Wat bedoelen we als we in de Geloofsbelijdenis van de Apostelen zeggen dat Jezus in de hel is afgedaald?

Bij het benaderen van deze vraag, moeten we eerst het woord hel onderzoeken. Wanneer wij het woord hel horen, denken wij gewoonlijk onmiddellijk aan de plaats van eeuwige verdoemenis voor hen die God in dit leven hebben afgewezen en zonder berouw doodzonden hebben begaan.

In het Oude Testament echter werd met hel (of sheol in de Hebreeuwse teksten of hades in de Griekse teksten) “de plaats van de doden” bedoeld. (Interessant is dat ons Engelse woord hel is afgeleid van een Germaanse naam voor de plaats van de doden in de Tuetonische mythologie). Deze hel was voor zowel de goeden als de slechten, de rechtvaardigen en de onrechtvaardigen. Het was de onderwereld, een gebied van duisternis. In de latere geschriften van het Oude Testament werd een duidelijk onderscheid gemaakt tussen de hel voor de goeden en de hel voor de slechten, die van elkaar gescheiden waren door een onbegaanbare afgrond. Het gedeelte voor de onrechtvaardigen werd Gehenna genoemd, waar de zielen eeuwige marteling door vuur zouden ondergaan.

(Gehenna was de naam van de vallei op de grens tussen het gebied van Juda en Benjamin. Hier bevond zich het heiligdom van de heidense god Molech, aan wie mensenoffers werden gebracht. De profeet Jeremia vervloekte de plaats en noemde het een “Slachtdal” dat stonk naar dood, bederf en corruptie. (Vgl. Jeremia 19:6 e.v.)

Onze Heer getuigde van dit “land van de doden” begrip van de hel: Denk aan de gelijkenis van Lazarus, de arme bedelaar, die aan de poort zat van de rijke man, die vanouds Dives heette (vgl. Lukas 16:19 e.v.). Lazarus sterft en wordt overgebracht naar het “land van de doden” (de oorspronkelijke Griekse tekst gebruikt het woord hades) en wordt getroost aan de boezem van Abraham. Ook Dives sterft en gaat naar het “land van de doden”; hij vindt er echter een eeuwige kwelling, gemarteld in vlammen. Dives ziet Lazarus en schreeuwt naar Abraham om hulp. Abraham antwoordt echter: “Mijn kind, bedenk dat jij het tijdens je leven goed had, terwijl Lazarus in de ellende zat. Nu heeft hij hier troost gevonden, maar jij hebt een kwelling gevonden. En dat is nog niet alles. Tussen u en ons is een grote afgrond, zodat zij die van hier naar u willen oversteken, dit niet kunnen doen, evenmin als iemand van uw kant naar ons kan oversteken.”

Onze Heer legde ook de nadruk op de “eeuwige straf” van de hel: Toen Jezus sprak over het laatste oordeel en het scheiden van de rechtvaardigen en de bozen, zei Hij tegen de laatsten: “Uit mijn ogen veroordeelt gij, in dat eeuwige vuur dat voor de duivel en zijn engelen bereid is” (vgl. Mattheüs 25:31 e.v.). Jezus sprak ook over het “riskeren van de vuren van Gehenna” voor ernstige zonden, zoals woede en haat (Mattheüs 5:21 e.v.), en overspel en onreinheid (Mattheüs 5:27 e.v.).

Gezien dit inzicht geloven wij dat de zonde van Adam en Eva de poorten van de hemel had gesloten. De heilige zielen wachtten op de Verlosser in het land van de doden, of de hel. Onze Heer bracht het volmaakte offer voor alle zonde door te sterven aan het kruis, de verlossingsdaad die alle mensen van alle tijden raakt – verleden, heden en toekomst. Daarna werd Hij begraven. In die tijd daalde Hij neer onder de doden: Zijn ziel, gescheiden van Zijn lichaam, voegde zich bij de heilige zielen die op de Heiland wachten in het Land van de Doden. Herinnert u zich dat Paulus schreef: “Hij is opgevaren – wat betekent dit anders dan dat Hij eerst is neergedaald in de lagere regionen van de aarde? Hij die is nedergedaald, is dezelfde die hoog boven de hemelen is opgevaren, opdat Hij alle mensen met zijn gaven zou vervullen” (Efeziërs 4:9-10). Zijn nederdaling onder de doden voltooide de verkondiging van het Evangelie en bevrijdde de heilige zielen die lang op hun Verlosser hadden gewacht. De poorten van de hemel waren nu open, en deze heilige zielen gingen het eeuwige geluk binnen, genietend van het zaligmakende visioen. Let wel: Jezus verloste niet de zielen die verdoemd waren tot een eeuwige straf in de hel, noch vernietigde Hij de hel als zodanig. De Catechismus benadrukt het belang van deze gebeurtenis: “Dit is de laatste fase van Jezus’ messiaanse zending, een fase die in tijd is gecondenseerd maar in haar werkelijke betekenis enorm is: de verspreiding van Christus’ verlossingswerk onder alle mensen van alle tijden en alle plaatsen, want allen die gered zijn, zijn deelgenoten geworden van de verlossing” (#634).

Een “Oude Homilie” van de vroege Kerk voor Witte Zaterdag vatte deze gebeurtenis samen: “De hele aarde zwijgt omdat de Koning slaapt. De aarde beeft en is stil omdat God in het vlees ontslapen is en Hij allen heeft opgewekt die ontslapen zijn sinds het begin van de wereld…. Hij is op zoek gegaan naar onze eerste ouder, als naar een verloren schaap. Hij, die zo begerig is om hen te bezoeken die in de duisternis en in de schaduw van de dood leven, is heengegaan om de gevangenen van Adam en Eva te bevrijden van hun verdriet, Hij die zowel God als de Zoon van Eva is…. ‘Ik ben uw God, die om uwentwil uw Zoon ben geworden…. Ik beveel u, o slaper, te ontwaken. Ik heb je niet geschapen om gevangen gehouden te worden in de hel. Sta op uit de dood, want ik ben het leven van de doden.”

Laat een reactie achter

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *