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Aaron Douglas (26 maggio 1899 – 3 febbraio 1979) è stato un pittore, illustratore ed educatore di arti visive americano. È stato una figura importante del Rinascimento di Harlem. Ha sviluppato la sua carriera artistica dipingendo murales e creando illustrazioni che hanno affrontato le questioni sociali sulla razza e la segregazione negli Stati Uniti utilizzando immagini afrocentriche. Douglas ha preparato il terreno per i giovani artisti afro-americani per entrare nel regno delle arti pubbliche attraverso il suo coinvolgimento con la Harlem Artists Guild. Nel 1944, concluse la sua carriera artistica fondando il Dipartimento d’Arte alla Fisk University di Nashville, Tennessee. Ha insegnato classi di arte visiva alla Fisk fino al suo pensionamento nel 1966. Douglas è conosciuto come un leader di spicco nell’arte moderna afro-americana il cui lavoro ha influenzato gli artisti per gli anni a venire.
Aaron Douglas è nato a Topeka, Kansas, il 26 maggio 1899, da Aaron Douglas, Sr, un panettiere del Tennessee, ed Elizabeth Douglas, una casalinga e artista dilettante dell’Alabama. La sua passione per l’arte deriva dall’ammirazione dei disegni della madre. Frequentò la Topeka High School, durante la quale lavorò per la Skinner’s Nursery e per il cantiere della Union Pacific, e si diplomò nel 1917.
Dopo la scuola superiore, Douglas si trasferì a Detroit, Michigan, e svolse vari lavori, tra cui lavorare come stuccatore e modellare la sabbia dei radiatori delle automobili per la Cadillac. Durante questo periodo, ha frequentato le lezioni gratuite al Detroit Museum of Art prima di frequentare il college presso l’Università del Nebraska nel 1918. Mentre frequentava il college, Douglas lavorò come aiuto cameriere per finanziare la sua istruzione. Quando iniziò la prima guerra mondiale, Douglas tentò di unirsi allo Student Army Training Corps (SATC) all’Università del Nebraska, ma fu respinto. Gli storici hanno ipotizzato che questo licenziamento fosse correlato al clima di segregazione razziale della società americana e dei militari. Si trasferì quindi per un breve periodo all’Università del Minnesota, dove si offrì volontario per il SATC e ottenne il grado di caporale. Dopo la firma dell’armistizio, tornò all’Università del Nebraska, dove ricevette un Bachelor of Fine Arts nel 1922.
Dopo la laurea, Douglas lavorò come cameriere per la Union Pacific Railroad fino al 1923, quando si assicurò un lavoro come insegnante di arti visive alla Lincoln High School di Kansas City, Missouri, rimanendo lì fino al 1925. Durante il suo periodo a Kansas City, scambiò lettere con Alta Sawyer, la sua futura moglie, sui suoi piani oltre l’insegnamento in una scuola superiore. Voleva portare la sua carriera artistica a Parigi, Francia, come molti dei suoi coetanei aspiranti artisti.
Nel 1925, Douglas intendeva passare per Harlem, New York, sulla strada per Parigi per avanzare nella sua carriera artistica. Fu convinto a rimanere ad Harlem e a sviluppare la sua arte durante il culmine dell’Harlem Renaissance, influenzato dagli scritti di Alain Locke sull’importanza di Harlem per gli aspiranti afroamericani. Mentre era ad Harlem, Douglas studiò sotto Winold Reiss, un ritrattista tedesco che lo incoraggiò a lavorare con temi afro-centrici per creare un senso di unità tra gli afroamericani con l’arte. Douglas lavorò con W. E. B. Du Bois, allora redattore di The Crisis, una rivista mensile della NAACP, e divenne lui stesso redattore artistico per un breve periodo nel 1927. Douglas illustrò anche per Charles S. Johnson, allora redattore di Opportunity, la pubblicazione ufficiale della National Urban League. Queste illustrazioni si concentravano su articoli riguardanti il linciaggio e la segregazione, il teatro e il jazz. Le illustrazioni di Douglas comparvero anche nei periodici Vanity Fair e Theatre Arts Monthly. Nel 1927, a Douglas fu chiesto di creare il primo dei suoi murales al Club Ebony, che metteva in evidenza la vita notturna di Harlem.

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