Mind & BodyArticles & More

Als je denkt dat je het woord “empathie” overal hoort, dan heb je gelijk. Het is nu op de lippen van wetenschappers en zakelijke leiders, onderwijsdeskundigen en politieke activisten. Maar er is een essentiële vraag die maar weinig mensen stellen: Hoe kan ik mijn eigen empathisch potentieel uitbreiden? Empathie is niet alleen een manier om de grenzen van je morele wereld te verleggen. Volgens nieuw onderzoek is het een gewoonte die we kunnen cultiveren om de kwaliteit van ons eigen leven te verbeteren.

Maar wat is empathie? Empathie is het vermogen om in de schoenen van een ander te gaan staan, om zijn gevoelens en perspectieven te begrijpen en dat begrip te gebruiken om ons handelen te sturen. Dat maakt het anders dan vriendelijkheid of medelijden. En verwar het niet met de Gulden Regel: “Doe anderen aan zoals je wilt dat zij jou aan doen.” Zoals George Bernard Shaw zei: “Doe anderen niet aan zoals je zou willen dat ze jou aan zouden doen – ze kunnen een andere smaak hebben.” Empathie gaat over het ontdekken van die smaken.

De grote buzz over empathie komt voort uit een revolutionaire verschuiving in de wetenschap van hoe we de menselijke natuur begrijpen. De oude opvatting dat we in wezen wezens zijn die alleen maar uit zijn op eigenbelang, wordt stevig aan de kant geschoven door het bewijs dat we ook homo empathicus zijn, die is gemaakt voor empathie, sociale samenwerking en wederzijdse hulp.

  • Hoe empathisch ben jij? Doe de quiz!

In de afgelopen tien jaar hebben neurowetenschappers een 10-delig “empathiecircuit” in onze hersenen geïdentificeerd dat, als het beschadigd raakt, ons vermogen om te begrijpen wat andere mensen voelen, kan inperken. Evolutionaire biologen zoals Frans de Waal hebben aangetoond dat wij sociale dieren zijn die van nature zijn geëvolueerd om voor elkaar te zorgen, net als onze neven en nichten van primaten. En psychologen hebben aangetoond dat we door sterke gehechtheidsrelaties in de eerste twee levensjaren worden voorbereid op empathie.

Maar empathie stopt niet met ontwikkelen in de kindertijd. We kunnen de groei ervan ons hele leven lang koesteren – en we kunnen het gebruiken als een radicale kracht voor sociale verandering. Onderzoek in de sociologie, psychologie, geschiedenis – en mijn eigen onderzoek naar empathische persoonlijkheden in de afgelopen 10 jaar – laat zien hoe we empathie tot een houding en een onderdeel van ons dagelijks leven kunnen maken, en daarmee het leven van iedereen om ons heen kunnen verbeteren. Hier zijn de zes gewoonten van zeer empathische mensen!

Woonte 1: Cultiveer nieuwsgierigheid naar vreemden

Hoog empathische mensen (HEP’s) hebben een onverzadigbare nieuwsgierigheid naar vreemden. Ze praten met de persoon die naast hen in de bus zit, omdat ze die natuurlijke nieuwsgierigheid hebben behouden die we als kind allemaal hadden, maar die de maatschappij er zo goed in slaagt uit ons te slaan. Zij vinden andere mensen interessanter dan zichzelf, maar zijn er niet op uit om hen te ondervragen, waarbij zij het advies van de orale historicus Studs Terkel opvolgen: “Wees geen onderzoeker, wees de geïnteresseerde onderzoeker.”

Nieuwsgierigheid verruimt ons inlevingsvermogen als we praten met mensen buiten onze gebruikelijke sociale kring, en in aanraking komen met levens en wereldbeelden die heel anders zijn dan het onze. Nieuwsgierigheid is ook goed voor ons: geluksgoeroe Martin Seligman noemt het een belangrijke karaktereigenschap die de levenstevredenheid kan vergroten. En het is een nuttig medicijn tegen de chronische eenzaamheid waarmee ongeveer een op de drie Amerikanen te kampen heeft.

