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Dallo Stretto di Torres alle latitudini subantartiche, la natura è ancora padrona della maggior parte delle 8222 isole dell’Australia.
Di Tim Low- 24 novembre 2011- Tempo di lettura: 10 Minuti- Stampa questa pagina
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Lord Howe Island della costa orientale del New South Wales è patrimonio dell’umanità. (Credit: Dick and Pip Smith)

Appollaiato su una scogliera in riva al mare, guardo il traffico dei pendolari che scorre sopra di me. È sera presto sull’Isola di Natale, 1800 km a nord-ovest dell’Australia continentale, e i boobies stanno tornando dal loro turno in mare. Centinaia e centinaia di questi grandi uccelli ossuti passano, a volte così vicini che potrei quasi toccarli se ci provassi.

Ci sono anche i più grandi uccelli fregati, che passano su ali nere, simili a falci, e i noddies, molto più piccoli e che battono più velocemente come se avessero fretta. Nella notte questa grande schiera continua, senza mai un suono, o nessuno che io possa sentire al di sopra delle fronde di cocco che crepitano nel vento e il mare che si agita sotto. Sono commosso da questa poderosa sfilata e mi ritrovo a pensare: “Solo su un’isola potrei sperimentare qualcosa del genere.”

“Solo su un’isola” è diventato recentemente il mio ritornello sull’isola di Natale man mano che ogni giorno incredibile si svolgeva. Le isole – specialmente quelle remote – sono modellate da regole insolite. Gli ecosistemi sono più semplici, le dinamiche diverse.

L’Australia è benedetta da 8222 isole e sono luoghi molto speciali. Ognuna è un piccolo mondo a sé: un esperimento unico di vita, un’opportunità per animali e piante di operare in modo diverso. Mi ritrovo sempre attratto da questi luoghi di meraviglia naturale dove le regole di ingaggio variano.

Quando le persone fuggono su un’isola è spesso per rilassarsi ed essere più libere, per rompere alcune regole. Alcuni animali sembrano condividere questo approccio. I predatori sono spesso assenti, quindi certi animali possono farsi gli affari loro senza paura. I boobies dai piedi rossi e marroni che ho visto quella sera lo illustravano, e così anche gli uccelli delle vicine foreste pluviali. Un giorno stavo esaminando un arbusto quando un gruppo di occhi bianchi dell’Isola di Natale – piccoli uccelli verdi – scelse di esaminarmi. Stavano titubando intensamente, a meno di un braccio di distanza. Potevo distinguere ogni piuma sui loro volti e loro potevano senza dubbio vedere ogni pelo sul mio.

Durante l’età dell’esplorazione, i marinai europei furono spesso colpiti dall’impavidità degli animali sulle isole remote. Quando Matthew Flinders stava esplorando il sud della terraferma australiana nel 1802 e incontrò dei canguri rilassati, dedusse astutamente di aver trovato un’isola, e diede a Kangaroo Island, SA, il nome che porta oggi. Al giorno d’oggi, molti campeggi australiani vantano marsupiali addomesticati, ma nessuno può eguagliare i tranquilli canguri di KI. Quando ero lì, una matrona confidente mi lasciò scivolare la mano nel suo marsupio.

Gli uccelli marini che si posavano sulle isole erano spesso catturati così facilmente che i marinai pensavano fossero stupidi. Noddy’ significa sempliciotto e ‘booby’ significa qualcuno che è stupido. Mentre gli uccelli su alcune isole non sono più così “amichevoli”, in altre si verificano ancora incontri ravvicinati. I Noddy si posano occasionalmente sulla testa delle persone e sull’isola Lord Howe, 580 km al largo della costa del NSW, puoi gridare ai petrelli della provvidenza e loro scenderanno fino ai tuoi piedi e ti permetteranno di raccoglierli. Anche i pinguini reali della subantartica Macquarie Island mostrano una sorprendente mancanza di paura.

Quando ci sono stato due anni fa come beneficiario di una borsa di studio della Australian Antarctic Division Arts, ho imparato che ‘penguin watching’ significa più di una cosa, perché un pinguino guarda indietro. Ci sono dei protocolli su quanto vicino a loro puoi andare, ma nessuna regola per tenerli lontani da te. Se passeggiavo su una spiaggia mi guardavano con cautela, ma ogni volta che restavo fermo avevo presto il mio piccolo fan club, un gruppetto di curiosi che mi belavano in faccia e mi mordicchiavano le dita.

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Le isole dell’Australia comprendono tutti i tipi

Le isole sono classificate in due tipi: oceaniche e continentali. Le dinamiche di ciascuna sono diverse. Le isole oceaniche nascono in mare, come vulcani nascenti, crosta oceanica sollevata o vecchie montagne sommerse ricoperte da una patina di corallo e sabbia. La varietà di vita su queste isole è sempre limitata, perché tutto ciò che si trova su di esse è dovuto arrivare da molto lontano, volando, galleggiando o, come nel caso dei pinguini, nuotando. Quando i biologi esplorarono per la prima volta l’Isola di Natale – una classica isola oceanica – il loro conteggio di animali vertebrati era minuscolo. C’erano solo sei specie di uccelli della foresta, cinque mammiferi, sei rettili e nessuna rana.

Questo è un punteggio misero per un pezzo di 135 kmq di foresta tropicale. Le rane sono rare sulle isole oceaniche come il tesoro dei pirati, perché la salsedine sulla loro pelle umida le uccide presto, quindi raramente sopravvivono ai viaggi in mare su tronchi o detriti. La massa terrestre più vicina all’isola di Natale, Java, si trova 350 km più a nord. La maggior parte delle isole australiane sono continentali. Sono fette della terraferma che sono state bloccate dall’innalzamento dei mari 12-6000 anni fa, dopo la più recente era glaciale.

Per esempio, Fraser Island, 200 km a nord di Brisbane nel Queensland, abbonda di rane, perché i loro antenati non hanno dovuto attraversare nessun oceano per arrivarci. La maggior parte delle isole continentali sono troppo piccole per conservare la fauna originale – quindi gli animali più grandi come canguri, dingo, emù e koala di solito mancano – ma Fraser è abbastanza grande da mantenere una ricca fauna continentale, senza uccelli impavidi o altri abitanti bizzarri.

Uccelli dell’isola

Quando le piccole isole continentali non hanno predatori, spesso attirano gli uccelli marini nidificanti e si sviluppa una comunità particolare. Gli uccelli marini scelgono le isole senza predatori per nidificare e riposare perché, come le tartarughe marine e le foche, non hanno agilità e velocità sulla terraferma. Il loro numero su alcune isole è sorprendente. Ogni estate 440 ettari di Babel Island, al largo di Flinders Island nello Stretto di Bass, ospitano più di 5 milioni di falchi di mare dalla coda corta, o muttonbirds.

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Con il tempo, alcuni uccelli dell’isola che si nutrono tranquillamente a terra perdono interesse a volare e diventano invece più grandi. Questo è successo alle Mauritius al dodo. Questo gigantesco piccione senza volo non aveva nulla da temere finché non sono arrivate le navi di legno con equipaggi di uomini affamati. Sull’isola di Lord Howe, una diminuzione delle ali ha avuto luogo su un gallinaccio e su un tordo bianco molto più grande. Il bianco non è un grande colore per un uccello grassoccio a terra, e quando arrivarono gli inglesi, il tordo di Lord Howe fece presto la fine del dodo. Per fortuna la popolazione di gallinella d’acqua è sopravvissuta, recuperando gradualmente da un minimo di soli 30 individui negli anni ’70 a circa 300 oggi.

Christmas Island non è adatta agli uccelli senza volo perché è piena di granchi. In nessun’altra parte del mondo ci sono così tanti grandi crostacei che sguazzano in una foresta pluviale tropicale. Ci sono granchi rossi, granchi blu e la loro nemesi molto più grande, il granchio ladro. I granchi rossi raggiungono densità impressionanti di 2,5 per metro quadrato e una popolazione totale che una volta superava i 100 milioni. Consumando le foglie cadute, mantengono il suolo della foresta immacolatamente pulito.

Gli animali delle isole a volte raggiungono densità improbabili quando i concorrenti e i predatori sono limitati, un esempio di “rilascio ecologico”. Lo stesso concetto si applica alla volpe volante di Christmas Island, che si agita sotto il sole perché non ha predatori da temere.

Christmas Island oggi è un’istantanea del mondo che avremmo potuto avere se gli animali con la spina dorsale non si fossero mai evoluti – un mondo governato da sferraglianti artropodi segmentati. I granchi rapinatori, con i loro colori sgargianti e le loro strane parti mobili, sembrano robot di un film di mostri ad alta tecnologia. Ognuno di quelli che ho incontrato ha richiesto un salto di fede solo per credere che fosse reale. Sono gli animali più grandi dell’Isola di Natale dopo gli uccelli marini, raggiungendo le dimensioni di un pallone da calcio e un peso di quattro chili. I più grandi hanno probabilmente 50-60 anni, un’età che pochi mammiferi o uccelli raggiungono.

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A differenza dei granchi rossi, che sono speciali dell’isola di Natale, i granchi rapaci occupano le isole di tutto l’oceano Indiano e Pacifico. La loro prole viaggia sulle correnti marine, ma sopravvivono sulla terraferma solo dove non ci sono mammiferi predatori. Se l’isola di Natale avesse le stesse lontre e scimmie di Java più a nord, i granchi non ci sarebbero. Quindi le isole sono rese speciali da ciò che non c’è.

I granchi rapaci – alcuni dei più grandi animali senza spina dorsale che camminano sulla terra – evidenziano il fatto che i cambiamenti di dimensioni, su e giù, possono verificarsi sulle isole. Il drago di Komodo – la lucertola di gran lunga più grande del mondo – e il dodo sono famosi giganti delle isole. Al contrario, l’anno scorso il mondo è stato scosso dalla scoperta a Flores, in Indonesia, di resti umani pigmei, dimostrando che sulle isole anche le persone possono “rimpicciolirsi”. Gli “hobbit” di Flores erano alti solo 1 metro.

In Australia, sorprendenti emù nani furono incontrati da Matthew Flinders e altri esploratori a Kangaroo Island e King Island, nello Stretto di Bass. Gli uccelli di King Island erano solo la metà della massa degli emù della terraferma, da cui apparentemente si sono evoluti. Le risorse limitate sulle isole spesso avvantaggiano gli animali più piccoli che hanno bisogno di meno da mangiare, specialmente dove mancano i predatori. Tragicamente, entrambi gli emù nani furono cacciati fino all’estinzione all’inizio del 19° secolo prima che si imparasse molto su di loro.

I serpenti tigre neri che si sono arenati sulle isole dello Stretto di Bass se la sono cavata molto diversamente, perché su quelle isole nidificano immensi stormi di muttonbirds. Con una dispensa infinita di pulcini grassottelli, i serpenti di alcune isole divennero giganti. Su Mount Chappell Island si dice che raggiungano i 2 metri, il doppio della lunghezza dei loro cugini della terraferma. Fortunatamente per i visitatori umani sono placidi come molti uccelli dell’isola. Giganti e nani possono evolversi rapidamente se le popolazioni delle isole sono piccole, perché i cambiamenti genetici si diffondono rapidamente.

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In alcune isole anche le piante sono giganti. Il cavolo di Macquarie Island potrebbe vincere tutti i nastri di una mostra di paese se avesse davvero l’aspetto di un cavolo. Ha foglie lunghe 1 m, se si contano i gambi. Il suo gigantismo è attribuito al clima umido stabile, al terreno ricco fertilizzato dagli uccelli marini e alla mancanza di erbivori.

Prima proprietà immobiliare sulle nostre isole

Durante l’ultima era glaciale quasi tutte le isole continentali dell’Australia cessarono di esistere – si fusero nuovamente con la terraferma. Il periodo relativamente breve trascorso dalla loro riemersione ha limitato le loro opportunità di svilupparsi separatamente. I nani emu si sono evoluti insolitamente velocemente, anche se a parte il rimpicciolimento probabilmente non sono cambiati molto.

