O que é um Planeta?

Introdução

Esta pergunta aparentemente simples não tem uma resposta simples. Todos sabem que a Terra, Marte e Júpiter são planetas. Mas tanto Plutão como Ceres já foram considerados planetas até que novas descobertas desencadearam um debate científico sobre a melhor forma de os descrever – um debate vigoroso que continua até aos dias de hoje. A mais recente definição de planeta foi adoptada pela União Astronómica Internacional em 2006. Diz que um planeta deve fazer três coisas:

  1. Deve orbitar uma estrela (no nosso bairro cósmico, o Sol).
  2. Deve ser suficientemente grande para ter gravidade suficiente para o forçar a uma forma esférica.
  3. Tem de ser suficientemente grande para que a sua gravidade elimine quaisquer outros objectos de tamanho semelhante perto da sua órbita em torno do Sol.

Discussão – e debate – vai continuar à medida que a nossa visão do cosmos continuar a expandir-se.

O Processo Científico

O Processo Científico

A ciência é um processo dinâmico de questionar, fazer hipóteses, descobrir, e mudar ideias anteriores com base no que se aprende. As ideias científicas são desenvolvidas através do raciocínio e testadas contra observações. Os cientistas avaliam e questionam o trabalho uns dos outros num processo crítico chamado peer review.

A nossa compreensão sobre o universo e o nosso lugar nele mudou ao longo do tempo. Novas informações podem levar-nos a repensar o que sabemos e a reavaliar a forma como classificamos os objectos, de modo a compreendê-los melhor. Novas ideias e perspectivas podem vir de questionar uma teoria ou ver onde uma classificação se decompõe.

Uma Definição Evolutiva

Uma Definição Evolutiva

Definir o termo planeta é importante, porque tais definições reflectem a nossa compreensão das origens, arquitectura, e evolução do nosso sistema solar. Ao longo do tempo histórico, os objectos categorizados como planetas mudaram. Os antigos gregos contavam a Lua e o Sol da Terra como planetas juntamente com Mercúrio, Vénus, Marte, Júpiter, e Saturno. A Terra não era considerada um planeta, mas sim o objecto central em torno do qual todos os outros objectos celestiais orbitavam. O primeiro modelo conhecido que colocou o Sol no centro do universo conhecido com a Terra a girar à sua volta foi apresentado por Aristarco de Samos no século III a.C., mas não foi geralmente aceite. Só no século XVI é que a ideia foi reavivada por Nicolaus Copernicus.

No século XVII, os astrónomos (ajudados pela invenção do telescópio) perceberam que o Sol era o objecto celeste em torno do qual todos os planetas – incluindo a Terra-orbit, e que a Lua não é um planeta, mas um satélite (lua) da Terra. Urano foi adicionado como planeta em 1781 e Neptuno foi descoberto em 1846.

Ceres foi descoberto entre Marte e Júpiter em 1801 e originalmente classificado como planeta. Mas como muitos mais objectos foram subsequentemente encontrados na mesma região, percebeu-se que Ceres foi o primeiro de uma classe de objectos semelhantes que acabaram por ser designados por asteróides (semelhantes a estrelas) ou planetas menores.

Plutão, descoberto em 1930, foi identificado como o nono planeta. Mas Plutão é muito mais pequeno do que Mercúrio e é ainda menor do que algumas das luas planetárias. É diferente dos planetas terrestres (Mercúrio, Vénus, Terra, Marte), ou dos gigantes de gás (Júpiter, Saturno), ou dos gigantes de gelo (Urano, Neptuno). Charon, o seu enorme satélite, tem quase metade do tamanho de Plutão e partilha a órbita de Plutão. Embora Plutão tenha mantido o seu estatuto planetário durante a década de 1980, as coisas começaram a mudar nos anos 90 com algumas novas descobertas.

Os avanços técnicos nos telescópios levaram a melhores observações e a uma melhor detecção de objectos muito pequenos e muito distantes. No início dos anos 90, os astrónomos começaram a encontrar numerosos mundos gelados em órbita do Sol numa região em forma de donut chamada Cinturão de Kuiper, para além da órbita de Neptuno, no reino de Plutão. Com a descoberta do Cinto de Kuiper e dos seus milhares de corpos gelados (conhecidos como Objectos do Cinto de Kuiper, ou KBOs; também chamados transneptunianos), foi proposto que é mais útil pensar em Plutão como o maior KBO em vez de um planeta.

O Debate Planetário

O Debate Planetário

Então, em 2005, uma equipa de astrónomos anunciou que tinha encontrado um décimo planeta – era um KBO de tamanho semelhante ao de Plutão. As pessoas começaram a perguntar-se o que significa realmente a planetariedade. Afinal, o que é um planeta? De repente, a resposta a essa pergunta não pareceu tão óbvia, e, ao que parece, há muitas discordâncias acerca disso.

A União Astronómica Internacional (IAU), uma organização mundial de astrónomos, assumiu o desafio de classificar a recém-fundada KBO (mais tarde chamada Eris). Em 2006, a IAU aprovou uma resolução que definiu o planeta e estabeleceu uma nova categoria, planeta anão. Eris, Ceres, Plutão, e dois KBOs mais recentemente descobertos, chamados Haumea e Makemake, são os planetas anões reconhecidos pela IAU. Pode haver mais 100 planetas anões no sistema solar e mais centenas dentro e fora da Cintura de Kuiper.

A Nova Definição de Planeta

A Nova Definição de Planeta

Aqui está o texto da Resolução B5 da IAU: Definição de um Planeta no Sistema Solar:

As observações contemporâneas estão a mudar a nossa compreensão dos sistemas planetários, e é importante que a nossa nomenclatura de objectos reflicta a nossa compreensão actual. Isto aplica-se, em particular, à designação “planetas”. A palavra “planeta” descrevia originalmente “errantes” que eram conhecidos apenas como luzes em movimento no céu. Descobertas recentes levam-nos a criar uma nova definição, que podemos fazer utilizando a informação científica actualmente disponível.

A IAU resolve assim que os planetas e outros corpos, excepto satélites, no nosso Sistema Solar sejam definidos em três categorias distintas da seguinte forma:

  1. Um planeta é um corpo celeste que (a) está em órbita à volta do Sol, (b) tem massa suficiente para a sua autogravidade para superar forças rígidas do corpo de modo a assumir uma forma de equilíbrio hidrostático (quase redondo), e (c) limpou a vizinhança à volta da sua órbita.
  2. Um “planeta anão” é um corpo celeste que (a) está em órbita em torno do Sol, (b) tem massa suficiente para a sua auto-gravidade ultrapassar forças rígidas do corpo de modo a assumir uma forma de equilíbrio hidrostático (quase redondo), (c) não limpou a vizinhança em torno da sua órbita, e (d) não é um satélite.
  3. Todos os outros objectos, excepto os satélites, que orbitam o Sol devem ser referidos colectivamente como “Pequenos Corpos do Sistema Solar”.

Debate-and Discoveries-Continue

Debate-and Discoveries-Continue

Astrónomos e cientistas planetários não concordaram unanimemente com estas definições. Para alguns parecia que o esquema de classificação foi concebido para limitar o número de planetas; para outros estava incompleto e os termos pouco claros. Alguns astrónomos argumentaram que a localização (contexto) é importante, especialmente na compreensão da formação e evolução do sistema solar.

Uma ideia é simplesmente definir um planeta como um objecto natural no espaço que é suficientemente maciço para que a gravidade o torne aproximadamente esférico. Mas alguns cientistas objectaram que esta simples definição não tem em conta o grau de redondeza mensurável necessário para que um objecto possa ser considerado redondo. De facto, é muitas vezes difícil determinar com precisão as formas de alguns objectos distantes. Outros argumentam que onde um objecto está localizado ou de que é feito importa e não deve haver uma preocupação com a dinâmica; ou seja, se um objecto varre ou espalha os seus vizinhos imediatos, ou os mantém em órbitas estáveis. O animado debate planetário continua.

À medida que o nosso conhecimento se aprofunda e se expande, quanto mais complexo e intrigante o universo aparece. Os investigadores encontraram centenas de planetas extra-solares, ou exoplanetas, que residem fora do nosso sistema solar; pode haver biliões de exoplanetas só na Via Láctea Galáxia, e alguns podem ser habitáveis (ter condições favoráveis à vida). Resta saber se as nossas definições de planeta podem ser aplicadas a estes objectos recentemente encontrados.

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