Trattare la depressione con i funghi magici

Damir Omerović/Unsplash
Fonte: Damir Omerović/Unsplash

La depressione e il suicidio sono importanti problemi di salute pubblica. Le nostre terapie attualmente disponibili non sono così efficaci come vorremmo. Il tasso di suicidio è in aumento. C’è un urgente bisogno di interventi nuovi ed efficaci per la depressione.

Alcuni psichedelici possono mostrare un potenziale come intervento per la suicidalità. La sfida per i pazienti e i medici sarà quella di superare lo stigma negativo associato al loro uso. Una sfida simile continua ad affliggere la diffusa accettazione della marijuana medica.

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Uno psichedelico promettente è la psilocibina, che si trova in più di 75 specie di funghi, il più famoso dei quali è il Psilocybe Mexicana, noto come “Fungo magico”. La psilocibina viene convertita spontaneamente in psilocina dopo l’ingestione; la psilocina è più solubile nei lipidi ed è l’effettivo agente psicoattivo. Recenti prove PET suggeriscono che le azioni psicoattive della psilocina dipendono dalla sua capacità di stimolare uno specifico recettore della serotonina chiamato 5HT2A. Ad oggi, la psilocibina ha dimostrato risultati modesti, anche se alcuni autori sostengono che siano promettenti, in studi clinici per il trattamento della dipendenza, della depressione, del disturbo da stress post-traumatico e dell’ansia da morte.

Molte specie diverse dei funghi Psilocybe contengono anche una serie di beta-carboline derivate dal triptofano, come l’harmane e l’harmine, che possono anche influenzare positivamente le funzioni cerebrali. Perché le beta-carboline sono importanti nell’azione dei funghi Psilocybe? Le beta-carboline sono potenti inibitori di un enzima chiamato monoammina ossidasi, che è responsabile dell’inattivazione della psilocina. Questo è un comportamento affascinante per qualsiasi pianta o fungo. Il Psilocybe produce una varietà di prodotti naturali diversi attraverso percorsi unici che divergono dallo stesso blocco di costruzione, cioè il triptofano, portando alla produzione di composti dissimili, e tutti questi contribuiscono direttamente o indirettamente agli stessi effetti farmacologici.

Ora che si sa cosa c’è dentro il fungo, perché qualcuno dovrebbe aspettarsi che la psilocibina sia utile nel trattamento della depressione? In effetti, nessuno si sarebbe mai aspettato che un agonista 5HT2A come la psilocibina potesse essere utile per il trattamento delle malattie mentali.

Per capire perché questo è vero, è necessario apprezzare il ruolo dei recettori 5HT2A nel cervello. Per esempio, anomalie nella struttura e nella funzione dei recettori 5HT2A possono essere alla base della presenza di schizofrenia, depressione/ansia e tossicodipendenza. Queste condizioni sono trattate da farmaci che bloccano i recettori 5HT2A. Lasciatemi sottolineare quest’ultimo punto: I farmaci che trattano la depressione e l’ansia agiscono esattamente all’opposto della psilocibina!

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Forse i benefici del fungo Psilocybe sono dovuti alle azioni delle beta-carboline. Le beta-carboline harmane e harmaline hanno prodotto un effetto antidepressivo in un recente studio sugli animali. I farmaci che bloccano la monoammina ossidasi sono stati usati per molti decenni per trattare gli episodi depressivi maggiori quando altri farmaci hanno fallito. Oggi non sono ampiamente prescritti perché hanno tutti un brutto effetto collaterale con un nome piuttosto benigno: l'”Effetto Formaggio”. Se una persona che prende una beta-carbolina o qualsiasi inibitore della monoamino ossidasi consuma cibi che contengono l’aminoacido tiramina, che si trova nella birra, nel formaggio e nei vini, la sua pressione sanguigna può aumentare drammaticamente, portando a crisi ipertensive, ictus e morte.

La nostra conoscenza delle complesse azioni del contenuto del fungo Psilocybe nel cervello potrebbe un giorno portare a migliori terapie per la depressione. Tuttavia, non siamo ancora arrivati a questo punto. Quasi certamente, gli individui con depressione che non beneficiano delle terapie antidepressive standard possono trovare beneficio nell’uso di estratti di questo fungo, a condizione che possano gestire il rischio dell’Effetto Formaggio.

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