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トレス海峡から亜南極まで、オーストラリアの8222の島々のほとんどでは、今でも自然が支配しています。
By Tim Low-November 24, 2011- Read Time: 10分- このページを印刷する
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ニューサウスウェールズ州の東海岸にあるロード・ハウ島は世界遺産に登録されている。 (Credit: Dick and Pip Smith)

水辺の崖に腰掛けて、頭上を行き交う通勤客を眺めている。 オーストラリア本土の北西1800キロに位置するクリスマス島では、夕刻になるとハシビロコウが海での仕事を終えて戻ってくる。 何百羽もの大きな骨のある鳥が通り過ぎていき、時には触ろうとすれば触れてしまいそうなほどの近さです。

大型のフリゲートバードも、黒い鎌のような翼で通り過ぎていきますし、ノドグロもずっと小さく、急いでいるかのように速く羽ばたいています。 夜になっても、この大規模なホストは音もなく、あるいは風に吹かれてパチパチと音を立てるココナッツの葉や、眼下に広がる海の波の上では何の音も聞こえません。 私はこの大行列に感動し、こう思った。 “

「島ならでは」という言葉は、最近、クリスマス島での素晴らしい日々の中で、私の口癖になりました。 島 – 特に遠隔地の島 – は、通常とは異なるルールで形成されています。 生態系はよりシンプルで、ダイナミクスも異なります。

オーストラリアには8222の島があり、それらはとても特別な場所です。 それぞれの島は、それ自体が小さな世界であり、生命のユニークな実験場であり、動物や植物が異なった活動をする機会でもあります。

人々が島に逃避するのは、リラックスしたり、もっと自由になったり、いくつかのルールを破ったりするためであることが多いです。 動物の中にも、この考え方を共有するものがいるようです。 捕食者がいないことが多いので、ある種の動物は恐れずに仕事をすることができます。 その日の夜に見たアカアシカツオドリやヒメカツオドリがそれを物語っていたし、近くの熱帯雨林に生息する鳥たちもそうだった。 ある日、私が低木を調べていると、クリスマス島のメジロの一団が私を調べようとした。 彼らは、腕の長さほども離れたところで、熱心に話をしていた。

大航海時代、ヨーロッパの船乗りたちは、しばしば離島の動物たちの恐れを知らない様子に驚かされました。 1802年、オーストラリア本土の南側を探検していたマシュー・フリンダースは、リラックスしたカンガルーに出会い、島を発見したのだと推理して、SA州のカンガルー島に今日の名前を付けました。 今ではオーストラリアのキャンプ場には有袋類を飼っているところが多いが、カンガルーののんびりさにはかなわない。

島をねぐらにしている海鳥は、船乗りがバカだと思っているほど簡単に捕まえることができます。 Noddy」は「simpleton」、「booby」は「愚かな人」という意味です。 今では、島の鳥たちはそれほど友好的ではなくなってしまったが、他の島では今でも接近戦が行われている。 ニューサウスウェールズ州の海岸から580km離れたロード・ハウ島では、ミズナギドリに向かって鳴くと、足元まで降りてきて、拾ってくれるそうです。 また、亜南極のマッコーリー島のキングペンギンも、驚くほどの恐怖心のなさを示しています。

2年前にオーストラリア南極課のアートフェローシップで行ったとき、「ペンギン・ウォッチング」の意味は1つではないことを知りました。 どこまで近づいていいかというプロトコルはあっても、遠ざけるためのルールはありません。

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オーストラリアの島々にはさまざまな種類がある

島は、海洋性のものと大陸性のものの2種類に分類されます。 それぞれの島での動きは異なります。 海洋性の島々は、隆起した火山、隆起した海洋地殻、珊瑚や砂の膜で覆われた古い沈没した山など、海で生まれます。 このような島では、生物の種類は常に限られています。なぜならば、島に生息するすべての生物は、空を飛んだり、浮かんだり、あるいはペンギンのように泳いだりして、遠くからやってくる必要があったからです。 生物学者が、典型的な海洋島であるクリスマス島を初めて探検したとき、彼らが数えた脊椎動物の数はわずかだった。 森の鳥が6種、哺乳類が5種、爬虫類が6種で、カエルはいませんでした。

これは135平方キロメートルの熱帯林にしては、わずかな成績です。 カエルは湿った肌に塩水がかかるとすぐに死んでしまうので、丸太や瓦礫に乗って海上を航海してもほとんど生き残れないため、海洋島では海賊の宝のように珍しい存在です。 クリスマス島に最も近い陸地は、北に350km離れたジャワ島である。 オーストラリアの島々のほとんどは大陸性です。 最近の氷河期の後、12〜6000年前に海面上昇によって取り残された本土の一部です。

例えば、クイーンズランド州ブリスベンの北200kmにあるフレーザー島には、カエルがたくさん生息していますが、これは彼らの祖先が海を渡る必要がなかったからです。 ほとんどの大陸の島は、元々の野生生物を保護するには小さすぎます。そのため、カンガルー、ディンゴ、エミュー、コアラなどの大型動物はたいていいませんが、フレーザー島は十分な大きさがあるため、大胆不敵な鳥やその他の風変わりな住人がいなくても、豊かな大陸の動物相を維持することができます。

島の鳥

小さな大陸の島に捕食者がいないと、営巣する海鳥が集まり、独特のコミュニティが形成されます。 海鳥は、ウミガメやアザラシのように陸上での敏捷性やスピードに欠けるため、捕食者のいない島を巣作りや休息の場としています。 いくつかの島での海鳥の数は驚くべきものです。 バス海峡のフリンダース島沖にある面積440ヘクタールのバベル島では、毎年夏になると500万羽以上のコオバシミズナギドリ(ムツゴロウ)が集まります。

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地上で安全に餌を食べる島の鳥の中には、時間の経過とともに飛ぶことに興味を失い、かえって大きくなってしまうものがあります。 モーリシャスのドードーがそうでした。 この巨大な飛べないハトは、お腹をすかせた男たちを乗せた木造船がやってくるまで、何も恐れることはありませんでした。 ロード・ハウ島では、キジバトとそれよりも大きなシロハラキジバトの翼が小さくなった。 白は地上にいる太った鳥にとってはあまり良い色ではないので、イギリス人がやってくると、ロードハウ島のスワムフェンはすぐにドードーのようになってしまいました。

クリスマス島が飛べない鳥に適していないのは、カニが這っているからです。 これほど大きな甲殻類が熱帯雨林の中をウロウロしている場所は、世界でも他にありません。 赤いカニ、青いカニ、そしてそのはるかに大きな宿敵である強盗ガニです。 アカガニは1平方メートルあたり2.5匹という驚異的な密度を誇り、かつては総人口が1億人を超えたこともあるという。 落ち葉を食べることで、森の床をきれいに保つことができます。

島の動物は、競争相手や捕食者が限られているときに、あり得ないほどの密度になることがありますが、これは「生態系の解放」の例です。

クリスマス島のオオコウモリは、明るい日差しの中で飛び回っていますが、これも同じような考え方です。

現在のクリスマス島は、もし背骨のある動物が進化しなかったとしたらどうなっていたか、という世界のスナップショットです。 鮮やかな色と奇妙な動きをするロブリカニは、まるでハイテク・モンスター映画に出てくるロボットのようだ。 私が出会ったどのカニも、それが本物だと信じるためには信仰の飛躍が必要だった。 海鳥に次いでクリスマス島最大の動物であり、大きさはサッカーボールほど、重さは4キロにもなる。 大きいものでも50~60歳くらいで、哺乳類や鳥類ではほとんどいない年齢だという。

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クリスマス島にしか生息しないアカテガニとは異なり、ロブアカテガニはインド洋や太平洋上のあらゆる島に生息しています。 子孫は海流に乗って移動しますが、捕食する哺乳類がいない陸地でしか生きられません。 もしクリスマス島に、北のジャワ島と同じようにカワウソやサルがいたら、カニはいなかったでしょう。

地球上を歩く背骨のない最大級の動物であるゴムカニは、島では上下のサイズの変化が起こりうるという事実を強調しています。 世界最大のトカゲであるコモド・ドラゴンやドードーは、島の巨人として有名です。 逆に、昨年インドネシアのフローレス島で発見されたピグミー族の人骨は世界を震撼させましたが、これは島では人間も「縮小」することを示しています。 フローレス島の「ホビット」は身長が1mしかありませんでした。

オーストラリアでは、マシュー・フリンダースをはじめとする探検家たちが、バス海峡のカンガルー島とキング島で、印象的なドワーフ・エミューに出会いました。 キング島のエミューは、進化したと思われる本土のエミューの半分の大きさしかありませんでした。 島では資源が限られているため、特に捕食者がいない場所では、より少ない食事量で済む小型の動物が有利になることが多い。 残念なことに、両エミューの小人は、彼らについて多くのことが解明される前の19世紀初頭に狩り出されて絶滅してしまいました。

バス海峡の島々に取り残されたブラックタイガースネークの場合は、非常に異なる結果となりました。なぜなら、これらの島々には膨大な数のムツゴロウの群れが巣を作っているからです。 バス海峡の島々に取り残されたブラックタイガースネークは、全く違った運命を辿りました。 マウント・チャペル島では、本土のヘビの2倍にあたる2メートルにまで成長したという。 幸いなことに、人間の訪問者に対しては、多くの島の鳥のように穏やかに接してくれます。 巨人や小人は、島の人口が少なければ、遺伝子の変化がすぐに広まるため、急速に進化します。

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いくつかの島では、植物でさえも巨人です。 マッコーリー島のキャベツは、実際にキャベツのように見えれば、カントリーショーですべてのリボンを獲得できるでしょう。 茎を含めると、葉の長さは1mにもなります。

島の一等地

最近の氷河期には、オーストラリアの大陸の島々のほとんどが消滅し、本土に吸収されてしまいました。 再開してからの期間が比較的短いため、それぞれの島が別々に発展する機会は限られています。

完全に孤立した状態で残っている海洋島は数少ないですが、その中でも最も特徴的な島です。 シドニーの北東1700kmに位置するクリスマス島、ロード・ハウ島、ノーフォーク島の3つの島は、貴重な宝石のような島で、それぞれにたくさんの固有種が生息しています。 クリスマス島の250種の特産品には、フルーツピジョン(他の鳥と同様に飼いならされている)、フリゲートバード、フクロウ、蝶、盲目の洞窟サソリ、そして蚊まで含まれている。 ロード・ハウ島には、木のシダやヤシなど、100種類以上のユニークな植物が生息しています。 ノーフォーク島には、45種類のユニークな植物に加え、オウム、ウグイス、2羽のメジロがいます。 ノーフォーク島の松の中にいるノーフォーク島のオウムを見れば、ノーフォーク島にいることがわかるでしょう。

マッコーリー島とハード島も、計り知れない価値を持つ古い海洋島です。

マッコーリー島とハード島も古い海洋島で、その価値は計り知れません。鳥やアザラシ、植物のほとんどは他の亜南極島で見られるものですが、そのような島がいかに希少で小さなものであるかは、地球儀を指でなぞるだけでわかります。 彼らが住む緯度帯は、ほとんどが寒くて何もない海です。

オーストラリアの他の離島には、インド洋と珊瑚海に浮かぶ珊瑚礁の島々があります。 ココス(キーリング)諸島はオーストラリア本土から北西に2000km以上離れており、アシュモア・リーフとカルティエ島は西オーストラリア州のダービーの北に位置しています。 グレート・バリア・リーフの東側には、珊瑚海諸島準州の46の小さな島々があります。 これらの小島は、グレート・バリア・リーフに隣接する小島と同様に、肥沃でない砂と珊瑚の瓦礫でできています。 海面からわずか数メートルの高さしかないこれらの小島は、多様なコミュニティを維持するには小さく不安定ですが、海鳥の繁殖地としては優れています。

オーストラリアの大陸の島々の中でも、タスマニアは特別な存在です。

オーストラリアの大陸の島々の中でも、タスマニアは特別な存在です。しばしば本土とのつながりができていますが、何百もの動物や植物が固有のものです。 例えば、世界最大のミツスイスイの仲間であるイエロー・ワトルバードは、生のソーセージをイヤリングにしているかのように長いワタを垂らしています。

他の大陸の島々でも、ユニークな種は見られます。 昔、クイーンズランド州北部のタウンズビルの近くにあるマグネティック島で岩を転がしたとき、新種のトカゲを発見して興奮したことがあります。 このトカゲは、前回の海面上昇以降に進化したのではなく、海が高くても低くても、岩の多い島が長期的な避難場所になっていたのではないかと考えています。

これは生物学者がよく指摘することですが、どこにでもある生息地の島が海の中の島のように機能することがあります。 クイーンズランド州の山には、独自のトカゲやカタツムリが生息する熱帯雨林の島があります。 ビクトリア州西部には、独自の「アイランド」ドワーフがあります。これは、種子が少ないストリンギーバーク森林の一帯に生息するアカオクロオウムです。

オーストラリアの島々 – 環境保護区

オーストラリアの島々は、祝福すべき場所であり、称賛すべき場所でもありますが、時には嘆き悲しむべき場所でもあります。 島は特別な場所であると同時に、脆弱な場所でもあるのです。 怖いもの知らずの動物は、簡単に殺されてしまうのです。

マッコーリー島では、アザラシが足りなくなったアザラシ漁師たちが、鳴き声のするおとなしいペンギンを捕まえて、油にするために煮沸したタンクに放り込んでいました。 南極探検家のダグラス・モーソンが殺処分をやめるよう働きかけるまで、何千羽ものペンギンがこのように死んでいきました。 その後、猫、ネズミ、ウサギ、病気などが持ち込まれ、さらに犠牲者が増えていきました。

小さな島の鳥は数が少ないため、大きな損失に耐えられないことが多いのです。 小さなノーフォーク島とロード・ハウ島では、それぞれオーストラリア本土全体よりも多くの鳥が絶滅しています。 クリスマス島では、2匹の巨大な在来種のネズミが病気で失われました。 島の特産物であるドードーが世界の絶滅の象徴となったのは偶然ではありません。

島の保全は世界的な関心事ですが、それはどこの島も病んでいるからです。 ノーフォーク島では、絶滅危惧種のオウムが繁殖する巣の入り口に、侵入してきたネズミを防ぐための金属製の首輪をつけているのを、レンジャーのロン・ワード氏が見せてくれました。 近くのフィリップ島では、絶滅危惧種のハイビスカスを見せてくれましたが、導入されたウサギやヤギ、ブタのせいで1つの塊になってしまいました。
クリスマス島では、パークス・オーストラリアの職員ミック・ジェフェリーが、熱帯雨林の中で増殖し、生きているものをすべて殺してしまうエキゾチックなクレイジーアリを見せてくれました。
クリスマス島では、オーストラリアの公園管理者であるミック・ジェフェリー氏が、熱帯雨林の中で繁殖し、生きているものすべてを殺してしまう異常なアリを教えてくれました。

このような場所で働く国立公園のレンジャーは、わずかな予算の中で驚くべき成果を上げています。 ロード・ハウ島のウッドヘン、ノーフォーク島のフクロウ、フィリップ島のハイビスカスが今日ここにあるのは、彼らのおかげなのです。

現在、島は本土の多くの動物の未来を確保するために重要な役割を果たしています。 キツネやネコがオーストラリア本土を支配したとき、彼らの獲物の中には沖合でしか生きられないものがありました。 タスマニアには、クオール、ベットン、パデメロンなどが生息していましたが、キツネがタスマニアに侵入したことで、その将来は危ぶまれています。 西オーストラリアと南オーストラリアの小さな島々では、バンドハリー・ワラビーやシャークベイ・マウスなど、その他の希少動物が保護されており、バンディクートやスティックネストラットは、フェンスで囲まれた本土の保護区内で猶予を得ています。

島は、パース沖のロットネスト島に生息するクオッカと呼ばれる小さなワラビーなど、必要としている多くの動物に保険を提供しています。 最近では、カカドゥ国立公園のクオールがサトウキビヒキガエルから島を守るために派遣されるなど、島の保険が活躍しています。 島はとても心に響く場所です。 自然や保護、発見や喪失など、島が教えてくれることはたくさんあります。 チャールズ・ダーウィンやアルフレッド・ラッセル・ウォレスは、それぞれ島を訪れた後に進化論を考え出しました。 ガラパゴス諸島やインドネシアで、彼らはより広い範囲で作用する力をはっきりと見ることができたのです。

クリスマス島は私に同じことをしてくれました。 動物が大きく、近くにいて、豊かで、自然そのものが拡大されたかのように大きく見えた。 自分が島にいることはわかっていましたが、同時に世界全体をより強く感じ取ることができました。

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