Hoe één kerk in Atlanta van invloed was op Martin Luther King, Jr, de burgerrechtenbeweging en aankomend senator Raphael Warnock

Burgerrechtenactivist Rev. Dr. Martin Luther King Jr. staat op de kansel en houdt een preek terwijl een koor met witte gewaden op de achtergrond luistert in de Ebenezer Baptist Church in Atlanta, Georgia. – Donald Uhrbrock-The LIFE Images Collection/Getty Images

Burgerrechtenactivist Rev. Dr. Martin Luther King Jr. staat op de preekstoel een preek te houden terwijl op de achtergrond een in witte gewaden gekleed koor luistert in de Ebenezer Baptist Church in Atlanta, Georgia. Donald Uhrbrock-The LIFE Images Collection/Getty Images

Door Olivia B. Waxman

14 januari 2021 1:39 PM EST

Rev. Raphael Warnock schreef geschiedenis toen hij op 5 januari de Georgia run-off verkiezing won voor de U. 5 Georgia run-off verkiezing voor de Amerikaanse Senaat en werd de eerste zwarte Democratische senator uit het zuiden, in een overwinning die de Democraten hielp om de controle over de wetgevende tak te herwinnen. De hoge opkomst van zwarte kiezers die de sleutel was tot de verkiezing van Warnock en president-elect Joe Biden was het product van een slimme organisatie door zwarte vrouwenstemrechtactivisten zoals Stacey Abrams en een voortzetting van meer dan een eeuw van inspanningen om zwarte mensen te helpen hun stemrecht uit te oefenen.

Deze overwinningen zijn vooral symbolisch gezien het feit dat de historische overwinning van Warnock een week voor de verjaardag van Martin Luther King, Jr. 15 januari en de federale feestdag ter ere van hem plaatsvond. King was, net als Warnock, predikant in de Ebenezer Baptist Church in Atlanta.

Voormalige slaven hielpen Ebenezer in 1886 op te richten, en de wortels in het burgerrechtenactivisme dateren van voor King. Zijn grootvader, A.D. Williams, was de tweede pastoor van de kerk, en hij hielp bij de oprichting van de Atlanta afdeling van de NAACP. De historicus van de kerk, Benjamin Ridgeway, vertelt TIME dat King’s vader, bekend als Martin Luther King, Sr., als pastoor van Ebenezer al vroeg pleitte voor zwarte politieagenten in Atlanta en gelijke beloning voor leraren. Maar Martin Luther King, Jr. hielp de kerk op het wereldtoneel te profileren.

Ebenezer is de kerk waar King in 1929 werd gedoopt en hij schreef het toe aan de kerk voor het leggen van de basis van zijn succes. King schreef in 1950 dat de zondagsschool “mij geholpen heeft het vermogen op te bouwen om met mensen om te gaan”. Het was de kerk waar hij in de jaren zestig samen met zijn vader voorganger was en waar hij volgens Ridgeway zelfs preekte op Bloody Sunday. En het was de kerk waar zijn begrafenisdienst werd gehouden op 9 april 1968, vijf dagen nadat MLK Jr. was vermoord. In het Black Lives Matter tijdperk heeft de kerk ook de begrafenissen van recente slachtoffers van politiegeweld zoals Rayshard Brooks gehost.

Duizenden begrafenismarsers verzameld buiten Ebenezer Baptist Church bereiden zich voor om vijf mijl te lopen naar Morehouse College waar een andere dienst voor de gedode Dr. Martin Luther King, Jr.,
Duizenden begrafenismarsen buiten de Ebenezer Baptist Church bereiden zich voor om naar Morehouse College te lopen, waar op 9 april 1968 een nieuwe dienst voor de vermoorde Dr. Martin Luther King, Jr. zal worden gehouden. – Bettmann Archief
Duizenden begrafenismarsers verzamelen zich buiten de Ebenezer Baptist Church en bereiden zich voor om vijf mijl te lopen naar Morehouse College waar een andere dienst voor de gedode Dr. Martin Luther King, Jr., zal worden gehouden, 9 april 1968. Bettmann Archive

“Het is een plaats van vrijheid geweest, en aspiratie voor vele generaties,” zoals Andrew Young, 88, een veteraan van de jaren ’60 burgerrechtenbeweging en vriend van Martin Luther King, Jr.,

Het is deze week 64 jaar geleden, half januari 1957, dat leiders van de burgerrechten in Ebenezer bijeenkwamen om te plannen wat een nieuw hoofdstuk van de beweging zou worden en de Southern Leadership Conference on Transportation and Nonviolent Integration (SCLC) vormden. Zij “gebruikten het momentum dat was gegenereerd door het succes van de Montgomery bus boycot in 1955-1956 om andere bewegingen in het hele Zuiden te creëren,” zoals een architect van de burgerrechtenbeweging Julian Bond uitlegde in Julian Bond’s Time to Teach: A History of the Southern Civil Rights Movement.

“De kerk was de enige plek die zwarte mensen controleerden en bezaten, en niemand kon hen censureren, dus al onze massabijeenkomsten werden in kerken gehouden,” legt Young uit. “Al onze burgerrechten, kiezersregistratie training, de meeste van mijn campagne hoofdkwartier en alle van de get-out-the-vote inspanningen waren in kerken. Al sinds de slavernij zijn de religieuze leiders het natuurlijke leiderschap in de zwarte gemeenschap, omdat zij meer moed en meer geloof hadden. Tot op de dag van vandaag kan politiek in een plaats als deze je je leven kosten, en de predikanten hadden een basis in hun lidmaatschap en ze hadden een plaats, maar daarna hadden ze de visie en de moed en het geloof om het op zich te nemen.”

