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Che si tratti dell’idea di orde barbariche che si scatenano in un continente governato dai Romani per secoli, o dell’idea che la scienza e le arti si siano congelate per 300 anni, il concetto di secoli bui ha sempre stuzzicato l’immaginazione.

In verità, gran parte di ciò che rende l’epoca oscura agli occhi moderni è la relativa mancanza di informazioni superstiti. Ma quello che non sappiamo è sempre stato interessante almeno quanto quello che sappiamo. Re Artù è veramente esistito, e tanto meno ha mandato i suoi cavalieri alla ricerca del Santo Graal? C’è mai stato un eroe leggendario di nome Beowulf, e per quanto tempo è esistita la sua storia prima che il più antico manoscritto sopravvissuto apparisse all’incirca nel X secolo?

Naturalmente, il Medioevo si riferisce anche a un periodo storico tutt’altro che eroico, presumibilmente segnato da una carenza di cultura e arte, una cattiva economia, condizioni di vita peggiori e la relativa assenza di nuove tecnologie e progressi scientifici. Mentre il periodo continua ad affascinare gli appassionati di storia, gli studiosi e i fan del fantasy alla ricerca di qualche legame tangibile con i loro eroi mitologici preferiti, il termine “secoli bui” è in gran parte caduto in disuso tra i ricercatori seri, a causa di alcune delle implicazioni e delle supposizioni fatte da coloro che per primi ne hanno diffuso l’uso.

“Nessun accademico lo usa oggi – perché in realtà è uno dei periodi più affascinanti e vibranti su cui stiamo scoprendo nuove conoscenze ogni anno”, dice Julia Smith, docente di storia medievale all’All Souls College dell’Università di Oxford.

Diamo un’occhiata più da vicino a quegli aspetti del periodo a cui gli studiosi tipicamente si riferiscono ora come Alto Medioevo per separare, il buio dalla luce.

Ombre degli imperi

L’origine del termine “secoli bui” è di per sé un po’ oscura nella documentazione storica, ma tipicamente veniva usato in contrasto con le lodi che si facevano alle brillanti conquiste culturali degli imperi greci e romani, rispetto alla conoscenza e alla cultura che esistevano dopo il loro declino e caduta.

Questo concetto è stato portato avanti nell’Età dei Lumi, quando molti studiosi dell’epoca indicavano le grandi conquiste architettoniche dei Romani e le confrontavano con un ritorno alle più semplici strutture in legno del periodo successivo, dice Alban Gautier, professore di storia medievale all’Università di Caen-Normandia in Francia. L’idea di un periodo oscuro e barbaro è stata anche sottolineata in contrasto con le civiltà del XIX secolo in Europa e in America.

“Questa frase è profondamente intrisa dell’idea dell’Europa occidentale del XIX secolo che alcune civiltà sono superiori ad altre, che oggi suona molto difficile da sentire”, dice Gautier.

Gautier crede che il termine abbia ancora qualche uso in senso strettamente accademico – in particolare per quanto riguarda gli storici. Mentre i romani erano eccellenti custodi di documenti, i testi e i documenti storici sono relativamente scarsi a partire dal V secolo e per diverse centinaia di anni dopo.

“È buio per gli storici. È difficile per gli storici capire cosa è successo”, dice.

L’arte nelle tenebre

Ma Gautier indica delle eccezioni notevoli. Dopo che l’apparato romano crollò, portando con sé molte delle sue istituzioni, come le scuole secolari, la Chiesa cattolica intervenne per fornire qualche forma di apprendimento e di studio in molte parti d’Europa.

“La Chiesa in Europa occidentale e in tutte le regioni a nord del Mediterraneo diventa il più grande elemento di stabilità”, dice. I monaci lavorarono per copiare gran parte della letteratura e dei testi scientifici del periodo romano e, in misura minore, del periodo greco.

“Naturalmente avevano un’agenda religiosa, ma per portare avanti questa agenda, dovevano conoscere il latino”, dice Gautier. “Conoscere la grammatica latina significava mantenere la conoscenza e l’apprendimento dei testi latini.”

In Inghilterra, l’assenza di molte opere di scrittura significative risalenti a questo periodo non significa che la società fosse inattiva. Infatti, alcuni dei personaggi leggendari più duraturi d’Inghilterra emersero in questo periodo. In quello che è attribuito a un poeta gallese del VI secolo, il primo riferimento conosciuto al monarca eroico più famoso d’Inghilterra arriva in una forma di confronto, quando il poeta descrive un guerriero che ha ucciso molte persone, ma ha notato che questo combattente “non era Artù”, dice Bryan Ward-Perkins, professore all’Università di Oxford e autore di The Fall of Rome and the End of Civilization. E mentre il più antico poema scritto del guerriero Beowulf risale all’incirca al X secolo, alcuni studiosi credono che la leggenda sia stata tratta da tradizioni orali che risalgono a molto prima.

Economia oscura

Un’altra caratteristica comune associata al Medioevo è la relativa mancanza di architettura monumentale. I paesi e le città non costruivano più grandi strutture in pietra. E il lento deterioramento delle infrastrutture romane come gli acquedotti ha probabilmente avuto un effetto sulla qualità della vita nelle città, dice Gautier.

Le popolazioni delle grandi città come Roma e Costantinopoli si ridussero in questo periodo. Ma Gautier ritiene che la vita rurale possa essere effettivamente migliorata, specialmente nelle isole britanniche, in gran parte bucoliche. Durante il periodo romano, gli agricoltori avrebbero dovuto pagare tasse regolari per sostenere l’impero e le città locali. Ma con la caduta dell’amministrazione, l’onere fiscale probabilmente diminuì.

“Le città e i paesi erano più piccoli. Era meno necessario per gli agricoltori produrre e lavorare molto per nutrire le città”, dice Gautier.

Ma Ward-Perkins dice che le prove archeologiche suggeriscono una certa scarsità di risorse e beni per la gente comune. “L’altro modo in cui potrebbe essere oscuro è solo la mancanza di prove, che è probabilmente un sintomo di declino economico”, dice. Entro il 450, l’evidenza di semplici oggetti quotidiani come nuove monete, ceramiche o tegole è in gran parte scomparsa in molte parti d’Europa, e non è stata ritrovata fino al 700 circa.

Scienza barbara

Per quanto riguarda le affermazioni che le società hanno fatto un passo indietro in termini di scienza e comprensione durante questo periodo? Se è vero che l’Europa occidentale non ha mostrato così tante conquiste nella tecnologia o nella scienza nel Medioevo come avrebbe dimostrato più tardi, queste carenze sono state contrastate da un’esplosione della cultura e dell’apprendimento nel Mediterraneo meridionale, con i primi califfati islamici.

L’Europa stessa ha mantenuto alcune tecnologie pratiche, come i mulini ad acqua. In termini di apprendimento, Isidoro di Siviglia, arcivescovo e studioso, creò un’enciclopedia del sapere classico, molto del quale sarebbe altrimenti andato perso, nella sua massiccia Etymologiae. Il relativo isolamento delle isole britanniche ha anche permesso alle persone di sviluppare stili unici di gioielli e maschere ornate, dice Ward-Perkins. Alcuni di questi possono essere trovati oggi nello scavo archeologico delle tombe di Sutton Hoo nell’Anglia orientale, che includeva una sepoltura in una nave vichinga.

“La relativa scarsità di fonti scritte è più che controbilanciata dall’enorme quantità di prove archeologiche”, dice Smith.

Mentre i secoli bui possono essere iniziati con la caduta dell’impero romano, il periodo medievale, intorno alla fine dell’VIII secolo, inizia a vedere l’ascesa di leader come Carlo Magno in Francia, il cui regno unì gran parte dell’Europa e portò la continuità sotto gli auspici del Sacro Romano Impero.

Anche se la maggior parte degli studiosi è d’accordo che i cosiddetti secoli bui rappresentano un periodo distinto in gran parte dell’Europa, molti dei presupposti che per primi hanno reso popolare quel termine non sono più validi. Anche l’idea più persistente che il periodo rappresenti un periodo di violenza, miseria e pensiero arretrato è stata ampiamente smentita.

“L’idea che è completamente fuori moda in questi giorni è che era buio perché era moralmente peggiore”, dice Ward-Perkins. Ma al giorno d’oggi, nota con un tocco di umorismo nero, “tutti accettano più o meno che gli esseri umani siano sempre abbastanza orribili”.

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