Het cultiveren van nieuwsgierigheid vereist meer dan een kort praatje over het weer. Cruciaal is dat men probeert de wereld in het hoofd van de ander te begrijpen. We worden elke dag geconfronteerd met vreemden, zoals de zwaar getatoeëerde vrouw die je post bezorgt of de nieuwe werknemer die zijn lunch altijd alleen opeet. Stel jezelf de uitdaging om elke week een gesprek te hebben met een vreemde. Het enige wat daarvoor nodig is, is moed.

Habit 2: Vooroordelen uitdagen en overeenkomsten ontdekken

We hebben allemaal vooroordelen over anderen en gebruiken collectieve etiketten – bijvoorbeeld “moslimfundamentalist” of “bijstandsmoeder” – die ons ervan weerhouden om hun individualiteit te waarderen. HEP’s stellen hun eigen vooroordelen en vooroordelen ter discussie door te zoeken naar wat ze met mensen delen in plaats van wat hen verdeelt. Een episode uit de geschiedenis van de rassenverhoudingen in de VS illustreert hoe dit kan gebeuren.

Claiborne Paul Ellis werd in 1927 geboren in een arm blank gezin in Durham, North Carolina. Omdat hij moeilijk rond kon komen van zijn werk in een garage en geloofde dat Afro-Amerikanen de oorzaak waren van al zijn problemen, trad hij in de voetsporen van zijn vader en sloot zich aan bij de Ku Klux Klan, waar hij uiteindelijk de toppositie van Exalted Cyclops van zijn plaatselijke KKK-tak bereikte.

In 1971 werd hij als prominent plaatselijk burger uitgenodigd voor een 10-daagse gemeenschapsbijeenkomst om de raciale spanningen op scholen aan te pakken, en werd hij uitgekozen om samen met Ann Atwater, een zwarte activiste die hij verachtte, een stuurgroep te leiden. Maar het werken met haar deed zijn vooroordelen over Afrikaanse Amerikanen ontploffen. Hij zag dat zij dezelfde armoedeproblemen had als hij. “Ik begon naar een zwarte te kijken, hem de hand te schudden en hem als een mens te zien,” herinnerde hij zich van zijn ervaring in het comité. “Het was bijna alsof ik opnieuw geboren werd.” Op de laatste avond van de bijeenkomst stond hij voor duizend mensen en verscheurde zijn lidmaatschapskaart van de Klan.

Ellis werd later een vakbondsorganisator voor een vakbond waarvan 70 procent van de leden Afro-Amerikaans waren. Hij en Ann bleven vrienden voor de rest van hun leven. Een beter voorbeeld van de kracht van empathie om haat te overwinnen en ons denken te veranderen, is er misschien niet.

Habit 3: Probeer het leven van een ander

Dus je vindt ijsklimmen en deltavliegen extreme sporten? Dan moet je ervaringsgerichte empathie eens proberen, de meest uitdagende en potentieel lonende van allemaal. HEP’s vergroten hun empathie door directe ervaring op te doen met het leven van andere mensen, waarbij ze het indiaanse gezegde “Loop een mijl in andermans schoenen voordat je hem bekritiseert” in praktijk brengen.

George Orwell is een inspirerend model. Na een aantal jaren als koloniale politieagent in Brits Birma in de jaren twintig, keerde Orwell terug naar Groot-Brittannië, vastbesloten om te ontdekken hoe het leven was voor mensen die in de sociale marge leefden. “Ik wilde mezelf onderdompelen, onder de onderdrukten komen,” schreef hij. Dus verkleedde hij zich als zwerver met armoedige schoenen en jas, en leefde in de straten van Oost Londen met bedelaars en vagebonden. Het resultaat, opgetekend in zijn boek Down and Out in Paris and London, was een radicale verandering in zijn opvattingen, prioriteiten en relaties. Hij realiseerde zich niet alleen dat daklozen geen “dronken schurken” zijn – Orwell ontwikkelde nieuwe vriendschappen, veranderde zijn visie op ongelijkheid, en verzamelde prachtig literair materiaal. Het was de grootste reiservaring van zijn leven. Hij realiseerde zich dat empathie je niet alleen goed maakt – het is ook goed voor je.

We kunnen allemaal onze eigen experimenten uitvoeren. Als je gelovig bent, probeer dan eens een “God Swap”, waarbij je de diensten bijwoont van andere godsdiensten dan het jouwe, zoals een bijeenkomst van humanisten. Of als je atheïst bent, probeer dan verschillende kerken te bezoeken! Breng uw volgende vakantie door in een dorp in een ontwikkelingsland en doe daar vrijwilligerswerk. Volg de weg van filosoof John Dewey, die zei: “Alle echte opvoeding komt tot stand door ervaring.”

Woonte 4: Luister goed – en stel u open

Er zijn twee eigenschappen nodig om een empathische gesprekspartner te zijn.

De ene is de kunst van het radicaal luisteren onder de knie krijgen. “Wat essentieel is”, zegt Marshall Rosenberg, psycholoog en grondlegger van Geweldloze Communicatie (NVC), “is ons vermogen om aanwezig te zijn bij wat er werkelijk van binnen gebeurt – bij de unieke gevoelens en behoeften die een persoon op dat moment ervaart.” HEP’s luisteren hard naar anderen en doen alles wat ze kunnen om hun emotionele toestand en behoeften te begrijpen, of het nu een vriend is bij wie net kanker is vastgesteld of een echtgenoot die boos op hen is omdat ze weer eens overwerken.

Maar luisteren is nooit genoeg. De tweede eigenschap is dat we ons kwetsbaar opstellen. Onze maskers afzetten en onze gevoelens onthullen aan iemand is van vitaal belang voor het creëren van een sterke empathische band. Empathie is een tweerichtingsverkeer dat, op zijn best, is gebaseerd op wederzijds begrip – een uitwisseling van onze belangrijkste overtuigingen en ervaringen.

Organisaties zoals de Israeli-Palestinian Parents Circle brengen dit alles in de praktijk door nabestaanden van beide kanten van het conflict bij elkaar te brengen om elkaar te ontmoeten, te luisteren en te praten. Door verhalen te delen over de dood van hun geliefden beseffen de families dat ze dezelfde pijn en hetzelfde bloed delen, ondanks het feit dat ze aan weerszijden van een politiek hek staan, en dit heeft bijgedragen tot het ontstaan van een van de krachtigste vredesbewegingen ter wereld.

Habit 5: Inspireer tot massa-actie en sociale verandering

We gaan er meestal vanuit dat empathie op het niveau van individuen plaatsvindt, maar HEP’s begrijpen dat empathie ook een massaverschijnsel kan zijn dat fundamentele sociale verandering teweegbrengt.

denk maar aan de bewegingen tegen de slavernij in de 18e en 19e eeuw aan beide zijden van de Atlantische Oceaan. Zoals journalist Adam Hochschild ons in herinnering brengt: “De abolitionisten vestigden hun hoop niet op heilige teksten maar op menselijke empathie”, en deden er alles aan om mensen het zeer reële lijden op de plantages en slavenschepen te laten begrijpen. Evenzo is de internationale vakbeweging gegroeid uit empathie tussen industriële arbeiders die verenigd waren door hun gedeelde uitbuiting. De overweldigende reactie van het publiek op de tsunami van 2004 in Azië kwam voort uit een gevoel van empathie voor de slachtoffers, wier benarde situatie op wankele videobeelden dramatisch tot bij ons thuis werd uitgezonden.

Empathie zal hoogstwaarschijnlijk op collectieve schaal tot bloei komen als het zaad ervan bij onze kinderen wordt geplant. Daarom steunen HEP’s inspanningen zoals Canada’s baanbrekende Roots of Empathy, ‘s werelds meest effectieve empathie-onderwijsprogramma, dat al meer dan een half miljoen schoolkinderen heeft geholpen. In het unieke lesprogramma staat een zuigeling centraal, wiens ontwikkeling kinderen in de loop der tijd observeren om emotionele intelligentie te leren – en de resultaten zijn onder andere een significante afname van pesten op het schoolplein en hogere niveaus van academische prestaties.

Naast onderwijs is de grote uitdaging om uit te vinden hoe sociale netwerktechnologie de kracht van empathie kan aanwenden om massale politieke actie te creëren. Twitter heeft er misschien voor gezorgd dat mensen de straat op zijn gegaan voor Occupy Wall Street en de Arabische Lente, maar kan het ons ervan overtuigen dat we ons intens bekommeren om het lijden van verre vreemden, of dat nu door droogte geteisterde boeren in Afrika zijn of toekomstige generaties die de dupe zullen worden van onze koolstofjunkie-levensstijl? Dit zal alleen gebeuren als sociale netwerken leren om niet alleen informatie te verspreiden, maar ook empathische verbondenheid.

Habit 6: Ontwikkel een ambitieuze verbeelding

Een laatste eigenschap van HEP’s is dat ze veel meer doen dan zich inleven in de gebruikelijke verdachten. We zijn geneigd te geloven dat empathie voorbehouden moet zijn aan mensen die in de marge van de samenleving leven of die lijden. Dat is nodig, maar het is nauwelijks genoeg.

We moeten ons ook inleven in mensen wier overtuigingen we niet delen of die op de een of andere manier “vijanden” kunnen zijn. Als je bijvoorbeeld campagne voert tegen de opwarming van de aarde, kan het de moeite waard zijn om in de huid te kruipen van directeuren van oliemaatschappijen – om hun denkwijze en beweegredenen te begrijpen – als je effectieve strategieën wilt bedenken om hen over te halen duurzame energie te ontwikkelen. Met een beetje van deze “instrumentele empathie” (ook wel “impact antropologie” genoemd) kom je al een heel eind.

Empathiseren met tegenstanders is ook een weg naar sociale tolerantie. Dat was de gedachte van Gandhi tijdens de conflicten tussen moslims en hindoes in de aanloop naar de Indiase onafhankelijkheid in 1947, toen hij verklaarde: “Ik ben een moslim! En een Hindoe, en een Christen en een Jood.”

Organisaties zouden ook ambitieus moeten zijn met hun empathisch denken. Bill Drayton, de gerenommeerde “vader van het sociaal ondernemerschap”, gelooft dat in een tijdperk van snelle technologische veranderingen, het beheersen van empathie de belangrijkste zakelijke overlevingsvaardigheid is, omdat het de basis vormt voor succesvol teamwerk en leiderschap. Zijn invloedrijke Ashoka Foundation heeft het initiatief Start Empathy gelanceerd, dat zijn ideeën wereldwijd uitdraagt aan bedrijfsleiders, politici en opvoeders.

De 20e eeuw was het tijdperk van de introspectie, waarin de zelfhulp- en therapiecultuur ons aanmoedigde te geloven dat de beste manier om te begrijpen wie we zijn en hoe we moeten leven, was om in onszelf te kijken. Maar het liet ons staren naar onze eigen navels. De 21e eeuw zou het tijdperk van de empathie moeten worden, waarin we onszelf niet alleen ontdekken door zelfreflectie, maar door geïnteresseerd te raken in het leven van anderen. We hebben empathie nodig om een nieuw soort revolutie te creëren. Geen ouderwetse revolutie op basis van nieuwe wetten, instellingen of beleid, maar een radicale revolutie in menselijke relaties.

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *