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Le prime reti di computer

Le prime reti di computer erano sistemi speciali dedicati come SABRE (un sistema di prenotazione aerea) e AUTODIN I (un sistema di comando e controllo della difesa), entrambi progettati e realizzati alla fine degli anni ’50 e all’inizio degli anni ’60. All’inizio degli anni ’60 i produttori di computer avevano iniziato a usare la tecnologia dei semiconduttori nei prodotti commerciali, e sia i sistemi convenzionali di elaborazione a lotti che quelli di condivisione del tempo erano in atto in molte grandi aziende tecnologicamente avanzate. I sistemi di condivisione del tempo permettevano di condividere le risorse di un computer in rapida successione con più utenti, scorrendo la coda degli utenti così rapidamente che il computer sembrava dedicato ai compiti di ciascun utente nonostante l’esistenza di molti altri che accedevano al sistema “simultaneamente”. Questo portò alla nozione di condivisione delle risorse del computer (chiamate computer host o semplicemente host) su un’intera rete. Le interazioni host-to-host sono state immaginate, insieme all’accesso a risorse specializzate (come supercomputer e sistemi di memoria di massa) e l’accesso interattivo da parte di utenti remoti alla potenza di calcolo di sistemi di condivisione del tempo situati altrove. Queste idee furono realizzate per la prima volta in ARPANET, che stabilì la prima connessione di rete host-to-host il 29 ottobre 1969. È stata creata dall’Advanced Research Projects Agency (ARPA) del Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti. ARPANET fu una delle prime reti di computer di uso generale. Connetteva computer in condivisione di tempo in siti di ricerca supportati dal governo, principalmente università negli Stati Uniti, e divenne presto un pezzo critico dell’infrastruttura per la comunità di ricerca informatica negli Stati Uniti. Strumenti e applicazioni – come il protocollo SMTP (Simple Mail Transfer Protocol, comunemente chiamato e-mail), per l’invio di messaggi brevi, e il protocollo FTP (File Transfer Protocol), per trasmissioni più lunghe – emersero rapidamente. Per ottenere comunicazioni interattive a basso costo tra i computer, che tipicamente comunicano in brevi raffiche di dati, ARPANET impiegò la nuova tecnologia della commutazione di pacchetto. La commutazione di pacchetto prende grandi messaggi (o pezzi di dati del computer) e li spezza in pezzi più piccoli e gestibili (conosciuti come pacchetti) che possono viaggiare indipendentemente su qualsiasi circuito disponibile fino alla destinazione finale, dove i pezzi vengono riassemblati. Così, a differenza delle tradizionali comunicazioni vocali, la commutazione di pacchetto non richiede un singolo circuito dedicato tra ogni coppia di utenti.

Le reti commerciali a pacchetto sono state introdotte negli anni ’70, ma sono state progettate principalmente per fornire un accesso efficiente a computer remoti da terminali dedicati. In breve, hanno sostituito le connessioni modem a lunga distanza con circuiti “virtuali” meno costosi su reti a pacchetti. Negli Stati Uniti, Telenet e Tymnet erano due di queste reti a pacchetto. Nessuna delle due supportava le comunicazioni host-to-host; negli anni Settanta questa era ancora la provincia delle reti di ricerca, e lo sarebbe rimasta per molti anni.

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DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency; ex ARPA) ha sostenuto iniziative per le reti a pacchetto terrestri e satellitari. Il sistema radio a pacchetto a terra forniva un accesso mobile alle risorse di calcolo, mentre la rete satellitare a pacchetto collegava gli Stati Uniti con diversi paesi europei e permetteva connessioni con regioni molto disperse e remote. Con l’introduzione della radio a pacchetti, il collegamento di un terminale mobile a una rete di computer divenne fattibile. Tuttavia, i sistemi di condivisione del tempo erano ancora troppo grandi, ingombranti e costosi per essere mobili o anche per esistere al di fuori di un ambiente informatico controllato dal clima. Esisteva quindi una forte motivazione per collegare la rete radio a pacchetti ad ARPANET per permettere agli utenti mobili con semplici terminali di accedere ai sistemi di time-sharing per i quali avevano l’autorizzazione. Allo stesso modo, la rete satellitare a pacchetti fu usata da DARPA per collegare gli Stati Uniti con terminali satellitari che servivano il Regno Unito, la Norvegia, la Germania e l’Italia. Questi terminali, tuttavia, dovevano essere collegati ad altre reti nei paesi europei per raggiungere gli utenti finali. Così nacque la necessità di collegare la rete satellitare a pacchetti, così come la rete radio a pacchetti, con altre reti.

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