Il rapper e il miliardario: Come Ice Cube e la gioielliera Carolyn Rafaelian si sono uniti per fare un’offerta per un pezzo da 10 miliardi di dollari di Disney

Carolyn Rafaelian e Ice Cube stanno collaborando per fare un’offerta su 21 reti sportive regionali, un residuo del…. l’accordo Disney-Fox.

Crediti immagine: Jamel Toppin per Forbes & Roy Rochlin/Getty Images

O’Shea Jackson Sr. è meglio conosciuto come Ice Cube, il barbuto artista hip-hop che ha raggiunto la fama oltre 30 anni fa come membro fondatore del gruppo rap N.W.A. Ma quando lui e Carolyn Rafaelian si sono incontrati nella sua ariosa casa a tema nautico a Venice Beach l’anno scorso, Rafaelian, la miliardaria fondatrice della gioielleria Alex and Ani, ha pensato a un soprannome diverso per lui.

“Si alza, prende il caffè e ci mette tre zollette di zucchero, forse quattro. Gli ho detto: “Non sei una zolletta di ghiaccio, sei una zolletta di zucchero”, dice lei, ridendo. “Nessun gioco di parole, è una delle persone più dolci e davvero con i piedi per terra. Nell’industria e nell’ambiente in cui si trova, essere così sano è così rinfrescante. È stata una connessione immediata.”

Sono una coppia improbabile: lo spirituale, ventilato New Englander e l’attore e rapper di Los Angeles. Ma hanno trovato un ritmo, e lo strano duo potrebbe essere quello che legherà alcune delle ultime questioni in sospeso nella mega-acquisizione da 71,3 miliardi di dollari di Disney della 21st Century Fox, che è stata ufficializzata il 20 marzo.

Con i soldi della banca d’investimento Macquarie Group e della società di private equity Centerbridge Partners, la coppia ha intenzione di fare un’offerta per acquistare 21 reti sportive regionali della Fox per 10 miliardi di dollari. L’offerta è stata messa insieme dalla Big3 di Ice Cube, una lega di basket 3 contro 3 composta principalmente da ex giocatori NBA in cui Rafaelian è già un investitore. Secondo le regole del Dipartimento di Giustizia, Disney, che possiede ESPN, deve cedere queste reti entro 90 giorni dalla chiusura dell’affare alla fine di questa settimana.

Rafaelian, Macquarie e Centerbridge impegneranno 1 miliardo di dollari ciascuno, mentre Big3 metterà tra 350 e 500 milioni di dollari. Il gruppo emetterà debito per il resto. Secondo quanto riferito, la Big3 deve affrontare la concorrenza del collega miliardario di Rafaelian, John Malone, la cui Liberty Media sarà partner del proprietario dei Minnesota Twins, John Pohlad, e del miliardario di private equity Tom Gores in un’offerta. Anche la Major League Baseball è in procinto di fare un’offerta.

Le 21 reti che stanno facendo un’offerta hanno i diritti di trasmissione per 15 delle 30 squadre della MLB, compresi gli Arizona Diamondbacks, i Detroit Tigers, i Milwaukee Brewers e i Miami Marlins. Inizialmente Disney ha cercato circa 20 miliardi di dollari per un gruppo di 22 reti, ma è improbabile che ottenga quella cifra. (Il 22° network è il lucrativo YES Network, che manda in onda le partite degli Yankees e dei Brooklyn Nets, e dovrebbe essere venduto separatamente per circa 3,5 miliardi di dollari). Anche se il flusso di cassa delle reti sportive regionali è cresciuto nel corso degli ultimi 19 anni, in quanto richiedono tariffe di trasporto più elevate dai fornitori di cavo, qualsiasi investimento nella televisione lineare è rischioso nell’era dello streaming e del cord-cutting.

Ancora, sulla carta, è un buon affare per Rafaelian e Ice Cube. “Se lo compri per 10 miliardi di dollari, e la gente pensava che valesse circa 15 miliardi di dollari, non è un cattivo affare”, dice John Tinker, un analista senior dei media alla Gabelli & Company. “Disney è bloccata tra l’incudine e il martello: Devono venderli. Non possono semplicemente toglierli dal mercato, quindi non hanno molta influenza.”

Ma cosa fanno un rapper e un designer di gioielli – entrambi senza quasi nessuna esperienza nella gestione di un network – coinvolti nella guerra delle offerte?

Tutto è iniziato nel 2018, quando Rafaelian è stata avvicinata dal suo socio in affari e avvocato Mark Geragos; lui conosceva il dirigente dell’intrattenimento Jeff Kwatinetz, uno dei cofondatori di Big3 e un avvocato con cui Geragos aveva lavorato in numerosi casi di diritti civili, compresa la causa di Colin Kaepernick contro la NFL. Geragos, già sostenitore della Big3, ha pensato che potesse essere una buona opportunità di investimento per Rafaelian.

Appassionata di basket da sempre (ha giocato alle elementari e tifa per i Boston Celtics), la Alex and Ani di Rafaelian aveva già lucrativi accordi di licenza con la NBA, la NFL e la MLB. Il Big3 – una lega professionale tre contro tre con ex giocatori NBA tra cui Glen Davis, Corey Maggette e Chris Anderson che gioca in luoghi come il TD Garden e il Barclays Center – si adattava al marchio e all’energia giocosa della Rafaelian. Non c’è voluto molto tempo prima che lei fosse coinvolta, investendo una somma non rivelata e facendo sponsorizzare la lega da Alex and Ani.

“Le persone che lo sanno ne sono ossessionate”, dice della lega. “Stiamo ancora facendo le nostre cose per farla conoscere, ma finora non c’è stato altro che successo anno dopo anno. Ora questi meravigliosi giocatori hanno una casa e la gente ama guardarli. Le partite sono così divertenti e piene di energia; è un’atmosfera completamente diversa.”

