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Posted October 14, 2016 | By csponline

Varie illustrazioni vintage di anatomia della testa e del cervello

La malattia mentale colpisce molti individui negli Stati Uniti. Secondo la National Alliance on Mental Illness, circa un adulto americano su cinque sperimenta la malattia mentale ogni anno. Si tratta di 43,8 milioni di persone, o più del 18% della popolazione. Anche i bambini sono colpiti, con circa il 13 per cento di quelli tra gli 8 e i 15 anni che sperimentano un grave disturbo mentale ad un certo punto della loro vita.

Con dati come questi, non è una sorpresa che l’atteggiamento verso la salute mentale sia cambiato in meglio negli ultimi anni. Anche se lo stigma esiste ancora, la CNN riporta che il 90% degli americani valuta la salute mentale e fisica allo stesso modo, secondo un sondaggio del 2015 della Fondazione americana per la prevenzione del suicidio (AFSP), la National Action Alliance for Suicide Prevention e l’Anxiety and Depression Association of America. “La gente vede la connessione tra la salute mentale e il benessere generale, la nostra capacità di funzionare al lavoro e a casa e come vediamo il mondo intorno a noi”, ha detto il dottor Christine Moutier della AFSP alla CNN. Questo cambiamento arriva mentre gli approcci di salute mentale continuano a concentrarsi sulla comunità orientata, la cura olistica.

Questo non è sempre stato il caso, tuttavia. Il trattamento della salute mentale ha subito grandi cambiamenti nel corso degli anni, con alcune strategie inefficaci e persino pericolose: “Molti dei trattamenti attuati su pazienti malati di mente nel corso della storia sono stati ‘scienze patologiche’ o ‘scoperte scientifiche sensazionali che poi si sono rivelate essere niente di più che il pensiero velleitario o effetti soggettivi'” piuttosto che beneficiare effettivamente i pazienti, dice History Cooperative. Quelli che seguono sono solo alcuni dei più strani trattamenti obsoleti per le malattie mentali della storia.

Storia del trattamento delle malattie mentali

Trephination

Come una delle prime forme di trattamento della salute mentale, la trephination rimuoveva una piccola parte del cranio usando una trivella, un foro o una sega. Datata da circa 7.000 anni fa, questa pratica era probabilmente usata per alleviare il mal di testa, la malattia mentale o anche la credenza di possessione demoniaca. Non si sa molto su questa pratica a causa della mancanza di prove.

Sanguinamento e spurgo

Anche se questo trattamento ha guadagnato importanza nel mondo occidentale a partire dal 1600, ha le sue radici nell’antica medicina greca. Claudius Galen credeva che la malattia e il malessere derivassero dallo squilibrio degli umori nel corpo. Il medico inglese Thomas Willis ha usato gli scritti di Galeno come base per questo approccio al trattamento dei pazienti malati di mente. Egli sosteneva che “una relazione biochimica interna era alla base dei disturbi mentali. Si pensava che il sanguinamento, la purga e persino il vomito aiutassero a correggere quegli squilibri e a guarire le malattie fisiche e mentali”, secondo Everyday Health. Queste tattiche sono state utilizzate per trattare più di malattie mentali, tuttavia: Innumerevoli malattie come il diabete, l’asma, il cancro, il colera, il vaiolo e l’ictus erano probabilmente trattate con salassi tramite sanguisughe o venesizzazione durante lo stesso periodo di tempo.

Isolamento e manicomi

L’isolamento era il trattamento preferito per la malattia mentale a partire dal Medioevo, quindi non è una sorpresa che i manicomi si siano diffusi nel XVII secolo. Queste istituzioni erano “luoghi dove le persone con disturbi mentali potevano essere messe, presumibilmente per il trattamento, ma anche spesso per rimuoverle dalla vista delle loro famiglie e comunità”, dice Everyday Health. Il sovraffollamento e la scarsa igiene erano problemi seri nei manicomi, che hanno portato a movimenti per migliorare la qualità delle cure e la consapevolezza. All’epoca, la comunità medica spesso trattava la malattia mentale con metodi fisici. Questo è il motivo per cui venivano spesso usate tattiche brutali come i bagni di acqua ghiacciata e la costrizione.

Terapia del coma insulinico

Questo trattamento fu introdotto nel 1927 e fu usato per diversi decenni fino agli anni ’60. Nella terapia del coma insulinico, i medici mettevano deliberatamente il paziente in un coma a basso livello di zucchero nel sangue perché credevano che grandi fluttuazioni nei livelli di insulina potessero alterare la funzione del cervello. Il coma insulinico poteva durare da una a quattro ore. Ai pazienti veniva fatta un’iniezione di insulina che causava la caduta degli zuccheri nel sangue e la perdita di coscienza del cervello. I rischi includevano il coma prolungato (in cui il paziente non riusciva a rispondere al glucosio), e il tasso di mortalità variava tra l’1 e il 10 per cento. La terapia elettroconvulsivante è stata successivamente introdotta come alternativa più sicura alla terapia del coma insulinico.

Terapia del metrazolo

Nella terapia del metrazolo, i medici inducevano le convulsioni usando un farmaco stimolante. Le convulsioni iniziavano circa un minuto dopo che il paziente aveva ricevuto l’iniezione e potevano provocare fratture alle ossa, strappi muscolari e altri effetti avversi. La terapia veniva solitamente somministrata più volte alla settimana. Il Metrazol fu ritirato dall’uso dalla FDA nel 1982. Mentre questo trattamento era pericoloso e inefficace, la terapia convulsiva era il precursore della terapia elettroconvulsivante (ECT), che è ancora usata in alcuni casi per trattare la depressione grave, la mania e la catatonia.

Lobotomia

Questo trattamento ormai obsoleto ha vinto il premio Nobel per la fisiologia e la medicina nel 1949. Era progettato per interrompere i circuiti del cervello, ma comportava gravi rischi. Popolare durante gli anni ’40 e ’50, la lobotomia era sempre controversa e veniva prescritta in casi psichiatrici ritenuti gravi. Consisteva nel tagliare o rimuovere chirurgicamente le connessioni tra la corteccia prefrontale e i lobi frontali del cervello. La procedura poteva essere completata in cinque minuti. Alcuni pazienti sperimentarono un miglioramento dei sintomi; tuttavia, questo era spesso al costo di introdurre altre menomazioni. La procedura è stata in gran parte abbandonata dopo la metà degli anni ’50 con l’introduzione dei primi farmaci psichiatrici.

Trattamento della salute mentale oggi

Come abbiamo imparato di più sulle cause e la patologia dei vari disturbi mentali, la comunità della salute mentale ha sviluppato trattamenti efficaci e sicuri al posto di queste pratiche pericolose e superate. Oggi, coloro che soffrono di disturbi mentali possono beneficiare della psicoterapia insieme al trattamento biomedico e a un maggiore accesso alle cure. I trattamenti continueranno a cambiare insieme con gli sviluppi scientifici e di ricerca, e come i professionisti della salute mentale ottenere più insight.

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