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Wenn Sie denken, dass Sie das Wort “Empathie” überall hören, haben Sie recht. Es ist mittlerweile in aller Munde von Wissenschaftlern und Wirtschaftsführern, Bildungsexperten und politischen Aktivisten. Aber es gibt eine entscheidende Frage, die nur wenige Menschen stellen: Wie kann ich mein eigenes empathisches Potenzial erweitern? Empathie ist nicht nur eine Möglichkeit, die Grenzen des eigenen moralischen Universums zu erweitern. Nach neuen Forschungsergebnissen ist es eine Gewohnheit, die wir kultivieren können, um die Qualität unseres eigenen Lebens zu verbessern.

Aber was ist Empathie? Es ist die Fähigkeit, sich in die Lage einer anderen Person hineinzuversetzen, ihre Gefühle und Perspektiven zu verstehen und dieses Verständnis zu nutzen, um unser Handeln zu lenken. Das unterscheidet es von Freundlichkeit oder Mitleid. Und verwechseln Sie es nicht mit der Goldenen Regel: “Was du nicht willst, dass man dir tu’, das füg’ auch keinem andern zu.” Wie George Bernard Shaw schon sagte: “Tu anderen nicht das an, was du willst, dass sie dir antun – sie könnten einen anderen Geschmack haben.” Bei Empathie geht es darum, diese Geschmäcker zu entdecken.

Der große Hype um Empathie rührt von einer revolutionären Veränderung in der Wissenschaft darüber her, wie wir die menschliche Natur verstehen. Die alte Sichtweise, dass wir im Wesentlichen eigennützige Wesen sind, wird durch den Beweis, dass wir auch homo empathicus sind, also auf Empathie, soziale Kooperation und gegenseitige Hilfe ausgerichtet sind, entschieden zur Seite geschoben.

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Im letzten Jahrzehnt haben Neurowissenschaftler einen zehnteiligen “Empathie-Schaltkreis” in unserem Gehirn identifiziert, der, wenn er beschädigt ist, unsere Fähigkeit einschränken kann, zu verstehen, was andere Menschen fühlen. Evolutionsbiologen wie Frans de Waal haben gezeigt, dass wir soziale Tiere sind, die sich auf natürliche Weise so entwickelt haben, dass sie füreinander sorgen, genau wie ihre Vettern, die Primaten. Und Psychologen haben herausgefunden, dass wir durch starke Bindungsbeziehungen in den ersten zwei Lebensjahren auf Empathie vorbereitet werden.

Aber Empathie hört nicht auf, sich in der Kindheit zu entwickeln. Wir können ihr Wachstum während unseres gesamten Lebens fördern – und wir können sie als radikale Kraft für soziale Veränderungen nutzen. Forschungen in Soziologie, Psychologie, Geschichte – und meine eigenen Studien über empathische Persönlichkeiten in den letzten 10 Jahren – zeigen, wie wir Empathie zu einer Haltung und zu einem Teil unseres täglichen Lebens machen und so das Leben aller um uns herum verbessern können. Hier sind die sechs Gewohnheiten hoch empathischer Menschen!

Gewohnheit 1: Neugier auf Fremde kultivieren

Hoch empathische Menschen (HEPs) haben eine unstillbare Neugier auf Fremde. Sie werden mit der Person, die im Bus neben ihnen sitzt, sprechen, da sie sich diese natürliche Neugier bewahrt haben, die wir alle als Kinder hatten, die die Gesellschaft aber so gut aus uns herausprügelt. Sie finden andere Menschen interessanter als sich selbst, sind aber nicht darauf aus, sie zu verhören, und respektieren den Rat des mündlichen Historikers Studs Terkel: “Don’t be an examiner, be the interested inquirer.”

Neugierde erweitert unser Einfühlungsvermögen, wenn wir mit Menschen außerhalb unseres gewohnten sozialen Umfelds sprechen und dabei auf Leben und Weltanschauungen stoßen, die sich von unseren eigenen unterscheiden. Neugier ist auch gut für uns: Der Happiness-Guru Martin Seligman identifiziert sie als eine wichtige Charakterstärke, die die Lebenszufriedenheit steigern kann. Und sie ist ein nützliches Mittel gegen die chronische Einsamkeit, unter der etwa jeder dritte Amerikaner leidet.

Neugierde zu kultivieren erfordert mehr als ein kurzes Gespräch über das Wetter. Entscheidend ist, dass sie versucht, die Welt im Kopf des anderen zu verstehen. Wir werden jeden Tag mit Fremden konfrontiert, wie der stark tätowierten Frau, die Ihre Post ausliefert oder dem neuen Mitarbeiter, der sein Mittagessen immer alleine isst. Stellen Sie sich der Herausforderung, jede Woche ein Gespräch mit einem Fremden zu führen. Alles, was es dazu braucht, ist Mut.

Gewohnheit 2: Hinterfragen Sie Vorurteile und entdecken Sie Gemeinsamkeiten

Wir alle haben Annahmen über andere und verwenden kollektive Etiketten – z.B. “muslimischer Fundamentalist”, “Sozialhilfeempfängerin” – die uns daran hindern, ihre Individualität zu würdigen. HEPs stellen ihre eigenen Vorurteile in Frage, indem sie nach dem suchen, was sie mit Menschen gemeinsam haben, statt nach dem, was sie trennt. Eine Episode aus der Geschichte der US-amerikanischen Rassenbeziehungen veranschaulicht, wie dies geschehen kann.

Claiborne Paul Ellis wurde 1927 in eine arme weiße Familie in Durham, North Carolina, geboren. Da er mit seiner Arbeit in einer Autowerkstatt nicht über die Runden kam und glaubte, dass Afroamerikaner die Ursache für all seine Probleme waren, folgte er den Fußstapfen seines Vaters und trat dem Ku-Klux-Klan bei, wo er schließlich zum “Exalted Cyclops” seines örtlichen KKK-Zweigs aufstieg.

Im Jahr 1971 wurde er als prominenter Bürger der Stadt zu einem zehntägigen Gemeindetreffen eingeladen, um Rassenspannungen in den Schulen zu bekämpfen, und wurde ausgewählt, zusammen mit Ann Atwater, einer schwarzen Aktivistin, die er verachtete, einen Lenkungsausschuss zu leiten. Aber die Arbeit mit ihr ließ seine Vorurteile über Afroamerikaner explodieren. Er sah, dass sie die gleichen Armutsprobleme hatten wie er selbst. “Ich fing an, einen Schwarzen anzusehen, ihm die Hand zu geben und ihn als menschliches Wesen zu sehen”, erinnert er sich an seine Erfahrung im Komitee. “Es war fast wie eine Wiedergeburt.” Am letzten Abend des Treffens stand er vor tausend Menschen und zerriss seine Klan-Mitgliedskarte.

Ellis wurde später Arbeiterorganisator für eine Gewerkschaft, deren Mitglieder zu 70 Prozent Afroamerikaner waren. Er und Ann blieben für den Rest ihres Lebens Freunde. Es gibt vielleicht kein besseres Beispiel für die Macht der Empathie, Hass zu überwinden und unsere Meinung zu ändern.

Gewohnheit 3: Probieren Sie das Leben einer anderen Person aus

Sie denken also, Eisklettern und Drachenfliegen sind Extremsportarten? Dann sollten Sie die erfahrungsbasierte Empathie ausprobieren, die herausforderndste – und potenziell lohnendste – von allen. HEPs erweitern ihre Empathie, indem sie direkte Erfahrungen mit dem Leben anderer Menschen machen und das Sprichwort der amerikanischen Ureinwohner in die Tat umsetzen: “Geh eine Meile in den Mokassins eines anderen, bevor du ihn kritisierst.”

George Orwell ist ein inspirierendes Vorbild. Nach mehreren Jahren als Kolonialpolizist in Britisch-Birma in den 1920er Jahren kehrte Orwell nach Großbritannien zurück, fest entschlossen, herauszufinden, wie das Leben derer ist, die am Rande der Gesellschaft leben. “Ich wollte untertauchen, mich mitten unter die Unterdrückten begeben”, schrieb er. Also verkleidete er sich als Landstreicher mit schäbigen Schuhen und Mantel und lebte auf den Straßen von Ost-London mit Bettlern und Vagabunden. Das Ergebnis, festgehalten in seinem Buch Down and Out in Paris and London, war eine radikale Veränderung seiner Überzeugungen, Prioritäten und Beziehungen. Er erkannte nicht nur, dass Obdachlose keine “betrunkenen Halunken” sind – Orwell entwickelte neue Freundschaften, änderte seine Ansichten über Ungleichheit und sammelte hervorragendes literarisches Material. Es war die größte Reiseerfahrung seines Lebens. Er erkannte, dass Empathie nicht nur gut macht – sie ist auch gut für einen selbst.

Jeder von uns kann seine eigenen Experimente durchführen. Wenn Sie religiös sind, versuchen Sie es mit einem “God Swap”, also dem Besuch von Gottesdiensten anderer Glaubensrichtungen als der eigenen, zum Beispiel bei einem Treffen der Humanisten. Oder wenn Sie ein Atheist sind, versuchen Sie, verschiedene Kirchen zu besuchen! Verbringen Sie Ihren nächsten Urlaub damit, in einem Dorf in einem Entwicklungsland zu leben und ehrenamtlich zu arbeiten. Gehen Sie den Weg des Philosophen John Dewey, der sagte: “Alle echte Bildung kommt durch Erfahrung zustande.”

Gewohnheit 4: Hören Sie gut zu – und öffnen Sie sich

Es gibt zwei Eigenschaften, die man braucht, um ein empathischer Gesprächspartner zu sein.

Die eine ist, die Kunst des radikalen Zuhörens zu beherrschen. “Was wesentlich ist”, sagt Marshall Rosenberg, Psychologe und Begründer der Gewaltfreien Kommunikation (NVC), “ist unsere Fähigkeit, präsent zu sein für das, was wirklich in uns vorgeht – für die einzigartigen Gefühle und Bedürfnisse, die eine Person in diesem Moment erlebt.” HEPs hören anderen aufmerksam zu und tun alles, um ihren emotionalen Zustand und ihre Bedürfnisse zu erfassen, egal ob es sich um einen Freund handelt, bei dem gerade Krebs diagnostiziert wurde, oder um einen Ehepartner, der sich über sie ärgert, weil sie schon wieder zu spät arbeiten.

Aber Zuhören ist nie genug. Die zweite Eigenschaft ist, dass wir uns verletzlich machen. Unsere Masken abzulegen und jemandem unsere Gefühle zu offenbaren, ist entscheidend für den Aufbau einer starken empathischen Bindung. Empathie ist eine zweiseitige Straße, die im besten Fall auf gegenseitigem Verständnis aufbaut – einem Austausch unserer wichtigsten Überzeugungen und Erfahrungen.

Organisationen wie der Israelisch-Palästinensische Elternkreis setzen all dies in die Praxis um, indem sie trauernde Familien von beiden Seiten des Konflikts zusammenbringen, um sich zu treffen, zuzuhören und zu reden. Der Austausch von Geschichten darüber, wie ihre Lieben gestorben sind, ermöglicht es den Familien zu erkennen, dass sie den gleichen Schmerz und das gleiche Blut teilen, obwohl sie auf entgegengesetzten Seiten eines politischen Zauns stehen, und hat dazu beigetragen, eine der mächtigsten friedensstiftenden Graswurzelbewegungen der Welt zu schaffen.

Gewohnheit 5: Massenaktionen und sozialen Wandel inspirieren

Wir nehmen typischerweise an, dass Empathie auf der Ebene von Individuen stattfindet, aber HEPs verstehen, dass Empathie auch ein Massenphänomen sein kann, das einen grundlegenden sozialen Wandel bewirkt.

Denken Sie nur an die Bewegungen gegen die Sklaverei im 18. und 19. Jahrhundert auf beiden Seiten des Atlantiks. Jahrhundert auf beiden Seiten des Atlantiks. “Die Abolitionisten setzten ihre Hoffnung nicht auf heilige Texte, sondern auf menschliche Empathie”, erinnert der Journalist Adam Hochschild und setzt alles daran, den Menschen das sehr reale Leid auf den Plantagen und Sklavenschiffen verständlich zu machen. Genauso wuchs die internationale Gewerkschaftsbewegung aus der Empathie zwischen Industriearbeitern, die durch ihre gemeinsame Ausbeutung vereint waren. Die überwältigende öffentliche Reaktion auf den asiatischen Tsunami von 2004 entstand aus einem Gefühl der empathischen Sorge um die Opfer, deren Notlage in dramatischer Weise auf wackeligen Videoaufnahmen in unsere Häuser übertragen wurde.

Empathie wird am ehesten in kollektivem Ausmaß erblühen, wenn ihre Samen in unseren Kindern gepflanzt werden. Deshalb unterstützen die HEPs Bemühungen wie Kanadas bahnbrechendes Roots of Empathy, das weltweit effektivste Programm zur Vermittlung von Empathie, von dem bereits über eine halbe Million Schulkinder profitiert haben. Im Mittelpunkt des einzigartigen Lehrplans steht ein Kleinkind, dessen Entwicklung die Kinder über einen längeren Zeitraum hinweg beobachten, um emotionale Intelligenz zu erlernen – und zu den Ergebnissen gehören ein signifikanter Rückgang von Mobbing auf dem Spielplatz und höhere akademische Leistungen.

Über die Bildung hinaus besteht die große Herausforderung darin, herauszufinden, wie die Technologie der sozialen Netzwerke die Kraft der Empathie nutzen kann, um politische Massenaktionen zu schaffen. Twitter mag die Menschen bei Occupy Wall Street und dem Arabischen Frühling auf die Straße gebracht haben, aber kann es uns auch davon überzeugen, dass uns das Leiden weit entfernter Fremder am Herzen liegt, egal ob es sich dabei um von Dürre geplagte Bauern in Afrika handelt oder um künftige Generationen, die die Hauptlast unseres kohlenstoffverschmutzten Lebensstils tragen werden? Das wird nur geschehen, wenn soziale Netzwerke lernen, nicht nur Informationen zu verbreiten, sondern empathische Verbindung.

Gewohnheit 6: Entwickeln Sie eine ehrgeizige Vorstellungskraft

Ein letzter Wesenszug von HEPs ist, dass sie weit mehr tun, als sich in die üblichen Verdächtigen einzufühlen. Wir neigen dazu zu glauben, dass Empathie denjenigen vorbehalten sein sollte, die am Rande der Gesellschaft leben oder die leiden. Das ist notwendig, aber es ist kaum genug.

Wir müssen uns auch in Menschen einfühlen, deren Überzeugungen wir nicht teilen oder die vielleicht in irgendeiner Weise “Feinde” sind. Wenn Sie sich zum Beispiel gegen die globale Erwärmung engagieren, kann es sich lohnen, zu versuchen, in die Schuhe der Führungskräfte von Ölfirmen zu schlüpfen – ihre Denkweise und Motivationen zu verstehen -, wenn Sie effektive Strategien entwickeln wollen, um sie zur Entwicklung erneuerbarer Energien zu bewegen. Ein wenig von dieser “instrumentellen Empathie” (manchmal auch als “Impact Anthropology” bekannt) kann einen langen Weg gehen.

Einfühlungsvermögen gegenüber Gegnern ist auch ein Weg zu sozialer Toleranz. So dachte Gandhi während der Konflikte zwischen Muslimen und Hindus im Vorfeld der indischen Unabhängigkeit 1947, als er erklärte: “Ich bin ein Muslim! Und ein Hindu, und ein Christ und ein Jude.”

Auch Organisationen sollten mit ihrem empathischen Denken ambitioniert sein. Bill Drayton, der renommierte “Vater des sozialen Unternehmertums”, glaubt, dass in einer Ära des rasanten technologischen Wandels die Beherrschung von Empathie die wichtigste unternehmerische Überlebensfähigkeit ist, weil sie erfolgreiche Teamarbeit und Führung untermauert. Seine einflussreiche Ashoka Foundation hat die Initiative “Start Empathy” ins Leben gerufen, die ihre Ideen weltweit an Wirtschaftsführer, Politiker und Pädagogen weitergibt.

Das 20. Jahrhundert war das Zeitalter der Introspektion, als die Selbsthilfe- und Therapiekultur uns zu der Überzeugung brachte, dass der beste Weg zu verstehen, wer wir sind und wie wir leben sollen, darin besteht, in uns selbst zu schauen. Aber es ließ uns auf unseren eigenen Bauchnabel starren. Das 21. Jahrhundert sollte das Zeitalter der Empathie werden, in dem wir uns selbst nicht einfach durch Selbstreflexion entdecken, sondern indem wir uns für das Leben anderer interessieren. Wir brauchen Empathie, um eine neue Art von Revolution zu schaffen. Keine altmodische Revolution, die auf neuen Gesetzen, Institutionen oder Politiken aufbaut, sondern eine radikale Revolution der menschlichen Beziehungen.

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