Solo poche isole oceaniche sono rimaste completamente isolate e sono di gran lunga le più caratteristiche. L’Isola di Natale, l’Isola di Lord Howe e l’Isola di Norfolk, 1700 km a nord-est di Sydney, sono tre gioielli inestimabili, ognuno dei quali ospita un gran numero di specie uniche. Le 250 specialità dell’Isola di Natale includono un piccione della frutta (mansueto come gli altri uccelli), un uccello-fregata, un gufo, una farfalla, uno scorpione cieco delle caverne e persino una zanzara. Lord Howe, tra gli altri tesori, ha più di 100 piante uniche, tra cui felci e palme. Norfolk vanta 45 piante uniche più un pappagallo, un warbler e due occhi bianchi. Quando vedi un pappagallo di Norfolk Island in un pino di Norfolk Island sai di essere a Norfolk Island.

Macquarie e Heard sono anche vecchie isole oceaniche di immenso valore. Anche se i loro uccelli, le foche e la maggior parte delle loro piante si trovano su altre isole subantartiche, basta fare un giro del mappamondo per vedere quanto siano scarse e piccole queste isole. Le latitudini che occupano sono per lo più mare freddo e vuoto. La terra subantartica è il bene immobile più raro di tutti e i suoi valori ecologici sono enormi.

Le altre isole remote dell’Australia sono gli isolotti corallini nell’Oceano Indiano e nel Mar dei Coralli. Le isole Cocos (Keeling) si trovano più di 2000 km a nord-ovest dell’Australia continentale, mentre Ashmore Reef e Cartier Island si trovano a nord di Derby in WA. A est della Grande Barriera Corallina, ci sono 46 piccole baie nel Territorio delle Isole del Mar dei Coralli. Questi isolotti, così come quelli che costeggiano la Grande Barriera Corallina, sono formati da sabbia infertile e detriti di corallo. Alzandosi solo pochi metri sopra il livello del mare, sono troppo piccoli e instabili per sostenere diverse comunità, ma come siti di riproduzione per gli uccelli marini sono eccezionali. Nel nord della Grande Barriera Corallina, un simpatico ratto autoctono – il melomys di Bramble Cay, in via di estinzione – è confinato su un’isola lunga appena 340 m e larga meno della metà.

Tra le isole continentali dell’Australia, la Tasmania occupa un posto speciale. Anche se ha spesso formato collegamenti con la terraferma, centinaia di suoi animali e piante sono unici. Un esempio è il wattlebird giallo, il più grande gruccione del mondo, che ha dei bargigli così lunghi e penzolanti che sembra che indossi salsicce crude come orecchini. I ponti di terra che continuavano a collegare la Tasmania al Victoria erano spesso troppo aridi perché uccelli come questo potessero attraversarli.

Specie uniche si trovano anche su altre isole continentali. Una volta, molto tempo fa, ho fatto rotolare una roccia su Magnetic Island, vicino a Townsville, nel nord del Queensland, e sono stato entusiasta di scoprire una nuova specie di lucertola: una minuscola skink marrone con una lucentezza iridescente. Dubito che la mia lucertola si sia evoluta lì dopo l’ultimo innalzamento del mare, e sospetto invece che l’isola rocciosa sia stata il suo rifugio a lungo termine, che il mare fosse alto o basso.

Questo solleva un punto che i biologi fanno spesso – che le isole di habitat ovunque possono funzionare come isole nel mare. Sulle montagne del Queensland ci sono isole di foresta pluviale con le loro uniche lucertole e lumache. Il Victoria occidentale vanta la sua “isola” nana, un cacatua nero dalla coda rossa confinato a una zona di foresta di cortecce filiformi dove i semi sono piccoli. Questi rari uccelli, che sono diventati la mascotte dei Commonwealth Games del 2006, sono il 30% più piccoli dei cacatua neri più a nord.

Le isole australiane – rifugi ambientali

Le isole australiane sono luoghi da celebrare e ammirare, ma a volte sono anche luoghi da piangere. Gli attributi che le rendono così speciali le rendono anche vulnerabili. Gli animali che non hanno naso per la paura vengono uccisi troppo facilmente.

Sull’isola Macquarie, i cacciatori di foche che avevano finito le foche radunavano pinguini gentili e belanti e li gettavano in vasche bollenti per trasformarli in olio. Migliaia di esemplari morirono così fino a quando l’esploratore antartico Douglas Mawson fece pressione per fermare l’uccisione. Gatti, ratti, conigli e malattie introdotte hanno aggravato il tributo.

Gli uccelli sulle piccole isole sono spesso così pochi che non possono sostenere grandi perdite. Le minuscole isole Norfolk e Lord Howe hanno perso più uccelli per estinzione di tutta l’Australia continentale. L’isola di Natale ha perso a causa della malattia due ratti giganti nativi. Non è una coincidenza che una specialità dell’isola – il dodo – sia diventato il simbolo mondiale dell’estinzione.

La conservazione delle isole è una preoccupazione globale perché le isole sono ovunque in difficoltà. Sull’isola di Norfolk, il ranger Ron Ward mi ha mostrato i collari di metallo che mette intorno alle entrate dei nidi in cui si riproducono i pappagalli in via di estinzione, per tenere fuori i ratti introdotti. Sulla vicina Phillip Island mi ha mostrato uno spettacolare ibisco in via d’estinzione che conigli, capre e maiali introdotti hanno ridotto a un solo ciuffo. Sull’Isola di Natale, l’ufficiale di Parks Australia Mick Jeffery mi ha mostrato le esotiche formiche pazze che si moltiplicano nella foresta pluviale, uccidendo tutto ciò che è vivo. Trenta milioni di granchi sono morti prima che una ricerca sponsorizzata dall’Australian Geographic Society aiutasse a stabilire una grande operazione per avvelenare le formiche. Il programma di controllo delle formiche ha visto migliorare lo stato di conservazione del booby di Abbott, che nidifica sull’Isola di Natale – da criticamente in pericolo a in pericolo – nella Lista Rossa delle specie minacciate dell’Unione Mondiale per la Conservazione della Natura del 2006.

I ranger dei parchi nazionali che lavorano in questi luoghi compiono imprese incredibili, spesso con budget esigui. Dobbiamo a loro se il gallinaccio di Lord Howe Island, il gufo di Norfolk Island e l’ibisco di Phillip Island sono qui oggi.

Le isole giocano ora un ruolo importante nel garantire un futuro a molti animali della terraferma. Quando le volpi e i gatti hanno invaso l’Australia continentale, alcune delle loro prede sono sopravvissute solo al largo. La Tasmania ha dato rifugio a quolls, bettongs e pademelons, anche se il loro futuro è sotto una nuvola ora che le volpi hanno invaso la Tasmania. Piccole isole al largo dell’Australia occidentale e meridionale hanno salvato altre rarità, tra cui il lepre-wallaby a bande e il topo di Shark Bay, e i bandicoot e i ratti a nido d’ape stanno ora ottenendo una tregua nelle riserve recintate della terraferma.

Le isole forniscono un’assicurazione per molti che ne hanno bisogno, compresi quei piccoli wallaby taccagni chiamati quokka su Rottnest Island, al largo di Perth. L’assicurazione dell’isola è entrata in gioco recentemente quando i quoll del Kakadu National Park sono stati spediti sulle isole per proteggerli dai rospi di canna. Le isole sono luoghi molto toccanti. C’è così tanto che possono insegnarci sulla natura e la conservazione, sulla scoperta e la perdita. Charles Darwin e Alfred Russell Wallace hanno concepito la teoria dell’evoluzione dopo aver visitato delle isole. Nelle isole Galapagos e in Indonesia, ognuno ha potuto vedere chiaramente le forze che operano più ampiamente.

Christmas Island ha fatto lo stesso per me. Gli animali erano così grandi, vicini e abbondanti che la natura stessa appariva più grande, come ingrandita. Potevo dire di essere su un’isola, ma potevo anche percepire più fortemente il mondo in generale – il palcoscenico su cui, nonostante tutte le città e il trambusto umano, le forze naturali operano ancora con forza.

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