Precious Moments Park en Kapel

Bevolking in de Kapel.
Admiranten geven een rondleiding door de Kapel.

Reportage door de redactie.

Carthage, Missouri

In 1985 waren Precious Moments ‘s werelds populairste verzamelobjecten van beeldjes. Hun bolhoofden, anime-ogen, bijna mondloze kinderen – velen afgebeeld als baby engeltjes met stompe vleugels – stonden in bijna elke oma’s rariteitenkabinet. Oprichter en bedenker Samuel J. Butcher, een voormalig conciërge, was een nieuwbakken multimiljonair.

Toen sprak God tot Sam Butcher. Hij zei hem een auto te huren en een plek te zoeken waar Sam een meesterwerk voor de Heer kon maken.

De engelenpromenade naar de Kapel.
De engel wandelt naar de kapel.

De plek bleek net buiten Carthage, Missouri, en het meesterwerk — geïnspireerd door de Sixtijnse Kapel in Rome — is de Precious Moments Chapel. Het interieur is door Butcher beschilderd met bijbelse muurschilderingen en fresco’s – geen meesterwerken van Michelangelo, maar cartoonkunst bevolkt met bolle koppen van Precious Moments kinderen.

Sam besteedde vier jaar aan het beschilderen van de kapel en opende deze vervolgens voor het publiek. Met het geld dat binnenstroomde uit zijn verzamelimperium omringde hij zijn kapel met hectares parkachtig land, een Precious Moments museum, een congrescentrum, een “Fountain of Angels” met live muziekoptredens, een “Wedding Island” waar bezoekers konden trouwen, en een mini-mall met Precious Moments cadeauwinkels. Alles was gratis.

De tand des tijds (en veranderingen in de smaak van het publiek) remde uiteindelijk de moloch die Precious Moments was. In 2007 werden de meeste nevenattracties van het park gesloten. Maar wat overblijft is nog steeds gratis, en het middelpunt is nog steeds de Precious Moments Chapel.

Militair eerbetoon op de Hemelse Trappen.'s steps.
Militair eerbetoon op de trappen van de Hemel.

Wandelrondleidingen door de kapel vertrekken elk uur vanuit het mini-winkelcentrum (een bezoek aan de Precious Moments Chapel is een makkie vergeleken met de Sixtijnse Kapel). Groepen wandelen over een betonnen pad met engelbeeldjes op heuphoogte, veel van hen gewijd aan overleden kinderen. De gids vertelt het verhaal achter Sam’s werk: hoe hij meer dan 500 uur op zijn rug boven op een 35 meter hoge steiger 75 baby engelen op het plafond schilderde. “Mr. Butcher,” zei onze gids, “scheurde opzettelijk de belangrijkste naden in zijn kleding, zodat er genoeg ruimte overbleef om vrij te klimmen.”

(De gids vertelde ons dat de twee meest gestelde vragen tijdens de rondleidingen door Precious Moments zijn: “Waar is Mrs. Butcher?” — de Butchers zijn gescheiden en zij woont niet in de staat — en: “Welke kleur heeft zijn hond?”)

Kapel glas-in-lood.
Kapel glas-in-lood.

Onze groep vergaapte zich aan de Precious Moments-schilderijen, die bijna elk oppervlak van de kapel bedekken, “meer dan 5.000 vierkante meter aan beeldende kunst,” zei onze gids. Twee baby engelen met zaklantaarns beelden de bijbelse passage uit, “En God zei: ‘Laat er licht zijn.'” Verschillende baby-engeltjes, waaronder twee zwarte engeltjes, spelen basketbal met de aarde. Veel mensen, zo vertelde onze gids, hebben religieuze ervaringen gehad in deze kapel op basis van verzamelbare beeldjes. Er huilen geen baby’s (“Dat doen ze nooit,” zei onze gids).

De muur achter het altaar is gevuld met Sam’s bekronende werk, Hallelujah Square. Het stelt een dood kind voor dat in de hemel aankomt. Verschillende baby-engeltjes houden borden vast waarop staat: “Welkom in je hemelse huis.” Het bordje met “Welkom” wordt ondersteboven gehouden, zoals schattige kinderen soms doen. Andere kinderen op het Hallelujah-plein stoeien met schattige dieren. In het midden van de muurschildering staat een dienende Christus. Hij is de enige volwassene die in de hele kapel is afgebeeld.

Volg mij.

Sam Butcher is, net als George Lucas, in de loop der tijd teruggegaan en heeft zijn oorspronkelijke meesterwerk aangepast door er Precious Moments-versies aan toe te voegen van zijn moeder, militair personeel en anderen die zijn overleden. De jongeren in onze groep werden uitgenodigd om naast de muurschildering te gaan zitten en zich “voor te stellen” dat je er deel van uitmaakt. “

In een met kerkbanken gevulde achterkamer, die nog steeds deel uitmaakt van de rondleiding, is een eerbetoon aan Sams zoon Philip, die omkwam bij een auto-ongeluk. Een muur is gevuld met een schilderij van Philip’s slaapkamer. Boven zijn lege bed houden engeltjes op wollige wolken bordjes vast waarop staat: “Welkom thuis, Philip.” Philip was 27 toen hij stierf, maar nergens in de kamer is hij als volwassene te zien.

In andere kamers hangen foto’s van overleden mensen, meestal kinderen, die zijn omgetoverd tot karikaturen van Precious Moments. Hun portretten dienen als referentie als je terug wilt gaan in de kapel om ze te vinden. Enorme, in leer gebonden grootboeken zijn gevuld met handgeschreven berichten van bezoekers aan overleden vrienden en familieleden.

Sam’s persoonlijke grafsteen staat buiten de kapel, gedeeltelijk gegraveerd:

Ik vertrouw erop dat wanneer ik er niet meer ben
Onze bezoekers grote troost mogen vinden
in het kunstwerk
dat ik heb achtergelaten

Hoewel Sam Butcher nog leeft, is het onwaarschijnlijk dat je hem in Precious Moments Park zult zien. Hij woont het grootste deel van de 21e eeuw in Zuidoost-Azië, waar hij in 2006 een boetiekresort opende met de eerste kerstwinkel in de Filippijnen die het hele jaar open is, en een eigen, kleinere, Precious Moments-kapel.

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *