O aumento da pontuação da inteligência não pode alterar os traços do autismo

Pressão dos pares: Os estudantes autistas das escolas regulares podem camuflar os seus traços numa tentativa de se ajustarem a outros estudantes.
© PhotoAlto / Frederic Cirou

As pessoas com autismo mostram melhorias significativas na capacidade cognitiva dos 12 aos 23 anos de idade, mas os seus traços de autismo permanecem estáveis ao longo deste tempo, de acordo com um novo estudo1. O estudo, que seguiu jovens autistas em Londres, Inglaterra, também sugere que os adolescentes autistas que frequentam escolas regulares têm melhores competências sociais aos 23 anos de idade do que os que frequentam escolas especializadas.

O estudo não abordou a razão pela qual o tipo de escola afecta as competências sociais, mas trabalhos anteriores mostraram que estar numa sala de aula convencional está associado a um melhor desempenho académico, independentemente do quociente de inteligência (QI).

As escolas de Mainstream podem dar aos estudantes com autismo um ambiente social mais rico no qual aprender a adaptar-se aos desafios de viver num mundo neurotípico, diz Emily Simonoff, professora de psiquiatria infantil e adolescente no King’s College London. Ou pode ser que os estudantes autistas nas escolas normais estejam a camuflar as suas características numa tentativa de se adaptarem a outros estudantes.

“Claro que estes não são mutuamente exclusivos – ambos podem estar a acontecer e a contribuir para a diferença”, diz Simonoff.

A equipa seguiu 158 adolescentes autistas inscritos no Projecto Necessidades Especiais e Autismo. Avaliaram o QI dos participantes aos 12, 16 e 23 anos de idade e pediram aos pais que classificassem as características de autismo dos seus filhos utilizando a Escala de Responsabilidade Social; 126 dos participantes ou dos seus pais completaram a avaliação final aos 23,

“Isso é impressionante em termos de retenção ao longo desta janela temporal”, diz Emily Jones, professora de desenvolvimento cerebral e cognitivo na Birkbeck, Universidade de Londres, que não esteve envolvida no estudo. “Não é enorme, mas é grande em comparação com outros estudos longitudinais por aí”

Retrocesso precoce:

Testes de inteligência ajustam-se à idade, pelo que se espera geralmente que os quocientes de inteligência se mantenham estáveis ao longo da vida de uma pessoa. Mas os QI dos participantes aumentaram com a idade, mesmo quando os seus traços de autismo permaneceram estáveis, os investigadores encontraram.

Os 35 participantes cujos pais relataram uma regressão nas competências linguísticas no início da infância mostraram o maior aumento no QI, ganhando cerca de 13 pontos de QI em média, em comparação com cerca de 7 em todo o grupo. O trabalho apareceu em Dezembro no Journal of the American Academy of Child & Adolescent Psychiatry.

“A explicação mais plausível para mim é que as crianças que regridem são aquelas cuja trajectória subjacente era uma trajectória de desenvolvimento normal e elevado em termos de cognição”, diz ela. “Depois aconteceu algo que perturbou esta trajectória – e também que causou autismo”. Então, ao longo da adolescência, diz ela, estes participantes regressaram gradualmente à sua trajectória de desenvolvimento anterior.

Desta forma, diz ela, a regressão precoce pode marcar uma trajectória única de autismo, distinta da das crianças com desenvolvimento cognitivo mais lento mas mais constante.

Um número crescente de investigadores rejeita a ideia de que a regressão marca um subgrupo de crianças autistas, dizendo, em vez disso, que o aparecimento de traços de autismo simplesmente parece diferente em cada criança.

Alguns investigadores oferecem outra explicação para o aparente aumento da capacidade cognitiva dos participantes no estudo.

“Há factores sociais envolvidos nos testes de QI, e as crianças autistas mais jovens podem ainda não ter aprendido o que é que o testador quer que elas façam”, diz Uta Frith, professora emérita de desenvolvimento cognitivo no University College London, que não estava envolvida no trabalho.

Uma regressão precoce “pode ter levado a estimativas de QI mais baixas na primeira vaga de testes neste subgrupo”

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