O que é uma doença auto-imune?

Doença auto-imune refere-se a doença ou desordem que ocorre quando tecidos saudáveis (células) são destruídos pelo próprio sistema imunitário do corpo.

O termo doença auto-imune é um termo que muitas pessoas com diabetes – em particular, aquelas com diabetes tipo 1 – terão encontrado ou estarão familiarizadas com ele.

No caso da diabetes tipo 1, o sistema de combate à doença confunde as células saudáveis do pâncreas com as do pâncreas, invasores nocivos e ataca-as, deixando o corpo incapaz de produzir a sua própria insulina e de manter os níveis de glicose no sangue sob controlo.

Existem mais de 80 tipos diferentes de doenças auto-imunes, desde a esclerose múltipla e diabetes tipo 1 à doença celíaca e artrite reumatóide

O sistema imunitário é a protecção do organismo contra substâncias nocivas como bactérias, vírus e toxinas, todas elas contendo antigénios nocivos.

Para contrariar isto, o sistema imunitário produz e envia anticorpos (proteínas especiais) para identificar e destruir estes antigénios.

Contudo, em alguns casos, o sistema imunitário não consegue distinguir entre tecido saudável e inofensivo e antigénios e, como resultado, ataca e destrói tecido normal (em pessoas com diabetes, as células erradamente visadas são as células beta produtoras de insulina no pâncreas).

Esta reacção auto-imune (ou ‘ataque’) é o que desencadeia o desenvolvimento de uma doença auto-imune.

O que leva o sistema imunitário a agir desta forma?

A causa exacta da doença auto-imune é desconhecida, embora existam muitas teorias sobre o que a causa do seu mau funcionamento, incluindo:

  • Bactérias ou vírus
  • Drogas
  • Irritantes químicos
  • Irritantes ambientais

Estudos demonstraram que as doenças auto-imunes ocorrem frequentemente nas famílias e são muito mais comuns nas mulheres.

Quão grave é isso?

Para além de destruir tecido corporal, uma reacção auto-imune também pode afectar o funcionamento dos órgãos ou resultar no crescimento anormal de um órgão.

As áreas do corpo normalmente afectadas por desordens auto-imunes, para além do pâncreas, incluem:

  • vasos sanguíneos
  • Tecido conjuntivo
  • Juntas
  • Músculos
  • Eritrócitos
  • Pele
  • Glândula tiróide

Mais de uma destas partes do corpo pode ser afectada de uma só vez, e é por isso que algumas pessoas podem sofrer de mais de uma doença auto-imune ao mesmo tempo.

Quais são as doenças auto-imunes mais comuns?

Das 80-mais doenças auto-imunes, as mais comuns incluem:

  • Doença de Addison – o sistema imunitário ataca a glândula adrenal, perturbando a produção de hormonas esteróides aldosterona e cortisol.
  • Doença celíaca – ataque auto-imune a substâncias encontradas no interior do glúten danifica a superfície do intestino delgado, perturbando a capacidade do corpo de absorver nutrientes essenciais dos alimentos
  • Doença de Graves – a glândula tiróide pequena é atacada pelo sistema imunitário, levando a uma sobreprodução das hormonas da tiróide (hipertiroidismo)
  • li>tiroidite de Hashimoto ou doença de Hashimoto – semelhante à doença de Graves, mas desta vez os danos na glândula tiróide levam a uma glândula tiróide subactiva (hipotiroidismo)

  • Esclerose múltipla – bainhas de mielina que protegem as fibras nervosas que transportam as mensagens de e para o cérebro são visadas pelo sistema imunitário, causando cicatrizes (conhecidas como esclerose).
  • Artrite reactiva – o sistema imunitário é enganado para pensar que uma infecção anterior ainda está presente e ataca tecidos saudáveis, causando a sua inflamação.
  • Artrite reumatóide – células que alinham as suas articulações são alvo da reacção auto-imune, fazendo com que as articulações e tecidos circundantes fiquem inchados, rígidos e dolorosos.
  • Lúpus eritematoso sistémico (LES) – o sistema imunitário visa tecidos saudáveis, causando inflamação da pele e das articulações, e pode afectar os órgãos internos
  • Diabetes tipo 1 – o sistema imunitário destrói células dentro do pâncreas que produzem a hormona de regulação do açúcar no sangue – insulina.

Quais são os sintomas?

Os sintomas da doença auto-imune variam entre tipos, mas os indicadores comuns são fadiga, febre, mal-estar geral (sentir-se doente), dores articulares e erupções cutâneas. Os sintomas pioram durante os surtos e diminuem durante a remissão.

Os sinais mais comuns e visíveis da diabetes tipo 1 são:

  • aumento da sede (polidipsia)
  • micção frequente/aumento (poliúria)
  • cansaço extremo (fadiga)
  • perda de peso súbita ou inexplicável

Estes sinais são frequentemente referidos como os 4Ts da diabetes tipo 1 – Toilet, Thirsty, Tired and Thinner – para ajudar a torná-los mais fáceis de lembrar.

Teste de doença auto-imune

Diagnosticar uma doença auto-imune implica identificar os anticorpos que o seu corpo está a produzir e a libertar para atacar tecidos saudáveis. Os testes utilizados para este fim incluem:

  • testes de anticorpos antinucleares – testes que procuram anticorpos que atacam os núcleos de células do seu corpo (anticorpos antinucleares)
  • testes de auto-anticorpos – testes que procuram anticorpos específicos para os seus próprios tecidos
  • Hemograma completo (CBC) – teste para medir o número de glóbulos vermelhos e brancos no seu sangue
  • C-proteína reactiva (CRP) – medida utilizada para indicar inflamação em todo o seu corpo
  • taxa de sedimentação de eritrócitos (ESR) – teste que mede indirectamente o nível de inflamação no seu corpo
  • teste de urina ou urinálise – teste que examina o aspecto, concentração e conteúdo da sua urina

Esta última é frequentemente utilizada para diagnosticar casos de diabetes tipo 1, em conjunto com testes aleatórios de glucose no sangue, verificando a presença de glucose na urina.

Tratamento de doenças auto-imunes

Embora não existam curas para as doenças auto-imunes, existem vários métodos para as tratar, dependendo do tipo de doença.

Estes tratamentos destinam-se a controlar a doença e a aliviar os sintomas, especialmente durante as crises.

As formas de o conseguir incluem:

  • Viver um estilo de vida saudável – por exemplo comer uma dieta equilibrada e saudável, exercitar-se regularmente, reduzir o stress e ter muito descanso
  • Medicamentos – incluindo analgésicos, anti-inflamatórios (se as articulações forem afectadas) e medicamentos imunossupressores
  • Evitar quaisquer causas conhecidas de crises
  • Fisioterapia
  • Substituição hormonal, se necessário
  • transfusões de sangue, nos casos em que o sangue é afectado

Para informações sobre como a diabetes tipo 1 é gerida, consulte o nosso guia sobre o tratamento da diabetes tipo 1

As doenças auto-imunes podem ser prevenidas?

Infelizmente, não existe uma prevenção conhecida para a maioria das doenças auto-imunes, e isto inclui a diabetes tipo 1.

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