élite al ranch, e nel 1989 vi aveva trasferito tutte le operazioni di allenamento.

La striscia di successi olimpici di Karolyi continuò alle Olimpiadi estive del 1996 ad Atlanta, dove fu l’allenatore personale di Kerri Strug e Dominique Moceanu, entrambi membri della squadra di ginnastica degli Stati Uniti che vinse l’oro.

Si ritirò temporaneamente dopo i giochi del 1996 ma fu richiamato a lavorare alla fine degli anni ’90 dopo il crollo del programma di ginnastica statunitense.

Gymnasts line up sul pavimento alla fine di una sessione di allenamento nel 2008 per ascoltare Martha Karolyi, allora coordinatore della squadra nazionale, al Ranch Karolyi vicino a New Waverly.
Le ginnaste si allineano sul pavimento alla fine di una sessione di allenamento nel 2008 per ascoltare Martha Karolyi, allora coordinatrice della squadra nazionale, al Karolyi Ranch vicino a New Waverly.(Tom Fox / The Dallas Morning News)

Assunta come coordinatrice della squadra nazionale nel 1999, Karolyi ha richiesto a tutti i membri della squadra nazionale e ai loro allenatori di partecipare ai campi di allenamento mensili nel suo ranch. Quando Martha Karolyi è subentrata come coordinatrice della squadra nazionale nel 2001, la squadra ha continuato ad allenarsi regolarmente al ranch.

Al ranch

A questo punto, i metodi dei Karolyi non erano segreti. Ma sentirne parlare e viverli erano cose diverse.

Antolin frequentava regolarmente i campi del ranch. Bela Karolyi raramente perdeva l’occasione di criticare il suo peso, ha detto.

Un giorno in palestra, “ha afferrato il mio culo e mi ha detto che avevo bisogno di perderlo,” Antolin ha detto.

I pasti erano strettamente sorvegliati e i Karolyi cercato valigie e camere per segni di cibo nascosto, le cause dichiarano. Gli allenatori molestavano abitualmente le ginnaste sul loro peso e le sminuivano se si lamentavano degli infortuni, affermano Moceanu e Antolin.

Moceanu arrivò per la prima volta al ranch nel 1991.

“Ricordo che a 10 anni ero terrorizzata da queste persone. Non mi era nemmeno permesso di chiedere di andare in bagno. Ecco quanta paura avevamo”, ha detto Moceanu a The News.

Le atlete erano totalmente soggiogate mentre erano lì, ha ricordato.

“Le tattiche che venivano usate sulle ginnaste che si allenavano con i Karolyis erano paura e intimidazione”, ha detto Moceanu, che ora vive in Ohio con suo marito e i suoi figli.

Le ragazze non potevano parlare tra loro. Sorridere non era permesso, Moceanu ha detto.

La squadra olimpica di ginnastica femminile degli Stati Uniti 1996, con Dominique Moceanu terzo da sinistra.'s Gymnastics Olympic Team, with Dominique Moceanu third from left.
Gli Stati Uniti 1996 (John Mottern / Agence France-Presse)

L’autrice Joan Ryan ha dipinto un ritratto allarmante dei metodi di allenamento della Karolyis nel suo rivoluzionario libro del 1995: Little Girls in Pretty Boxes: The Making and Breaking of Elite Gymnasts and Figure Skaters. I Karolyis sminuivano i loro giovani studenti che si lamentavano degli infortuni e li rimproveravano furiosamente se non riuscivano ad eseguire una routine in modo impeccabile, scrisse Ryan.

Anche i genitori sapevano di non lamentarsi, ha detto Geza Pozsar, ex coreografo dei Karolyis, che disertò con loro nel 1981 e lavorò con loro fino al 2002.

“Sapevano che se si lamentavano, la ragazza era fuori”, ha detto.

Nella sua causa, Mattie Larson ha sostenuto che le ginnaste che hanno frequentato i campi al Karolyi Ranch si allenavano in condizioni che erano “oppressive ed emotivamente abusive”.”

Era una “mentalità di vittoria a tutti i costi, attuata attraverso la paura e l’intimidazione”, afferma la causa, che ha lasciato le ginnaste vulnerabili a un pedofilo.

Nonostante le critiche sempre più pubbliche, USA Gymnastics ha raddoppiato sui Karolyi, nominando Bela Karolyi il coordinatore della squadra nazionale nel 1999 e istituendo il ranch come un campo di allenamento chiave per ginnaste americane con sogni olimpici.

E ‘stato in questo ambiente che Larry Nassar è venuto.

Dottore e ‘amico’

A partire dal 1996, Nassar, un osteopata, curato ginnasti più selezionati d’America. Quel lavoro lo ha portato in Texas.

Dal 1996 al 2014, Nassar è stato il coordinatore medico nazionale di USA Gymnastics. Ha trattato abitualmente gli atleti al Karolyi Ranch, anche se non aveva ottenuto una licenza medica in Texas, secondo il consiglio medico dello stato.

Nassar ha servito come membro di facoltà al College of Osteopathic Medicine della MSU fino a settembre 2016. Ha anche lavorato per un noto club di ginnastica a Lansing, Mich.

Moceanu ha ricordato di aver visto Nassar intorno al ranch dopo che Bela Karolyi ha assunto il ruolo di coordinatore dell’allenamento della squadra nazionale.

Le ginnaste avrebbero visitato Nassar per appuntamenti medici prima degli allenamenti del mattino, durante la pausa di metà pomeriggio o dopo il secondo allenamento.

A volte, Nassar incontrava le ragazze in un’alcova all’interno della palestra. O avrebbe visitato le ragazze nelle loro stanze, ha ricordato Antolin.

Mentre Nassar poteva visitare le ragazze nella loro cabina, gli allenatori si riunivano a casa dei Karolyis la sera per bere e giocare a carte, ha detto Pozsar.

Nessuno intervistato per questa storia ha ricordato di aver visto guardie di sicurezza o telecamere di sorveglianza sul terreno.

Nassar era noto per ingraziarsi le ragazze, dando loro segretamente delle caramelle, ha detto Antolin, un trattamento strettamente proibito che avrebbe fatto infuriare i Karolyis.

“Se qualcuno lo avesse visto dare caramelle ad un’atleta, avrebbe detto, ‘Oh, diavolo no! Ha detto Antolin.

Moceanu ha detto che era tra le molte ragazze che hanno ricevuto il trattamento da Nassar al ranch. Ma non era una delle sue vittime. Moceanu ha detto che ha usato soprattutto sua zia come fisioterapista. “Era come la mia massaggiatrice personale.

Antolin è diventata una delle vittime di Nassar, prima in un campo di allenamento a New York una settimana prima dei campionati del mondo del 1997 e poi al Karolyi Ranch.

A New York, Nassar ha abusato di Antolin nella sua stanza d’albergo con la scusa di curarla, ha detto.

Antolin aveva dolori e spasmi muscolari alla schiena. Durante quello che fingeva di essere un esame, Nassar la penetrava con le dita, ha detto. “Era come una cosa per massaggiare. E spingere dentro. Si supponeva che aiutasse”, ha detto.

“Ricordo che ero a disagio, ma non c’era modo di dire nulla su un trattamento, o un allenamento, o qualsiasi cosa ti venga detto di fare”, ha detto a The News.

Nassar ha poi abusato di Antolin al Karolyi Ranch, di solito durante i “trattamenti” nella sua cabina. All’epoca, non le sembrava fuori dall’ordinario.

“Era un trattamento”, ha detto Antolin. “

E la ragazza accanto a me stava ricevendo un trattamento; non ci pensavi due volte.”

In un tribunale del Michigan durante la sentenza di Nassar, Mattie Larson ha detto di essere stata aggredita sessualmente più volte da Nassar per diversi anni, da quando aveva 14 anni fino a quando è partita per UCLA a 19. L’abuso è avvenuto al Karolyi Ranch e durante i viaggi per le competizioni, ha detto.

“Larry, mi fidavo di te, ho creduto che tu fossi una persona gentile”, ha detto Larson in tribunale. “La tua gentilezza era semplicemente uno stratagemma per molestarmi ogni volta che potevi.”

L'ex membro della squadra nazionale di ginnastica degli Stati Uniti Mattie Larson si rivolge all'imputato di abusi Larry Nassar il 23 gennaio 2018. 23, 2018, durante la sua udienza di condanna in un tribunale del Michigan.
L’ex membro della squadra nazionale di ginnastica degli Stati Uniti Mattie Larson affronta l’imputato di abusi Larry Nassar il 23 gennaio. 23, 2018, durante la sua udienza di condanna in un tribunale del Michigan.(Matthew Dae Smith / Lansing State Journal)

Nella sua testimonianza in tribunale, Larson ha anche detto quanto il ranch fosse rimosso dalla civiltà.

“Non c’è servizio cellulare, è completamente isolato e questo non è un errore”, ha detto Larson il mese scorso in Michigan. “

Ha descritto il ranch come inquietante e ha parlato di attacchi di panico che avrebbe sofferto appena prima di lasciare la sua casa per partecipare a campi della squadra nazionale al ranch.

La medaglia d’oro olimpica Simone Biles, dal sobborgo di Houston di primavera, ha rilasciato una dichiarazione il mese scorso su Twitter che ha detto anche lei era stato abusato sessualmente da Nassar al ranch.

Ha scritto che lei temeva l’idea di tornare lì per allenarsi per le prossime Olimpiadi. “Mi si spezza il cuore ancora di più a pensare che come lavoro verso il mio sogno di competere a Tokyo 2020, dovrò continuamente tornare alla stessa struttura di formazione dove sono stato abusato.”

Il ranch è stato chiuso nei giorni della dichiarazione di Biles.

Cosa sapeva il Karolyis?

Quando Antolin ha saputo delle accuse contro Nassar, la sua prima reazione è stata di simpatia – per Nassar.

“Non conoscevo tutta la storia”, ha detto.

Poi Antolin ha sentito di una causa contro Nassar che coinvolgeva Jamie Dantzscher, una cara amica che lei conosceva da quando avevano 12 anni. Avevano frequentato la UCLA e vissuto insieme per un certo periodo.

Antolin ha chiamato Dantzscher.

“Mi ha chiesto dei miei trattamenti con Larry. E io gliel’ho detto. E lei ha detto, ‘Jeanette, questo non è un trattamento'”, ha ricordato Antolin.

“Mi ha chiesto, ‘Ha indossato i guanti? E io ho detto di no.”

Alla fine di quella telefonata, ha detto Antolin, lei “era un disastro.”

“Ero triste. Ero arrabbiata. Ero sconvolta. Non sapevo cosa fare”, ha detto.

“È stato davvero difficile. È stato terribile. Era come avere il tuo migliore amico che ti pugnala alle spalle. E ti influenza per tutta la tua età adulta.”

Quando le è stato chiesto se pensa che i Karolyis sapessero dei trattamenti di Nassar, Antolin ha detto che i Karolyis sapevano tutto quello che è successo in palestra “fino a quello che abbiamo messo nelle nostre borse… È molto difficile per me credere che non sapessero cosa stava succedendo.”

Moceanu è d’accordo che i Karolyis “sapevano tutto” quello che succedeva al ranch, compreso “chi ruba una piccola fetta di pane o un piccolo panino”, ha detto.

E come gli adulti in un campo di ginnastica, era responsabilità dei Karolyis sapere cosa stava succedendo, Moceanu e Antolin ha detto.

“Hanno scelto di avere i nostri campi di allenamento della squadra nazionale nel loro ranch. Avrebbe dovuto essere la loro priorità numero uno per assicurarsi che la loro struttura era un luogo dove i bambini stavano andando essere sicuro,” Antolin said.

Staff writer Jori Epstein ha contribuito a questo rapporto.

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