Se Ice Cube e Rafaelian finiranno per ottenere le reti, manderanno in onda le partite del Big3 di Ice Cube, … una lega di basket 3 contro 3 composta principalmente da ex giocatori NBA in cui Rafaelian è già un investitore.

BIG3/Getty Images

È stato dopo aver investito e in una di queste partite che ha finalmente incontrato Ice Cube – o Cube, come lei lo chiama – di persona, e la coppia ha fatto subito centro.

“Eravamo seduti in prima fila e continuavano a portarci da mangiare: C’erano bistecche e panini. Non so nemmeno dove l’hanno preso. Continuavano a portarlo e basta! Alla fine abbiamo iniziato a darlo via alle persone intorno a noi”, ricorda ridendo, aggiungendo che la loro amicizia e la loro partnership è solo cresciuta da allora.

I due hanno anche collaborato per disegnare gli anelli da campionato in oro bianco incrostati di diamanti e rubini di Alex and Ani.

“Vorrei ringraziare Alex e Ani per aver insistito sulla massima qualità durante il processo di design e per aver creato qualcosa di così bello e significativo per i giocatori”, ha detto Ice Cube del processo.

Fast forward to June 2018, quando il Dipartimento di Giustizia ha annunciato che, affinché l’accordo Disney-Fox andasse in porto, Disney avrebbe dovuto cedere le reti sportive regionali di Fox entro 90 giorni dalla chiusura dell’accordo.

“Stavo prestando attenzione solo perché stavo guardando la legislazione AT&T”, dice Geragos, socio in affari di Rafaelian e collega investitore Big3. “

Hanno detto che volevano una cessione delle reti sportive regionali, e questo ha scatenato la discussione.”

Big3, a quel tempo, stava finendo il suo contratto di due anni con la rete nazionale Fox Sports e cercava altre opzioni di trasmissione. Le reti sportive regionali avrebbero fornito un modo per trasmettere i giochi, così come un modo per espandere il suo marchio.

“Credo che non esistano cose come le coincidenze: Tutto è strategicamente e divinamente coordinato”, dice Rafaelian, che è stato avvicinato da Geragos, Kwatinetz, Ice Cube e altri di Big3 subito dopo che l’idea di fare un’offerta era nata. “Non è una coincidenza; è qualcosa di cui dobbiamo approfittare e andare avanti. … Questa opportunità è una su un milione, o dovrei dire un miliardo”.

Questo è esattamente quanto si sta impegnando nell’affare: 1 miliardo di dollari attraverso una combinazione di contanti e debito. È disposta a far leva su una somma assurda, quasi tutto il suo patrimonio netto, su una strategia per la rete che sembra ancora piuttosto vaga.

Nel descrivere ciò che lei e Ice Cube vogliono fare, ci sono molte parole d’ordine e idee che circolano. Oltre a mandare in onda le partite locali di NBA, NHL e MLB, così come le partite della Big3, hanno intenzione di creare contenuti che “mettano più sinergia nel mondo” e attraggano un pubblico giovane e diversificato con talk show, serie che si concentrino sull’intersezione di sport, cultura e politica, e un take premium su una rete di shopping. In generale, sperano di rendere le reti una destinazione per più di un semplice sport locale, attirando così inserzionisti più grandi.

Tipicamente, le reti sportive regionali si concentrano esclusivamente sul gioco – trasmettendo le partite locali di baseball, basket o hockey, e riempiendo il tempo circostante con repliche di vecchie partite, interviste con gli allenatori e ampi commenti. È un rischio avventurarsi così lontano dal modello tradizionale di una rete sportiva regionale, ma è un rischio che potrebbe funzionare.

“Questi ragazzi hanno una strategia aggressiva. Si stanno allungando, e dovrebbero crescere in un modo leggermente non tradizionale. Se lo fanno bene è enorme, ma è sicuramente più rischioso”, dice l’analista Tinker, aggiungendo che il loro piano significa che le reti non sarebbero in così diretta competizione con ESPN della Disney, una mossa che potrebbe rendere la Big3 più attraente dei suoi concorrenti durante il processo di offerta.

Rafaelian crede che saranno enormi.

“Non lo farei se non pensassi che sia una decisione di business intelligente sotto ogni aspetto”, dice entusiasta, rifiutando di vedere l’ambiente del cord-cutting o la sua mancanza di esperienza nei media come un ostacolo troppo alto per la loro strategia. “Il business di 10 anni fa non è affatto come quello di oggi. Ci saranno diverse strade e rilevanza.”

I giochi stessi forniscono una certa rete di sicurezza, dato che gli eventi sportivi dal vivo stanno ancora attirando il pubblico televisivo. “L’unica cosa che non si taglia è la rete che ti dà la tua squadra locale”, dice Tinker dei fan.

Crede anche in Ice Cube. L’esperienza di Ice Cube nella musica, nella televisione, nel cinema e ora, attraverso Big3, nell’intrattenimento dal vivo gli permette di avere una conoscenza generale del processo creativo e della prossima grande cosa, dice.

“La gente chiede: ‘Come si è formato questo duo pazzo? Ma perché no? È allora che accadono le cose migliori”, dice. “La cosa più bella è quando un gruppo di persone provenienti da diverse parti della vita che hanno tutte qualcosa da portare al tavolo – un cuore aperto, una mente aperta, un background interessante – si uniscono per creare qualcosa di nuovo ed eccitante.”

Non importa cosa succede, Rafaelian irradia la sua caratteristica positività. “Quando cambierai canale, sarà quello che non potrai spegnere.”

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