Escola Secundária de Ciências da Terra/Continental Drift

As novas e intrigantes provas vieram do estudo do campo magnético da Terra e de como este mudou. Se alguma vez fez caminhadas ou acampamentos, poderá ter usado uma bússola para o ajudar a encontrar o seu caminho. Uma bússola utiliza o campo magnético da Terra para localizar o Pólo Norte magnético. O campo magnético da Terra é como um íman de barra com as extremidades da barra a saltar para fora em cada pólo (Figura 6.7). Actualmente, os pólos magnéticos norte e sul do campo estão muito próximos dos pólos geográficos norte e sul da Terra.

alguns minerais que contêm ferro, como minúsculos cristais de magnetite em rochas ígneas, apontam para o pólo magnético norte à medida que se cristalizam a partir do magma. Estes pequenos ímanes registam tanto a força como a direcção do campo magnético da Terra. A direcção é conhecida como a polaridade magnética do campo. Na década de 1950, os cientistas começaram a utilizar magnetómetros para observar as propriedades magnéticas das rochas em muitos locais.

Figura 6.7: O campo magnético da Terra é como um íman com o seu pólo norte próximo do pólo norte geográfico e o pólo sul próximo do pólo sul geográfico.

Geólogos observaram que os cristais de magnetite em rochas vulcânicas frescas apontavam para o actual pólo norte magnético. Isto aconteceu independentemente da localização das rochas, quer se encontrassem em continentes diferentes ou em locais diferentes no mesmo continente. Mas para as rochas vulcânicas mais antigas, isto não era verdade. As rochas que tinham a mesma idade e estavam localizadas no mesmo continente apontavam para o mesmo ponto, mas esse ponto não era o actual pólo magnético norte. Voltando atrás no tempo, rochas do mesmo continente que tinham a mesma idade apontavam para o mesmo ponto. Mas estas rochas não apontavam para o mesmo ponto que as rochas de idades diferentes ou o actual pólo magnético. Por outras palavras, embora os cristais de magnetite estivessem a apontar para o pólo norte magnético, a localização do pólo parecia vaguear. Por exemplo, fluxos de lava com 400 milhões de anos na América do Norte indicavam que o pólo magnético norte estava localizado no oceano Pacífico ocidental, mas fluxos de lava com 250 milhões de anos indicavam um pólo na Ásia, e fluxos de lava com 100 milhões de anos tinham um pólo no norte da Ásia. Os cientistas ficaram surpreendidos ao descobrir que o pólo norte magnético mudou de localização ao longo do tempo!

Existiam três explicações possíveis para este fenómeno enigmático: (1) o continente permaneceu fixo e o pólo magnético norte deslocou-se (2) o pólo magnético norte parou e o continente deslocou-se (3) tanto o continente como o pólo norte deslocaram-se.

A situação tornou-se mais estranha quando os cientistas olharam para onde os cristais de magnetite apontavam para rochas da mesma idade mas em continentes diferentes. Encontraram estas rochas apontadas para diferentes pólos norte magnéticos! Por exemplo, há 400 milhões de anos, o pólo norte europeu era diferente do pólo norte norte-americano na mesma altura. Aos 250 milhões de anos, os pólos norte eram também diferentes para os dois continentes. Os cientistas voltaram a olhar para as três explicações possíveis. Se a explicação correcta era que os continentes tinham permanecido fixos enquanto o pólo norte magnético se movia, então tinha de haver dois pólos norte separados. Uma vez que hoje só existe um pólo norte, decidiram que a melhor explicação tinha de envolver apenas um pólo magnético norte. Isto significava que a segunda explicação tinha de estar correcta, que o pólo norte magnético se tinha mantido fixo mas que os continentes se tinham deslocado.

Para testar isto, os geólogos encaixaram os continentes como Wegener tinha feito. Descobriram que de facto só tinha havido um pólo norte magnético, mas que os continentes se tinham deslocado. Renomearam o fenómeno do pólo magnético que parecia mover-se, mas que na realidade não parecia vaguear polarmente. Esta evidência para a deriva continental deu aos geólogos um interesse renovado em compreender como os continentes podiam mover-se na superfície do planeta. E sabemos que o pólo magnético também vagueia, por isso a explicação correcta foi que tanto os continentes como os pólos magnéticos se movem.

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