Sommige wortels van de zwarte steun voor de Democratische Partij vanaf de jaren zestig kunnen worden teruggevoerd op Ebenezer. In de kerk sprak King Sr. zich in de aanloop naar de presidentsverkiezingen van 1960 kritisch uit over senator John F. Kennedy uit Massachusetts en niet over vice-president Richard Nixon. Hoewel de familie King Nixon beter had gekend, had JFK indruk gemaakt door te bellen naar King Jr.’s zwangere vrouw Coretta terwijl hij in de gevangenis zat na deelname aan een sit-in in Atlanta.

Volgens Bond’s boek zei de oudere King tegen een publiek in Ebenezer: “Er was moed voor nodig om mijn schoondochter te bellen op een moment als dit. Hij heeft de morele moed om op te komen voor wat hij weet dat juist is. Ik heb al mijn stemmen en ik heb een koffer, en ik ga ze daarheen brengen en ze in zijn schoot dumpen.” JFK won het presidentschap met 70% van de zwarte stemmen. Dat moment en de goedkeuring van burgerrechtenwetten uit de jaren zestig, zoals de Civil Rights Act en de Voting Rights Act, droegen ertoe bij dat blanke zuiderlingen van de Democratische partij overstapten naar de Republikeinse partij.

De lessen van Martin Luther King, Jr.’s preken in Ebenezer, evenals veel van de sociale problemen waartegen hij tekeerging, klinken vandaag de dag nog steeds door.

“Sinds de grondleggers van onze natie deze droom in al zijn grootsheid hebben gedroomd – om een groot woord te gebruiken dat de psychiaters gebruiken – is Amerika een soort schizofrene persoonlijkheid geweest, tragisch verdeeld tegen zichzelf,” zei hij vanaf de kansel op de vierde juli in 1965, een maand voordat de Voting Rights Act werd aangenomen. “Aan de ene kant hebben we met trots de grote principes van de democratie verkondigd, maar aan de andere kant hebben we helaas het tegenovergestelde van die principes in praktijk gebracht. Maar nu meer dan ooit wordt Amerika uitgedaagd om zijn droom te verwezenlijken, want de vorm van de wereld van vandaag laat onze natie niet de luxe van een anemische democratie toe. En de prijs die Amerika moet betalen voor de voortdurende onderdrukking van de neger en andere minderheidsgroepen is de prijs van haar eigen vernietiging.”

Naast het plechtige werk van gebed en het plannen van de agenda voor rassengelijkheid in Ebenezer, zegt Young dat zijn “beste herinnering” gaat over het plezier dat hij daar had, het vieren van King’s verjaardag in 1968.

“We hadden Dr. King’s laatste verjaardagsfeest in de kelder van die kerk, en het was een soort van verrassing,” zegt Young. “Hij maakte zich klaar om weg te gaan voor een toespraak, en we zeiden dat we een korte bijeenkomst moesten hebben voordat hij wegging. En toen hij binnenkwam, hielden we een verjaardagsfeestje voor hem.”

Vijftig jaar later, tijdens een interreligieuze dienst in Baltimore ter gelegenheid van de verjaardag van de moord op King, vertelde Warnock de aanwezigen dat King drie dagen nadat hij was vermoord in Ebenezer zou preken, en een preek had voorbereid met als titel “Waarom Amerika naar de hel kan gaan.”

Warnock gaf toe dat dit misschien hard klinkt uit de mond van een voorstander van geweldloos verzet, maar het laat zien hoe de algemene kennis over MLK de neiging heeft te worden gereduceerd tot gezuiverde gemeenplaatsen.

Coretta Scott King zit met dochters Yolanda en Bernice tijdens de besloten uitvaartdienst voor haar man, wijlen Martin Luther King Jr, in de Ebenezer Baptist Church op 9 april 1968.
Coretta Scott King zit met dochters Yolanda en Bernice tijdens de besloten uitvaartdienst voor haar man, wijlen Martin Luther King Jr., in de Ebenezer Baptist Church op 9 april 1968. – Bettmann Archief
Coretta Scott King zit met dochters Yolanda en Bernice tijdens de besloten uitvaartdienst voor haar man, wijlen Martin Luther King Jr., in de Ebenezer Baptist Church op 9 april 1968. Bettmann Archief

“Toen Dr. King stierf, herrezen we een nieuwe Martin Luther King Jr., een die ons niet te ongemakkelijk maakt,” zei hij op 12 april 2018. “Hij was de beste soort patriot omdat hij genoeg van het land hield om het land de waarheid te vertellen. Nu is een tijd om de waarheid te vertellen. Nu is een tijd om de natie op te roepen om de beste te zijn, om hoog te staan met morele uitmuntendheid … Het is groter dan Republikeinse politiek; het is groter dan Democratische politiek.”

Op de vraag hoe hij denkt dat King zou reageren op de overwinning van Warnock, zegt Young, die het eerste zwarte congreslid van Georgia in meer dan een eeuw was toen hij in 1973 aantrad: “Ik denk dat hij zo gelukkig is als hij maar kan zijn. Hij sprak over ‘Ik kom er misschien niet met jullie, maar mijn volk zal het Beloofde Land bereiken’.” De Senaat van de V.S. was “een van de Beloofde Landen die we uitwezen,” zegt hij. Wij vonden dat de natie in alle opzichten werd verstikt door de senatoren uit Mississippi, Georgia, South Carolina. En een van de dingen die we in 1960 wilden doen, was de ziel van Amerika verlossen en de democratie in het Zuiden herstellen.”

King en Warnock’s oproep aan de natie om op haar best te zijn, is nog steeds actueler dan ooit.

Schrijf naar Olivia B. Waxman op [email protected]

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *