Artiodattilo

Importanza per l’uomo

Gli artiodattili sono stati a lungo sfruttati dall’uomo per scopi economici. A Olduvai Gorge in Africa orientale ci sono chiare prove dell’uso di antilopi per il cibo quasi 2 milioni di anni fa. In Europa durante il Paleolitico (circa 30.000 anni fa) l’uomo di Cro-Magnon dipendeva molto dalla renna. A questo punto l’uso degli animali, oltre che come cibo, si era affermato; le pelli erano usate come abbigliamento e calzature, e le ossa erano usate come strumenti, armi e accessori.

L’addomesticamento degli animali fu un grande progresso nella storia dell’uomo. L’addomesticamento degli animali da gregge è probabilmente avvenuto gradualmente, forse prima dell’agricoltura. Capre e pecore addomesticate sono note per la prima volta nel Vicino Oriente in una data vicina al 7000 a.C. I bovini e i maiali sono stati addomesticati in una data successiva, ma certamente prima del 3000 a.C. In Sud America il lama, oggi usato per il trasporto, e l’alpaca, che fornisce una fonte di lana, sono stati sviluppati dai guanachi dagli Incas o dai loro predecessori. Il dromedario (Camelus dromedarius), addomesticato in Arabia, fu introdotto negli Stati Uniti sud-occidentali, nell’Africa sud-occidentale e nell’Australia interna nel XIX secolo. Oltre a fornire carne, latte, pelli e lana, gli artiodattili hanno servito l’uomo in molti altri modi. Nel Kashmir, il sottopelo, o pashm, dello stambecco siberiano (Capra ibex) e delle capre domestiche locali è stato usato come base per la fabbricazione di scialli di cashmere. Nel sud-ovest della Francia, i maiali sono stati utilizzati per localizzare i tartufi sotterranei (i corpi fruttiferi di certi funghi commestibili).

Nessun gruppo di mammiferi è cacciato più estesamente degli artiodattili. La caccia sportiva di vari cervi sostiene un’industria multimilionaria in Nord America e in Europa. In molte culture la caccia è stata riservata ai monarchi o all’aristocrazia. Nei secoli successivi alla conquista normanna dell’Inghilterra, la legge forestale prevedeva severe punizioni per l’abbattimento di cervi e cinghiali. Il cervo di Père David (Elaphurus davidianus) della Cina sopravvive oggi solo perché è stato conservato prima nel parco di caccia degli imperatori della Cina e poi dal duca di Bedford dopo il massacro delle mandrie cinesi alla fine del XIX secolo.

Gli ungulati selvatici erano la fonte primaria di carne per le popolazioni umane molto prima della comparsa dell’uomo moderno. L’uomo preistorico cacciava i grandi mammiferi del suo ambiente con un’efficacia sempre maggiore che fu certamente determinante per la sua sopravvivenza. La misura in cui l’uomo fu coinvolto nell’estinzione di alcuni dei più grandi animali del Pleistocene (cioè, quelli che erano abbondanti da 2,6 milioni a 11.700 anni fa) è ancora oggetto di studio. Ora si sa che c’è stata un’ondata di estinzione del tardo Pleistocene di grandi mammiferi, compresi gli artiodattili; in Nord America questa ondata ha raggiunto il suo zenit circa 9000 a.C. Molti animali si estinsero anche in Africa, dove i bufali dalle lunghe corna e i grandi parenti degli hartebeest sono sopravvissuti fino a tempi molto recenti. Più grandi mammiferi sono sopravvissuti in Africa che altrove, ma la ragione della loro sopravvivenza non è nota. Una seconda, probabilmente definitiva, ondata di sterminio dei grandi mammiferi ha avuto luogo con la diffusione della cultura europea e delle armi da fuoco negli ultimi 300 anni. È stata segnata da un massacro sfrenato e ha prodotto alla fine un interesse per la conservazione. Ora sembra, tuttavia, che le richieste senza precedenti sull’ambiente fatte dalle popolazioni umane in rapida espansione porteranno ad una quasi completa estinzione dei grandi mammiferi selvatici.

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